Para aqueles que raramente procuram algo além de um molho de chaves ou um celular perdido, a vida de um botânico pode parecer impossivelmente poética: vasculhar campos de flores silvestres ou examinar margens de rios cobertas de musgo em busca de plantas esquivas com nomes como belos juncos e ásperos falsos poejos. .

A imagem extravagante se encaixou quando o estado de Vermont anunciou no mês passado que uma planta considerada extinta naquele local – a falsa erva daninha da sereia – havia sido encontrada em uma cadeia de eventos que parecia roubada de um conto de fadas.

Tudo começou com uma bióloga de tartarugas perspicaz do estado, Molly Parren. Ela estava pesquisando o habitat das tartarugas florestais na zona rural do condado de Addison em 7 de maio, quando avistou alho selvagem, o que é extremamente raro, ao lado de um riacho. Parren tirou uma foto e a enviou para sua colega, Grace Glynn, botânica do estado de Vermont.

Mas quando a Sra. Glynn abriu a foto, outra planta, visível em primeiro plano, chamou sua atenção. Ela soube imediatamente o que era: Floerkea proserpinacoides, ou falsa erva daninha-sereia, uma erva que não era documentada em Vermont há mais de um século e que a Sra. Glynn procurava em vão durante anos.

Ela ligou para a Sra. Parren imediatamente. “Você não vai acreditar no que acabou de encontrar!” ela disse a ela. Então Glynn ligou para seu amigo Matt Charpentier, um botânico de campo em Massachusetts que a ajudou a procurar erva falsa sereia em Vermont nos últimos anos, enquanto fazia uma busca semelhante em Massachusetts.

“Ela disse ‘Você está sentado?’ e imediatamente soube que ela havia encontrado Floerkea”, disse ele sobre o telefonema. “Era a época certa do ano.”

(Uma “pessoa excitável”, como ele próprio admite, o Sr. Charpentier disse que certa vez ficou tão entusiasmado depois de ouvir que uma planta ameaçada de extinção havia sido localizada – joio americano, redescoberto em Cape Cod em 2018 – que ele bateu em outro carro em um estacionamento.)

“Houve muitos gritos”, reconheceu Glynn sobre sua própria reação ao notar o Floerkea na foto.

Despretensiosa e facilmente esquecida, a falsa erva daninha-sereia aparece no final de abril, floresce por cerca de um mês e desaparece no início de junho. Suas características delicadas, incluindo flores com apenas um centímetro de largura, dificultam sua visualização e identificação.

Seu nome refere-se à sua semelhança superficial com erva daninha da sereia do pântanouma planta aquática que pode se adaptar para viver em costas lamacentas.

No dia seguinte à descoberta da falsa erva daninha-sereia, a Sra. Glynn correu para a área rural para confirmar pessoalmente sua presença. Ela encontrou um tapete denso – “tantas plantas que era difícil imaginar como elas haviam sido esquecidas”, disse ela.

E ainda assim sua descrença era familiar. “Acontece muito, as pessoas dizem: ‘Não poderíamos ter perdido isso’”, disse ela. “Mas nós fazemos, e somos humilhados continuamente – eu adoro isso.”

Longe de ser uma anomalia, as redescobertas de plantas consideradas extintas são uma característica relativamente regular da botânica de campo. A maior parte do trabalho de um botânico consiste em procurar e documentar plantas raras e ameaçadas de extinção e usar esse conhecimento para tentar protegê-las, disse a Sra. Glynn, que adquiriu sua experiência na área de botânica. programa naturalista de campo na Universidade de Vermont.

Na falta de pessoal para mobilizar, ela também depende de relatórios de campo de entusiastas da botânica de lugares distantes que, como Parren, enviam seus próprios avistamentos.

Vasculhando as florestas, pântanos e prados do estado, a Sra. Glynn mantém em mente dezenas de espécies perdidas, mas não esquecidas, extraídas de uma lista estadual de cerca de 600 dessas plantas que é atualizado a cada poucos anos. Cada um possui uma classificação de raridade, de S3 e S2 (um pouco raro) a S1 (extremamente raro) e SH. O H significa histórico, o que significa que a planta já foi encontrada em Vermont, mas não é vista há décadas e pode ter desaparecido.

Os botânicos se reúnem em reuniões regulares para refletir sobre a situação de cada espécie.

“É como, ‘Próximo, junco chato de raiz vermelha – o que você acha? Você está vendo isso?’”, Disse Glynn. “Algumas plantas raras estão indo bem, expandindo-se, então há uma classificação inferior – movendo-as de S1 para S2, por exemplo.”

Entre aqueles que estão bem está Crepidomanes intricatum, ou samambaia de trama, um espécime “estranho” que vive em cavernas e parece “uma penugem ou um pequeno bloco de Brillo”, disse ela. Uma vez classificado como S1, passou para S3 e pode sair completamente da lista, um marco que pode suscitar emoções contraditórias.

“É como mandar seu filho para a faculdade”, disse Glynn. “Você está feliz porque quer que eles sejam independentes, mas também é um pouco triste.”

Por mais complicado que seja encontrar espécies esquivas, é mais difícil identificar por que prosperam ou diminuem e como essas mudanças podem estar relacionadas com as mudanças climáticas. As inundações são citadas como um possível fator no desaparecimento da falsa erva daninha-sereia de Vermont. E, no entanto, as inundações no estado no verão passado podem ter ajudado o país a florescer junto ao riacho onde foi encontrado, disse Glynn, ao depositar sedimentos e criar um habitat mais hospitaleiro.

Para ajudar a preservar a espécie, ela enviará algumas sementes de Floerkea para um banco de sementes em Massachusetts que abriga mais de 230 mil sementes de plantas raras nativas da Nova Inglaterra como reserva para um futuro incerto.

Ela também atualizou o status da planta, percorrendo um menu suspenso na tela do computador e clicando uma vez para mudar a classificação de Floerkea de SH – uma planta já conhecida, mas perdida – para S1, extremamente rara, mas inegavelmente presente.

“É um vislumbre de esperança”, disse Charpentier sobre essas ocasiões, “em um mundo que de outra forma seria sombrio”.