Durante anos, o presidente Biden teve uma resposta pronta para os pessimistas que questionaram sua capacidade e aptidão para concorrer novamente à presidência aos 81 anos e servir até os 86. “Observe-me”, disse ele.

Mas desde que dezenas de milhões de americanos o viram atrapalhar o debate de quinta-feira em tempo real, Biden adotou essencialmente uma nova linha: confie em mim.

“Pessoal”, disse ele em um evento de arrecadação de fundos em Nova York na noite seguinte, “eu não estaria concorrendo novamente se não acreditasse de todo o coração e alma que posso fazer este trabalho”.

É um cliché da estratégia política que campanhas inteligentes encontrem os eleitores onde eles estão. Isso normalmente significa elaborar uma estratégia que explore os sentimentos pré-existentes do público, em vez de procurar mudar a forma como o eleitorado percebe as questões.

No entanto, o problema para o presidente é que mesmo na véspera do seu debate vacilante, uma pesquisa do New York Times/Siena College mostrou que 69% dos eleitores – e 55 por cento dos eleitores de Biden – consideravam Biden velho demais para ser um presidente eficaz. Não é uma preocupação nova: há quase dois anos, uma forte maioria de eleitores democratas disseram que queriam um novo porta-estandarte.

Agora, essas preocupações persistentes dos americanos comuns estão a ser ecoadas publicamente por muitos membros da classe de especialistas do Partido Democrata e, em privado, por legisladores, doadores e estrategas. Eles estão preocupados com a possibilidade de perder a campanha de 2024 contra o ex-presidente Donald J. Trump, que muitos consideram uma ameaça existencial à nação.

“O desempenho de Biden no debate foi uma catástrofe da qual pode não haver recuperação”, escreveu um legislador democrata da Câmara a um doador democrata, Whitney Tilson. Tilson, um ex-gerente de fundos de hedge, compartilhou a mensagem sob a condição de que o legislador não fosse identificado.

Em torno de Biden, uma mentalidade de cerco se instalou em uma equipe que lembra – e gosta de repetir – como sobreviveu aos que duvidavam há quatro anos para ganhar a indicação em primeiro lugar.

“Ele está realmente no seu melhor quando os especialistas reagem exageradamente e o descartam”, disse Ted Kaufman, um dos conselheiros mais próximos de Biden e seu ex-chefe de gabinete no Senado, em uma entrevista. “Ele tem um histórico incrível. Acho que ele deveria ficar. Ele é o melhor presidente da história moderna.”

Enquanto o presidente se reunia com a sua família em Camp David nos últimos dias, os seus conselheiros apressaram-se a manter na linha quaisquer potenciais democratas proeminentes e rebeldes que pudessem abandonar o líder do seu partido. A equipe de Biden estava discutindo algum tipo de entrevista ou coletiva de imprensa para confortar os preocupados antes mesmo de Mika Brzezinski, o co-apresentador do programa da MSNBC que Biden costuma acordar para assistir, disse em um monólogo na segunda-feira que “A América precisa de um explicação de Joe Biden e garantia de que a outra noite foi um evento único.”

Nesta primavera, os altos escalões de Biden pressionaram por o primeiro debate eleitoral geral da história, como forma de forçar os eleitores a aceitarem mais cedo a realidade de uma revanche entre Trump e Biden que as sondagens mostraram repetidamente que não querem. Foi uma aposta calculada num momento em que Biden perdia nas pesquisas. O pensamento da época: assim que esse contraste se tornasse mais claro e a disputa inegável, os democratas que estavam em cima do muro voltariam a integrar o partido.

Em vez de, o debate fracassou gerou uma nova rodada de perguntas sobre se Biden deveria permanecer no topo da chapa. No mínimo, prolongou a conversa que a sua equipa esperava extinguir.

“O presente que Joe Biden nos deu foi concordar com um debate antes da convenção”, disse Jon Favreau, ex-redator de discursos do presidente Barack Obama e co-apresentador do popular podcast progressista Pod Save America, que apelou ao partido para considerar a substituição ele. “Se o debate fosse em outubro, eu estaria segurando a língua.”

Favreau disse que as tentativas do campo de Biden de silenciar os questionadores eram um insulto aos eleitores.

“Adivinhe – milhões de americanos viram isso”, disse Favreau sobre o debate, “e você não pode simplesmente dizer às pessoas que estão criticando que elas fazem xixi na cama e são loucas”.

Na convocação de membros do Comitê Nacional Democrata no fim de semana, o presidente do partido, Jaime Harrison, falou enquanto todos os demais estavam em silêncio. Pareceu para alguns como uma metáfora exagerada para a falta de desejo da liderança do partido por um feedback genuíno das bases.

A campanha de Biden vê os 26 milhões de dólares em doações populares e inscrições de voluntários que triplicaram a taxa habitual como prova do apoio dos eleitores pós-debate.

Nos últimos dias, Biden reconheceu mais frontalmente suas falhas – e não apenas no palco do debate, dizendo que ele não “andava tão facilmente como antes” ou “falava tão bem como antes”.

O deputado Ro Khanna, da Califórnia, membro do conselho consultivo nacional da campanha de Biden, disse que a nova abordagem ajudaria a campanha a “conectar-se emocionalmente”, em vez de apenas “gerar um mau desempenho”.

“Os eleitores não querem ser ofensivos e fingir que Biden é mais do que é”, disse Khanna. “Ele foi brutalmente honesto sobre quem ele é.”

Alguma atenção centrou-se no papel da primeira-dama, Jill Biden. A ajuda dela ao marido enquanto ele tentava descer um degrau depois que o debate se tornou viral, assim como o elogio pós-debate em um comício (“Joe, você fez um ótimo trabalho!”). Na segunda-feira, a Vogue revelou sua mais nova capa, com o Dr. Biden vestindo um vestido de smoking Ralph Lauren branco de US$ 5.000 ao lado das palavras: “Nós decidiremos nosso futuro”.

Michael LaRosa, ex-conselheiro do Dr. Biden, disse que aqueles que esperavam que ela incitasse seu marido a se afastar fundamentalmente entenderam mal seu relacionamento político. Ele disse que foi uma parceria forjada em parte pela saída antecipada de Biden na corrida presidencial de 1988, após um escândalo de plágio.

“Em 1987, ela o viu ser forçado a sair pela imprensa, especialistas e pesquisas, e foi realmente uma experiência assustadora para ambos”, disse LaRosa, que disse ter discutido o episódio de 1988 várias vezes com a primeira-dama. quando ele trabalhou para ela. “Acho que eles aprenderam com essa experiência e não seriam forçados como em 1987.”

Os Bidens, explicou LaRosa, veem a vida e a carreira de Biden como uma história de superação de adversidades. “Este é mais um capítulo de resiliência na história de Joe Biden”, disse ele, resumindo como acreditava que a veriam.

Na verdade, a campanha de Biden primeiro anúncio pós-debate encerrou com Biden declarando: “Quando você é derrubado, você se levanta”.

Qualquer cálculo sério dentro do partido sobre a idade de Biden foi congelado após as eleições de meio de mandato de 2022, quando Democratas superaram as expectativas. A Casa Branca interpretou isso como uma validação da sua estratégia política – e das limitações de estudar os baixos índices de aprovação do presidente em busca de pistas sobre o resultado das eleições.

“Minha intenção é concorrer novamente”, disse Biden no dia seguinte.

E foi isso.

Biden envelheceu visivelmente, como acontece com a maioria dos presidentes. Mas já no final de 2021, o médico da Casa Branca tinha notei uma mudança, observando “pigarrear” mais frequente e grave e uma marcha “perceptivelmente mais rígida” do que no ano anterior. Ele recomendou “órteses para calçados”.

Os assessores de Biden insistiram que ele poderia conduzir uma campanha de reeleição, mesmo que a forma como o trataram desse indícios do contrário. Ele começou a usar as escadas mais curtas embarcar no Força Aérea Um após sua viagem se tornou viral. Ele fez menos coletivas de imprensa do que seus antecessores. Ele passou um entrevista antes do jogo do Super Bowl. Seus eventos têm tornar-se intencionalmente mais curtotambém.

E depois que o relatório de um advogado especial se concentrou em sua acuidade mental de maneiras que a Casa Branca considerou gratuitas – rotulando-o como um “homem idoso e bem-intencionado com memória fraca” – Biden convocou uma entrevista coletiva noturna para refutar essa caricatura, apenas para fazer uma referência ao presidente do Egito, chamando-o de presidente do México em vez de.

Na sequência do debate, altos funcionários de Biden defendem, em privado, que mudar de candidato seria irrealista, arriscado e caótico. E numa mensagem de angariação de fundos, Rob Flaherty, vice-gerente de campanha, argumentou explicitamente que qualquer alternativa “teria menos probabilidades de vencer do que Joe Biden”.

Alguns dos futuros líderes do Partido Democrata instaram os eleitores a apoiar Biden.

“Precisamos ter o apoio deste presidente”, disse o governador Gavin Newsom, da Califórnia, na MSNBC na sala de rotação após o debate. Na manhã seguinte, o governador Josh Shapiro, da Pensilvânia, foi ao MSNBC e disse: “Pare de se preocupar e comece a trabalhar”.

Privadamente, os estrategas democratas preocupam-se em pedir aos eleitores que trabalhem para Biden, e não o contrário.

Num sinal da aversão da campanha ao risco, os dois principais conselheiros de Biden que foram à televisão no fim de semana para defender a campanha – a conselheira da Casa Branca Anita Dunn e a pesquisadora Molly Murphy – juntaram-se a programas da MSNBC ancorados por ex-assessores de Biden.

“O que está por trás da porta número 2 sempre terá algum apelo”, disse Murphy, rejeitando pesquisas que mostram que os eleitores desejam outro candidato.

E, no entanto, 80 por cento dos republicanos na mais recente sondagem do Times/Siena disseram que queriam que Trump continuasse a ser o candidato, mesmo depois das suas condenações por crimes, um número muito maior do que a percentagem de democratas que queriam Biden.

Por enquanto, a campanha de Biden renovou a luta com um adversário favorito: a mídia.

“Você viu os clipes incríveis de nossos apoiadores na pista fazendo o Cupid Shuffle às 2h da noite do debate?” leia um e-mail de arrecadação de fundos de Biden no fim de semana. “Bem, não, provavelmente não, porque a mídia está ocupada hiperventilando e tentando manifestar drama para aumentar a audiência.”