O comboio armado de jipes cheio de repórteres invadiu um Rafah empoeirado, passando por casas destruídas e prédios de apartamentos destruídos.

Ao desmontarmos dos nossos Humvees, uma quietude tomou conta desta faixa do sul de Gaza, perto da fronteira com o Egipto. Lajes de concreto e vergalhões retorcidos pontilhavam a paisagem marcada. Gatinhos correram pelos destroços.

As ruas antes cheias de vida eram agora um labirinto de escombros. Todo mundo se foi.

Mais de um milhão de pessoas fugiram para evitar um ataque israelita que começou há dois meses. Muitos foram deslocados repetidamente e agora vivem em cidades de tendas que se estendem por quilômetrosonde enfrentam um futuro incerto enquanto lamentam a perda de entes queridos.

Enquanto Israel diz que está a encerrar a sua operação contra o Hamas em Rafah, os militares israelitas convidaram jornalistas estrangeiros para uma visita supervisionada à cidade. Os militares dizem que lutaram com precisão e moderação contra os combatentes do Hamas incorporados em áreas civis.

Mas a morte, a destruição e a deslocação em massa de civis deixaram Israel cada vez mais isolado diplomaticamente.

Mais de 37 mil palestinos morreram no conflito, segundo o Ministério da Saúde de Gaza. Embora esse número não faça distinção entre civis e combatentes do Hamas, inclui as dezenas de mortos em Maio, quando Israel derrubou um par de bombas de 250 libras num acampamento em Rafah.

O primeiro-ministro Benjamin Netanyahu, de Israel, estimou o número de palestinos mortos em cerca de 30.000 e disse que cerca de metade eram civis.

A invasão israelita pretendia destruir o Hamas e libertar os seus reféns. Até agora, não conseguiu nenhum dos dois.

Pelas contas dos militares, matou pelo menos 900 membros da brigada do Hamas em Rafah e 15 mil combatentes do Hamas no total.

Mas três meses depois Netanyahu declarou que “a vitória total está ao nosso alcance”, os militares reconhecem que o cerco de Rafah eliminou apenas um terço da brigada do Hamas. A liderança do Hamas permanece intacta. E acredita-se que cerca de 120 reféns permaneçam em algum lugar de Gaza, embora se pense que cerca de um terço esteja morto.

Os palestinos que fugiram da cidade não têm ideia de quando retornarão e o que encontrarão quando o fizerem. Marwan Shaath, 57 anos, disse que ele e sua família deixaram para trás sua casa de três andares. “Era para ser a casa da família para as gerações vindouras”, disse ele em entrevista. Seus amigos lhe enviaram fotos do que sobrou. “Está muito atingido. Metade já caiu. Nenhuma parede, nenhuma janela e grande parte dela foi queimada.”

Os combates em Rafah têm sido intensos, disseram autoridades israelenses, com o Hamas colocando centenas de armadilhas. As autoridades nos mostraram um vídeo que, segundo eles, mostrava uma casa equipada com tanques de água potável de 50 galões cheios de explosivos controlados remotamente.

Na sexta-feira, os militares israelitas disseram ter matado dezenas de combatentes do Hamas em Rafah, e o coronel Yair Zuckerman, comandante da Brigada de Infantaria Nahal que luta em Rafah, provocou o seu homólogo do Hamas enquanto nos informava.

“Onde está o comandante da Brigada Rafah?” ele perguntou.

Os militares supervisionaram a nossa visita a Rafah. Tivemos de permanecer no comboio, embora as autoridades israelitas não tenham revisto nem censurado o nosso trabalho. Um representante do Hamas não respondeu às mensagens de texto solicitando comentários.

Vimos a periferia de um bairro devastado pelos combates. Ficou claro onde as forças israelenses atacaram Rafah pelo sul, destruindo corredores para seus tanques e tropas. O ar estava denso com areia e detritos finos.

Artilharia, caças e escavadeiras destruíram edifícios ou os reduziram a granadas. De onde estávamos, a escala era incalculável, embora tenha foi medido por satélites. Vimos dezenas de camiões de ajuda, mas foi impossível avaliar os esforços de socorro, que as Nações Unidas criticaram como lamentavelmente inadequados.

Israel acusou o Hamas de usar os palestinos como escudos humanos, posicionando lançadores de foguetes perto de escolas e construindo túneis sob bairros lotados, inclusive em Rafah.

Os militares mostraram-nos fotos de câmaras posicionadas em torno de um bairro, o que, segundo as autoridades, permitiu ao Hamas monitorizar as forças israelitas e planear ataques contra elas. Soldados israelenses dizem ter encontrado kits de combate do Hamas espalhados em muitas casas, junto com armas avançadas, como mísseis terra-ar de fabricação russa.

Autoridades israelenses argumentam que tais táticas justificam combates em bairros às vezes lotados, onde combatentes do Hamas se escondem e guardam armas.

Mas as tácticas de guerrilha do Hamas reflectem também um desequilíbrio de poder entre um exército sofisticado e uma milícia que depende de armas contrabandeadas.

Grande parte desse contrabando, dizem as autoridades israelitas, ocorre não muito longe de onde estávamos, na passagem da fronteira de Rafah e em túneis para o Egipto. A interrupção do fluxo de armas foi uma das principais razões para a operação de Israel em Rafah. As autoridades israelitas descreveram estas rotas de contrabando como o “oxigénio” do Hamas.

Apesar de um bloqueio israelita de longa data e de uma Campanha egípcia para impedir o contrabando clandestino, o porta-voz militar de Israel disse-nos que os soldados tinham encontrado túneis – ele não quis dizer quantos – ao longo da fronteira. Não estava claro quantos desses túneis estavam ativos antes do início da guerra.

“Muita infra-estrutura terrorista foi construída perto da fronteira”, disse o contra-almirante Daniel Hagari, principal porta-voz dos militares.

A pouco mais de um campo de futebol da fronteira, os militares levaram-nos a uma entrada semelhante a um bueiro para um túnel entre duas casas danificadas. Destruir estes túneis pode ser devastador para os edifícios acima deles.

“Somos pessoas comuns que vivem na terra”, disse Shaath. “Não sei o que acontece no subsolo e o que quer que esteja acontecendo não é minha culpa como civil.”

Mais de duas dúzias de soldados israelenses foram mortos em combates no sul de Gaza, incluindo oito no mês passado em uma explosão em Rafah, que foi um dos ataques mais mortíferos contra soldados israelitas desde que a guerra de invasão terrestre começou em Gaza. Enquanto estávamos lá, o fogo dos franco-atiradores israelenses ocasionalmente estalava.

israelense autoridades identificaram quase 700 soldados que foram mortos desde os ataques terroristas de 7 de Outubro, quando homens armados liderados pelo Hamas invadiram Israel, fazendo reféns e matando civis, incluindo mulheres e crianças. Autoridades dizem que cerca de 1.200 pessoas morreram naquele dia.

Um deles foi o coronel Jonathan Steinberg, comandante anterior do Nahal. Horas depois de sua morte, o coronel Zuckerman o substituiu. Ele nos contou que ele e suas tropas planejavam terminar o trabalho em Rafah.

Subimos nos jipes e dirigimos para outro local próximo, com vista para o resto de Rafah se estendendo até o mar. O almirante Hagari subiu no topo de uma pequena colina arenosa.

Ele apontou para Tal al-Sultan, outro bairro de Rafah. Lá fora, disse ele, reféns estavam sendo mantidos. Um pequeno grupo de americanos poderia estar entre eles.

Para libertá-los, disse ele, foram necessárias operações de resgate ou pressão militar.

“Traremos de volta os reféns”, disse-nos ele. “Qualquer um dos seus países faria o mesmo depois de 7 de outubro.”