Nas piores noites, quando o baixo estrondoso de uma boate próxima sacudia suas janelas e abafava o som da TV, o barulho na casa de John Heaney em Providence parecia mais um intruso do que um incômodo.

“É uma verdadeira violação porque não se pode impedi-la”, disse ele. “É como se alguém tivesse a chave da sua casa e pudesse entrar quando quisesse.”

Impulsionado pelo ativismo, Heaney, um engenheiro de software aposentado, juntou-se a um pequeno grupo de residentes na capital de Rhode Island que pressionaram as autoridades municipais nos últimos anos para reprimir o ruído excessivo. A campanha deles, conhecida como Providence Noise Project, ganhou o apoio vocal do prefeito Brett Smiley, um democrata que assumiu o cargo no ano passado. Mas também levantou questões complicadas sobre o ruído, incluindo o que fazer quando nem todos concordam que é um problema e como impor limites de forma justa.

Em toda a cidade de 190 mil habitantes – que é dividida pela Interestadual 95, uma importante fonte de ruído – há pouco consenso sobre o assunto. Em cada um de seus bairros compactos, sirenes soam, motocicletas zumbem como insetos raivosos, caminhões de sorvete gritam melodias cantadas e aparelhos de som de carros espalham batidas em staccato. Algumas pessoas estremecem com a cacofonia; outros mal percebem.

Da mesma forma, enquanto alguns veem um caminho claro, orientado pelos dados, para mudar os comportamentos que levam às reclamações de ruído, outros estão cautelosos, antecipando preconceitos e perfis raciais.

“As pessoas podem usar as reclamações para atingir as comunidades”, disse Erica Walker, professora assistente de epidemiologia na Escola de Saúde Pública de Brown, que dirige o departamento de saúde da universidade. Laboratório de ruído comunitário.

O laboratório fez leituras em 22 bairros da cidade há dois anos e construiu um “mapa de ruído”. Descobriu-se que os bairros mais barulhentos estão concentrados no sul de Providence – o centro da comunidade latina da cidade, que tradicionalmente atrai recém-chegados de Porto Rico, Guatemala e República Dominicana.

No bairro de Elmwood, no extremo sul da cidade – uma das áreas consideradas mais barulhentas – vários grupos de moradores socializando ao ar livre em uma tarde amena no mês passado disseram que o barulho não era um problema ali. O canto dos pássaros era facilmente audível e o trânsito estava tranquilo.

Mas, na esquina da Hamilton Street, Adelino Ribeiro temia um aumento no volume.

“O verão é barulhento, acredite”, disse Ribeiro enquanto plantava flores fora da casa que divide com sua mãe, que dava instruções na varanda. “A música, os veículos, tudo isso.”

Mesmo assim, Ribeiro, 46 ​​anos, não esperava qualquer atenuação. “Faz parte da vida e você se acostuma”, disse ele com um suspiro, enquanto o zumbido de uma furadeira elétrica aumentava no quarteirão seguinte.

Essa demissão é uma das coisas que os líderes do Providence Noise Project esperam mudar.

“Muitas pessoas não gostam disso, mas acham que não podem fazer nada”, disse John Wilner, um dos fundadores do grupo. “Estamos dizendo que não há problema em reclamar.”

Com foco no efeitos documentados do ruído na saúdeo grupo tem um slogan cativante – “O ruído é o novo fumo” – e uma resposta pronta àqueles a quem chamam de “negacionistas do ruído”.

“As cidades geralmente têm níveis muito mais elevados de poluição do ar e do solo do que as áreas suburbanas ou rurais, mas ninguém diz que deveriam ser permitido queimar o lixo ou simplesmente jogá-lo na calçada porque ‘as cidades estão sujas’”. lê uma dessas refutações no site do grupo.

Em todo o país, o ruído entrou na lista das principais preocupações de saúde pública nos últimos anos, como um crescente corpo de pesquisa relacionou a exposição crônica a riscos aumentados de hipertensão, ataques cardíacos e derrames.

Desde que o confinamento pandémico de 2020 acalmou brevemente o ruído em muitas cidades, os apelos à aplicação de limites de ruído aumentaram. A cidade de Nova York começou a instalar câmeras de detecção de ruído em 2022e emissão de multas de US$ 800 a US$ 2.500 por violações registradas pelos dispositivos. Essas câmeras, que são ativadas em Nova York por sons mais altos que 85 decibéis, quase tão altos quanto um cortador de grama, estão se tornando mais comuns, aparecendo em ParisMiami Beach, Knoxville, Tennessee, e Newport, RI

É difícil avaliar se Providence é mais barulhenta do que outras cidades do seu tamanho. Um inquérito de satisfação da comunidade no ano passado concluiu que a habitação, as condições das estradas e a qualidade das escolas foram classificadas como problemas maiores em Providence, mas 40 por cento dos 4.000 inquiridos disseram que também estavam insatisfeitos com o controlo do ruído. Isso, somado às 5.600 reclamações de ruído apresentadas por moradores em 2023, foi suficiente para chamar a atenção do prefeito Smiley.

A cidade de Tallahassee, na Flórida, com uma população de tamanho semelhante, teve 3.900 reclamações de ruído no ano passado, segundo seu administrador de registros, cerca de 30% menos do que o registrado em Providence. A capital da Flórida não possui câmeras antirruído, mas recentemente ajustou sua lei sobre ruído para facilitar a fiscalização.

“Parte da razão pela qual as pessoas gostam de viver em Providence é a qualidade de vida, e é importante não perdermos isso”, disse Smiley numa entrevista. “É por isso que as pessoas vivem aqui e não no Brooklyn.”

A cidade proíbe ruídos audíveis a 60 metros ou mais de distância de sua fonte, e também limita o ruído para 55 decibéis, das 22h às 7h em áreas residenciais e das 2h às 7h em áreas comerciais e industriais, inclusive no centro da cidade.

As duas maiores fontes de reclamações sobre ruído são empresas de entretenimento, como bares e casas noturnas, e veículos equipados com escapamentos modificados e sistemas de som que os tornam mais barulhentos do que o normal. Desde que o prefeito orçou dinheiro para medidores de som portáteis, os oficiais de licenciamento os usaram para medir os níveis de decibéis fora das empresas. Mas os medidores não conseguem rastrear veículos em movimento.

Para isso, Smiley propõe câmeras de ruído, que detectam ruídos que ultrapassam os limites legais e fotografam placas para que as multas possam ser enviadas aos motoristas. Ele pediu aos legisladores que ajustassem a lei estadual para permitir o uso de câmeras, que atualmente são proibidas.

As câmeras antirruído em Nova York custam cerca de US$ 35 mil cada; As autoridades de Providence dizem que não definiram o custo, mas reservaram US$ 100 mil em seu orçamento. Imran Dharamsi, um recém-formado em Brown que documentou padrões de ruído em Providence, disse que o custo das câmeras pode tornar impraticável sua instalação ampla – e isso pode levar a uma fiscalização desigual.

“Se você visa os bairros mais barulhentos, então você está visando desproporcionalmente a comunidade não-branca”, disse ele. “Mas se você os espalhar por toda parte, pode ser um desperdício de recursos.”

Smiley disse que pretende distribuir as câmeras por todos os bairros da cidade.

Para alguns defensores da redução do ruído, essa abordagem faz pouco sentido.

“A Providence deveria alocar suas câmeras de ruído de forma equitativa – ou seja, em áreas onde o ruído dos veículos é mais prevalente ou onde os residentes mais reclamam dele”, escreveu Wilner em uma carta recente ao The Brown Daily Herald. “Não deveria colocá-los em áreas tranquilas e de baixo tráfego com base numa noção perversa de ‘igualdade’ ou outras reivindicações que prejudicam a saúde pública.”

Os pesquisadores descobriram que pessoas de cor e residentes de bairros mais pobres em todo o país sofrem mais exposição à poluição sonora.

Grande parte da recente ira em Providence focado em carros barulhentos e sofisticados e motocicletas. Saindo para passear de moto em uma tarde amena recente, Álvaro Sousa, 41 anos, da cidade vizinha de East Providence, disse que adora o hobby desde que era adolescente, mas tem se tornado menos tolerante com os motociclistas que perturbam a paz.

O comportamento deles resultou em mais perfis por parte da polícia, que às vezes o para e questiona, disse ele.

“Tenho um carro em casa que pode ser ridiculamente barulhento se eu quiser, mas guardo-o para a hora e o lugar certos”, disse Sousa.

Heaney, o engenheiro de software aposentado, disse que tolerou o barulho em Providence durante anos, até que a pandemia atingiu e bares e clubes transferiram seu entretenimento ao vivo para o exterior. Ele pressionou as autoridades municipais a fazerem cumprir a lei existente que proíbe ruídos audíveis além de 60 metros, mas ficou frustrado com a inação deles, disse ele. A cidade emitiu 19 citações no total para ruído em 2022.

Naquele ano, Heaney e sua esposa venderam sua casa no bairro de Federal Hill, na cidade – depois de gastar US$ 100 mil para melhorá-la, instalando uma oficina construída sob medida para suas atividades tecnológicas – e se mudaram para East Providence, onde eles agora residir em um beco sem saída tranquilo.

Ele está de olho em vários desenvolvimentos à beira-mar que podem perturbar a sua paz recém-adquirida, incluindo um novo estádio de futebol planejado para a orla marítima na vizinha Pawtucket.

Mesmo assim, alguns moradores disseram que ficaram surpresos com as reclamações de barulho em Providence.

“Em comparação com o lugar de onde vim, isto é o paraíso”, disse Arismendy Jerez, que morou no Brooklyn e no Queens antes de se mudar para Providence este ano para abrir um restaurante em uma rua movimentada ao sul de Federal Hill.

Norlan Olivo, dono de uma discoteca chamada The Salon, no centro de Providence, disse compreender a preocupação com o barulho nos bairros residenciais da cidade. Mas ele vê egoísmo nos esforços para impor tranquilidade no centro da cidade.

“Você quer que fique quieto, mas a que custo?” ele perguntou. “Você vai tirar a magia, a arte, a música e a mistura de culturas que tornam a cidade bonita?”

Dada a prevalência de tais perspectivas, Wilner vê uma longa campanha pela frente.

“Todos nós nos lembramos de como era fumar”, disse ele. “Primeiro não era permitido nos aviões, depois nos locais de trabalho. Depois, com o tempo, sofreu um enorme declínio. Estamos tentando iniciar essa mudança com barulho.”