Com o seu exército a lutar para se defender dos ferozes avanços russos em toda a frente, o presidente Volodymyr Zelensky da Ucrânia instou os Estados Unidos e a Europa a fazerem mais para defender a sua nação, rejeitando os receios de uma escalada nuclear e propondo que os aviões da NATO derrubassem mísseis russos na Ucrânia. espaço aéreo.

Zelensky disse que também apelou às autoridades dos EUA para que permitissem que a Ucrânia disparasse mísseis americanos e outras armas contra alvos militares dentro da Rússia – uma tática à qual os Estados Unidos continuam a se opor. A incapacidade de o fazer, insistiu ele, deu à Rússia uma “enorme vantagem” na guerra transfronteiriça que está a explorar com ataques no nordeste da Ucrânia.

Os seus comentários, feitos numa entrevista na segunda-feira ao The New York Times no centro de Kiev, estiveram entre os seus apelos mais veementes até agora aos Estados Unidos e aos seus aliados da NATO por mais ajuda. Durante mais de 50 minutos na ornamentada Casa Com Quimeras, nos gabinetes presidenciais, ele falou com um misto de frustração e perplexidade face à relutância do Ocidente em tomar medidas mais ousadas para garantir que a Ucrânia prevaleça.

Zelensky há muito que faz lobby junto do Ocidente, em particular por mais armas. Mas os seus apelos desta semana surgem num momento crítico para o esforço de guerra da Ucrânia, com o seu exército em retirada e um novo pacote de armas americanas ainda por chegar em quantidades suficientes. Desde os primeiros dias da guerra, a Ucrânia nunca enfrentou um desafio militar tão grave, dizem os analistas.

É também um momento crucial na política ucraniana. Zelensky falou no último dia do seu mandato presidencial de cinco anos. As eleições marcadas para Março foram suspensas por causa da guerra, e ele continuará a ser presidente sob poderes da lei marcial, com o seu mandato a prolongar-se potencialmente enquanto durar a guerra.

Na ampla entrevista, Zelensky, 46, discutiu a tristeza dolorosa de visitar valas comuns e consolar as famílias dos soldados mortos, mas também sua própria jornada pessoal e a “recarga” que ele obtém com o pouco tempo que tem para passar com seus filhos. Ele disse que gostaria de ler mais, mas adormece rápido demais à noite para ir longe.

Ele ficou muito animado ao assinalar uma lista de ações que acreditava que seus aliados deveriam tomar para apoiar a Ucrânia. Ele argumentou que a OTAN deveria abater mísseis russos em voo sobre a Ucrânia – sem que os aviões cruzassem o espaço aéreo ucraniano – dizendo que isso seria uma tática puramente defensiva e não representaria risco de combate direto com as forças russas.

“Então minha pergunta é: qual é o problema? Por que não podemos derrubá-los? É defesa? Sim. É um ataque à Rússia? Não. Você está abatendo aviões russos e matando pilotos russos? Não. Então qual é o problema de envolver países da NATO na guerra? Não existe esse problema.”

“Derrubar o que está no céu da Ucrânia”, acrescentou. “E dê-nos as armas para usarmos contra as forças russas nas fronteiras.”

Esse tipo de envolvimento directo da NATO, que, segundo os analistas, poderia provocar uma retaliação da Rússia, tem encontrado resistência nas capitais ocidentais. Mas Zelensky fez uma comparação com a forma como os Estados Unidos e a Grã-Bretanha ajudou Israel a abater uma barragem de drones e mísseis do Irã no mês passado.

“Isso é o que vimos em Israel”, disse Zelensky. “Nem mesmo em tão grande escala.” A resposta da Casa Branca à comparação foi: “Conflitos diferentes, espaço aéreo diferente, quadro de ameaça diferente.

Zelensky também instou a aliança a fornecer mais caças F-16, bem como sistemas de defesa aérea Patriot.

“Podemos conseguir sete?” disse ele, dizendo que a Ucrânia precisava de mais sistemas Patriot, mas se contentaria com esse número para proteger regiões essenciais para a economia e o setor energético do país. Ele sugeriu que uma decisão poderia ser tomada quando os líderes da OTAN se reunissem para uma cimeira em Washington, em Julho.

“Você acha que é demais para a cimeira do aniversário da NATO em Washington?” ele perguntou. “Para um país que hoje luta pela liberdade e pela democracia em todo o mundo?”

Questionado sobre potenciais negociações de cessar-fogo, ele apelou a uma diplomacia que evite conversações diretas com a Rússia, mas reúna as nações em apoio das posições da Ucrânia para um eventual acordo de paz. Começaria com planos para garantir as exportações de alimentos ucranianos para países em desenvolvimento, trocas de prisioneiros, medidas para garantir a segurança de uma central nuclear ocupada pela Rússia no sul da Ucrânia e o retorno de crianças ucranianas que, segundo ele, foram raptadas e levadas para a Rússia.

Ele disse esperar que dezenas de nações apoiem tal iniciativa quando se reunirem numa “cimeira de paz” em meados de Junho na Suíça. E pressionou novamente por um plano para a adesão da Ucrânia à NATO.

Ele também acolheu sugestões recentes de alguns aliados de que a OTAN envie tropas para treinar ou apoiar as forças ucranianas na Ucrânia, embora tenha acrescentado: “Não vejo isso, exceto em palavras”.

Mais imediatamente, ele disse que a capacidade de usar armas fornecidas pelo Ocidente para atacar alvos militares dentro da Rússia era essencial para o sucesso da Ucrânia.

Somente usando estas armas para destruir centros logísticos na Rússia e aviões russos em território russo, disse ele, a Ucrânia poderá defender-se eficazmente do recente ataque no nordeste que ameaça Kharkiv, a segunda maior cidade da Ucrânia.

“Como respondemos quando eles atacam nossas cidades?” disse ele, observando que a Ucrânia podia ver as forças russas se concentrando na fronteira antes de atacarem, mas era impotente para atacá-las.

“Eles procedem com calma”, acrescentou, “compreendendo que os nossos parceiros não nos dão permissão” para usar as suas armas para retaliar.

A principal razão para a hesitação do Ocidente – o medo da escalada nuclear – foi exagerada, disse Zelensky, porque o presidente Vladimir V. Putin da Rússia se absteria de usar armas nucleares por um sentimento de autopreservação.

“Ele pode ser irracional, mas ama a própria vida”, disse Zelensky.

Ele também sugeriu que havia outra razão para a hesitação do Ocidente: alguns países procuravam manter laços comerciais e diplomáticos com a Rússia. “Todo mundo mantém a porta entreaberta”, disse ele.

Tem sido uma corrida tumultuada para Zelensky. Ele foi eleito em 2019 com uma plataforma de negociação de paz com a Rússia, que os seus críticos consideraram ingênua. Ele também prometeu reprimir a corrupção e cumprir apenas um mandato de cinco anos.

Uma personalidade televisiva antes de se tornar presidente, Zelensky, alterna entre a diplomacia para angariar apoio para a Ucrânia e exortações aos seus soldados e civis face à deterioração das perspectivas militares. Ele disse que tem pouco tempo para ver o filho e a filha, de 11 e 19 anos, mas considerou passar o tempo com eles seus “momentos mais felizes”.

“Por exemplo, pergunto ao meu filho o que está acontecendo”, disse ele. “Ele diz que eles estão começando a aprender espanhol. Estou interessado nisso. Não sei espanhol, mas, honestamente, só estou interessado no tempo que posso passar com ele, não importa o que ele esteja fazendo.”

“São os momentos que te recarregam, te dão energia. Esses são os momentos mais felizes. É quando posso relaxar.”

Ele disse que também se recarrega fazendo exercícios pela manhã e tenta ler à noite. “Vou ser sincero, qualquer tipo de ficção, leio à noite, duas, três, quatro, 10 páginas no máximo, e depois adormeço”, disse ele.

Refletiu por um momento quando lhe perguntaram o que faria depois da guerra e pareceu contemplar a perspectiva de a Rússia prevalecer. “Depois da guerra, depois da vitória, são coisas diferentes”, disse ele. “Poderia ser diferente. Acho que meus planos dependem disso.

“Então, gostaria de acreditar que haverá uma vitória para a Ucrânia. Não é fácil, muito difícil. É absolutamente claro que será muito difícil. E eu gostaria apenas de passar um pouco de tempo com minha família e meus cachorros.”

Zelensky ultrapassou um ponto crítico na sua presidência no início da guerra com o fracasso da tentativa de ataque de decapitação da Rússia à liderança ucraniana em Kiev, que, segundo ele, incluía um plano para capturá-lo ou assassiná-lo.

Agora, quase 17 meses depois, não está claro como ou quando a sua presidência terminará. A lei marcial da Ucrânia, que é renovada periodicamente com votações no Parlamento, exclui a realização de eleições presidenciais. Embora seu partido, o Servo do Povo, detenha a maioria dos assentos, a disciplina partidária teria se desintegrado nos últimos meses e Zelensky tem lutado para aprovar projetos de lei.

Após o choque da invasão inicial, 90% dos ucranianos disseram confiar em Zelensky; esse número caiu para 60 por cento em Fevereiro, de acordo com uma sondagem do Instituto Internacional de Sociologia de Kiev.

Eleições nacionais competitivas têm sido um sucesso na política da Ucrânia desde a independência em 1991, cumprindo a promessa de uma transição democrática que fracassou na Rússia, na Bielorrússia e em alguns países da Ásia Central e do Cáucaso.

Especialistas internacionais em eleições apoiaram a decisão da Ucrânia de suspender a votação durante a guerra, dado que milhões de ucranianos não poderiam votar em áreas sob ocupação, como refugiados na Europa ou enquanto servissem como soldados na frente.

Solicitado a avaliar a saúde da democracia na Ucrânia, ele disse: “A Ucrânia não precisa provar nada sobre democracia a ninguém”.

“Porque a Ucrânia e o seu povo estão a provar isso através da sua guerra”, continuou ele. “Sem palavras, sem retórica desnecessária, sem apenas mensagens retóricas flutuando no ar. Eles provam isso com suas vidas.”

Bill Brink e Filipe P. Pan contribuiu com reportagens de Kyiv.