Mais de 60 anos depois de Edward Dwight ter sido escolhido para ser o primeiro astronauta negro, apenas para ver o seu lugar na história da exploração espacial tomado e adiado pelo espectro do racismo e da política, ele foi ao espaço na manhã de domingo.

Após o pouso, no final de um vôo que durou 9 minutos e 53 segundos, o Sr. Dwight ficou nos degraus do lado de fora da porta da cápsula da tripulação, ergueu os braços no ar e disse: “Faz muito tempo”.

Minutos depois, do lado de fora da cápsula, ele disse que o voo havia “mudado minha vida”. Ele admitiu que havia dito, no início do dia, que não precisava do voo em sua vida. “Mas eu menti”, disse ele.

Dwight, 90 anos, foi uma das seis pessoas a bordo do voo espacial Blue Origin do Novo Shepard foguete lançado na manhã de domingo de um local de lançamento privado perto de Van Horn, Texas. O voo fez dele a pessoa mais velha a ir ao espaço; ele superou o ator William Shatner.

Depois que o Sr. Dwight, que agora é escultor, foi selecionado para o voo da Blue Origin, ele disse ao The New York Times que finalmente chegar ao espaço não era justiça, mas algo que deveria ter acontecido em algum momento.

“Minha vida inteira se concentrou em fazer as coisas”, disse Dwight. “Este é o ponto culminante.”

A ideia de enviar Dwight ao espaço ganhou apoio em 1961, em meio a uma campanha da Casa Branca para diversificar o programa espacial do país. Dwight, um piloto carismático e bonito, foi então selecionado para o programa de treinamento de astronautas. Ele teve o apoio do presidente John F. Kennedy e foi defendido pela imprensa negra, mas vários obstáculos o impediram de chegar ao espaço.

Chuck Yeager, que dirigia a Escola de Pilotos de Pesquisa Aeroespacial na Base Aérea de Edwards, na Califórnia, considerava Dwight um piloto mediano que havia sido selecionado para fazer parte do programa por razões políticas. O Sr. Dwight disse que racismo poderia ter sido o motivo que o General Yeager o discriminou e queria que ele fosse removido. O General Yeager formou o Sr. Dwight no programa, mas ele não foi selecionado para ser astronauta.

Depois que Kennedy foi assassinado em 1963, o apoio ao papel de Dwight no programa espacial pareceu desaparecer e, em 1966, ele deixou a Força Aérea.

Dwight tornou-se um dono de restaurante de sucesso, um incorporador imobiliário e um artista célebre, cuja especialidade é esculpir figuras proeminentes da história negra.

Não seria até 1983 que os Estados Unidos enviaria um astronauta negro ao espaço, o tenente-coronel Guion S. Bluford Jr.

Depois de todos esses anos, o Sr. Dwight finalmente chegou ao espaço no domingo, enquanto viajava a bordo do Novo Shepard foguete.

Foi o sétimo voo humano da Blue Origin, empresa espacial fundada por Jeff Bezos. Os outros passageiros eram Mason Angel, fundador da Industrious Ventures, um fundo de capital de risco; Sylvain Chiron, fundador da Brasserie du Mont-Blanc, uma cervejaria artesanal na França; Kenneth L. Hess, engenheiro de software e empresário; Gopi Thotakura, piloto; e Carol Schaller, uma contadora aposentada que foi informada de que ficaria cega em 2017 e começou a viajar extensivamente para lugares como o Pólo Sul e o acampamento base do Monte Everest.

O foguete decolou às 9h35, horário central, e pousou de volta na Terra em 10 minutos. A cápsula que transportava os passageiros humanos pousou separadamente pouco depois, às 9h45. Apenas dois de seus três paraquedas foram acionados, mas isso não causou problemas sérios para o pouso.

A porta da cápsula se abriu por volta das 10h. O Sr. Dwight ficou do lado de fora e disse que estava “em êxtase”.

Dwight disse: “Todo mundo precisa fazer isso”.