A origem do vírus Covid continua sendo o maior mistério da pandemia. O vírus passou para os seres humanos a partir de animais vendidos num mercado alimentar em Wuhan, na China? Ou será que o vírus vazou de um laboratório em Wuhan?

As autoridades dos EUA continuam divididas. O FBI e o Departamento de Energia concluíram que um vazamento de laboratório era a causa mais provável. O Conselho Nacional de Inteligência e algumas outras agências acreditam que a transmissão de animal para humano é mais provável. A CIA não tomou posição. A questão continua a ser importante, em parte porque pode informar as estratégias para reduzir as hipóteses de outra pandemia horrível.

Um ensaio recente do Times Opinion – escrito por Alina Chan, uma bióloga – voltou a concentrar a atenção na questão ao defendendo a teoria do vazamento de laboratório. No boletim informativo de hoje, tentarei apresentar os argumentos mais claros para cada lado, para ajudá-lo a decidir o que considera mais provável.

1. É a norma.

Covid faz parte da família dos coronavírus, assim chamada porque o vírus contém uma proteína em forma de espiga. (Corona é a palavra latina para coroa.) Nas últimas décadas, a principal forma como os coronavírus infectaram pessoas foi através da transmissão de animal para humano, também conhecida como transmissão natural.

O vírus SARS, por exemplo, parece ter saltado dos gatos civetas, um parente do mangusto, para os humanos na Ásia em 2002. O MERS parece ter saltado dos camelos para as pessoas no Médio Oriente por volta de 2012. Não há nenhum exemplo anterior de um grande coronavírus escapando de um laboratório.

Quando você está tentando escolher entre uma explicação historicamente comum para um fenômeno e uma explicação incomum, a mais comum geralmente é a melhor aposta.

2. Observe o mercado.

Dois artigos científicos apontaram que um número suspeitamente grande de casos confirmados de Covid tinha ligações com o Mercado Atacadista de Frutos do Mar de Huanan, em Wuhan. Muitos destes casos, no final de 2019, ocorreram em pessoas que viviam perto do mercado. Este mapa vem de uma história do Times sobre a pesquisa:

É importante ressaltar que o mercado também vendia animais vivos, incluindo cães-guaxinim, que os cientistas anteriormente descobriram serem suscetíveis ao coronavírus.

3. Olhe dentro do mercado.

Pouco depois de a Covid começar a se espalhar, cientistas chineses examinaram paredes, pisos e outras superfícies dentro do mercado de Huanan em busca do vírus. Eles encontraram um conjunto de amostras positivas no canto sudoeste do mercado, onde 10 barracas vendiam animais vivos.

“Surpreendentemente, cinco das amostras veio de uma única barraca”, escreveram meus colegas Carl Zimmer e Benjamin Mueller. Essa barraca parece ter um histórico de venda de cães-guaxinim.

1. Siga o laboratório.

Se a lógica histórica aponta para a transmissão natural, um conceito diferente aponta indiscutivelmente para uma fuga de laboratório: a navalha de Occam. É um princípio filosófico que sustenta que a explicação mais simples para um fenômeno geralmente é a correta. Neste caso, um novo vírus semelhante ao SARS começou numa cidade com um dos principais laboratórios do mundo para a investigação de vírus semelhantes ao SARS. Muitas cidades chinesas têm mercados que vendem animais vivos; apenas um abriga o Instituto de Virologia de Wuhan.

O laboratório de Wuhan mantinha “um dos maiores repositórios de amostras de morcegos do mundo, o que permitiu a sua investigação sobre o coronavírus”, escreveram funcionários dos serviços de inteligência dos EUA. Antes da pandemia, os cientistas do laboratório viajavam para cavernas distantes para coletar amostras do vírus. E os morcegos, assim como os cães-guaxinim, podem transmitir coronavírus.

Uma possibilidade é que um vírus que de outra forma teria permanecido nas cavernas tenha infectado um funcionário do laboratório. Outra possibilidade é que os cientistas em Wuhan tenham desenvolvido um novo vírus contagioso enquanto pesquisavam curas e que o vírus tenha escapado acidentalmente.

Notavelmente, não há evidências de animais infectados, vivos ou mortos, no mercado de Huanan. Considere esta tabela, do ensaio de opinião de Chan:

2. Vazamentos acontecem.

Nas últimas décadas, relatórios sugerem que funcionários de laboratórios que trabalham com uma variedade de doenças foram acidentalmente infectados nos Estados Unidos, Grã-Bretanha, China, Alemanha, Rússia, Coreia do Sul e noutros locais.

Mesmo antes da pandemia, o laboratório de Wuhan parecia apresentar um risco à segurança. Quando um especialista externo ouviu que o laboratório planeava investigar coronavírus sem utilizar as precauções mais modernas, escreveu em 2018 que “os investigadores norte-americanos provavelmente irão surtar”.

3. A China controla as evidências.

Vale a pena perguntar em qual das duas histórias a China prefere que o mundo acredite. Qualquer um dos dois seria prejudicial, mas um vazamento de laboratório parece significativamente mais prejudicial. Significaria que a incompetência científica da China matou milhões de pessoas – o que poderia explicar por que razão as autoridades chinesas têm trabalhado tão arduamente para restringir a investigação externa e o escrutínio sobre as origens do vírus.

Você acha ambas as explicações plausíveis? Eu faço.

Ao acompanhar esse debate nos últimos anos, tenho andado de um lado para o outro sobre o que é mais provável. Hoje estou perto de 50-50. Ouvi sentimentos semelhantes de alguns especialistas.

“Ninguém tem provas”, disse-me Julian Barnes, que cobre agências de inteligência para o The Times. “Todo mundo está usando lógica.” O conselho de Julian para todos nós: “Tenha cuidado, mantenha a mente aberta, não descarte nada”.

  • O administrador da FAA chamou a supervisão da agência sobre a Boeing “muito indiferente” e prometeu mais inspeções de segurança.

  • O local do tiroteio na escola de Parkland, o antigo prédio dos calouros da Marjory Stoneman Douglas High School, na Flórida, será demolido.

  • Um policial se declarou culpado de abusar sexualmente de uma criança em seu carro da polícia. Passe algum tempo com esta longa história do The Washington Post que analisa o caso – e como os policiais acusados ​​de abuso sexual infantil muitas vezes evitam as consequências.

Um ex-governador está usando os tribunais para sufocar reportagens locais. Se ele vencer, isso prejudicará a liberdade de imprensa em todo o país, Adam Ganucheauescreve o editor-chefe do Mississippi Today.

Ronald Reagan governou como um velho, mesmo quando recebeu críticas sobre sua idade. O problema de Biden é que ele parece estar em negação, Maureen Dowd argumenta.

Aqui estão colunas por Michelle Goldberg sobre o filme “O Aprendiz” e David Brooks sobre crianças sobredotadas.

Caçador de tesouros: Um pescador magnético puxou um cofre contendo milhares de dólares. Um problema: As contas estavam se desintegrando.

Sem fones de ouvido: Algumas pessoas ficam incomodadas com o uso liberal de viva-voz.

Eticista: “A ex-namorada do meu filho quer manter a gravidez. Isso é injusto com ele?

Vidas vividas: Baladas temperamentais como a sua estreia em 1962, “Tous les Garçons et les Filles”, fizeram de Françoise Hardy uma heroína para a juventude francesa. Sua aparência ágil e personalidade discreta encarnavam o estilo dos anos 1960 que sua nação ainda valoriza. Ela morreu aos 80.

Campeonato Europeu: O homem mais importante da Alemanha este mês é o seu treinador de futebol.

NHL: As Panteras da Flórida sobreviveu aos Edmonton Oilers vencer por 3 a 0 na final da Stanley Cup, a uma vitória do campeonato.

NFL: O Jacksonville Jaguars concordou com uma extensão de contrato de cinco anos no valor de US$ 275 milhões com quarterback Trevor Lawrence.

Golfe: No Aberto dos EUA, Rory McIlroy e Patrick Cantlay ambos atiraram cinco abaixo dos 65 anos para empatar na liderança do primeiro turno.

Conheça um editor que alterou a cultura americana: Judith Jones. Ela descobriu Julia Child e salvou o diário de Anne Frank de uma pilha de lama. Mas sua contribuição mais significativa foi o desenvolvimento de livros de receitas modernos, transformando-os em obras literárias com seu alto padrão de prosa.

“Judith não estava interessada apenas em receitas”, disse Madhur Jaffrey, autora de livros de culinária nascida na Índia que trabalhou com ela. “Ela estava interessada nas pessoas por trás deles e em sua cultura. Isso foi radical para a época.”