Esta semana, dois asteróides – um grande o suficiente para destruir uma cidade e outro tão grande que poderia acabar com a civilização – deverão voar perto do nosso planeta.

Não entrar em pânico.

Ambos têm um zero por cento de chance de impactar a Terra. E, dependendo de onde você estiver no mundo, poderá até ver um deles.

O maior do par, (415029) 2011 UL21, viajará a uma distância 17 vezes maior que a lua na quinta-feira às 16h14, horário do leste. Tem impressionantes 7.600 pés de comprimento, mas estará muito longe para ser facilmente detectado sem um telescópio forte.

No entanto, dois dias depois, a rocha espacial menor, chamada 2024 MK, ficará consideravelmente mais próxima da humanidade. No sábado, às 9h46, horário do leste, ele passará pela Terra a 75% da distância da lua. Se você tem um telescópio de quintal decente ou talvez até com alguns bons binóculose seus céus estão livres de nuvens, você poderá ver a rocha de 400 a 850 pés como um ponto de luz cruzando o céu estrelado antes do sol nascer.

“O objeto estará se movendo rapidamente, então você precisa ter algumas habilidades para identificá-lo”, disse Juan Luis Canomembro do Gabinete de Defesa Planetária da Agência Espacial Europeia.

Os observadores de estrelas nos Estados Unidos, especialmente aqueles mais a sudoeste, podem ver o asteróide passando rapidamente pelo planeta. Aqueles que estão no topo do vulcão Mauna Kea, no Havaí, estarão bem posicionados para vê-lo enquanto o asteroide passa antes do nascer do sol. No entanto, as pessoas na América do Sul podem ter a experiência de visualização mais fácil, disse Andrew Rivkinastrônomo planetário do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins.

Asteróides pequenos e fragmentos cometários ocasionalmente perfuram a atmosfera da Terra, criando um show de luzes inofensivo. Muitos outros fragmentos rochosos e gelados simplesmente não atingem o planeta e muitas vezes se espremem entre a Terra e a Lua.

Um asteróide do tamanho de 2024 MK passando por esta agulha celestial é menos comum. “Passagens tão próximas de coisas tão grandes são raras, mas acontecem em escalas de tempo decadais – esta será a terceira (que sabemos) neste século”, disse o Dr. Rivkin por e-mail.

Qualquer pessoa que não consiga identificar o 2024 MK não precisa se sentir excluída por muito tempo. Em 13 de abril de 2029, Apófisum asteroide de 3.500 metros de comprimento, voará a menos de 32.000 quilômetros acima da superfície da Terra, mais próximo do que as órbitas dos satélites geossíncronos – o que significa que será visível a olho nu.

Essas abordagens próximas são úteis para pesquisadores de defesa planetária. Os asteróides desta semana serão detectados por radares na Terra, tornando possível identificar com precisão as suas dimensões e viagens futuras.

“Essas medições reduzirão consideravelmente as incertezas em seu movimento e nos permitirão calcular suas trajetórias no futuro”, disse Lance Bennero investigador principal do programa de pesquisa de radar de asteróides do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA.

O sobrevôo duplo também serve como uma prévia fortuita de Dia do Asteróide em 30 de junho – uma ocasião endossada pelas Nações Unidas que visa aumentar a conscientização sobre os impactos de asteróides.

Naquilo dia em 1908, uma rocha espacial com cerca de 50 metros de diâmetro explodiu acima de uma área remota da Sibéria, destruindo instantaneamente 800 milhas quadradas de floresta – aproximadamente a área metropolitana de Washington DC. É conhecido como evento Tunguska, em homenagem a um rio que flui pela região que destruiu.

Embora mais sejam descobertos todos os anos, a maioria dos asteróides próximos da Terra capazes de destruir uma cidade são ainda não foi encontrado. Felizmente, muitos mais podem ser avistados por um par de telescópios que estão em construção – o multiuso Observatório Vera C. Rubin no Chile, e da NASA Nave espacial Near-Earth Object Surveyor.

O asteróide 2024 MK tem pelo menos o dobro do comprimento do impactador Tunguska. É certamente bem-vindo que o asteróide tenha sido encontrado antes do seu encontro com a Terra e que não nos atingirá. Mas os astrônomos descobriram a rocha espacial em 16 de junho.

“O caso do 2024 MK é mais um lembrete sobre o fato de que ainda existem muitos objetos grandes a serem encontrados”, disse o Dr. As agências espaciais têm os planos e a tecnologia para defender o planeta de asteróides assassinos – mas apenas se eles os encontrarem antes que os asteróides nos encontrem.