Durante uma noite na sinfonia, havia muita tensão no ar.

Quando os espectadores entraram no Davies Symphony Hall no início deste mês, foram recebidos por músicos da Sinfônica de São Francisco distribuindo panfletos amarelos brilhantes acusando a administração de “não ter uma visão artística clara”. Então, pouco antes de a apresentação começar, um grito ecoou de uma das varandas, exortando as pessoas a “Agir!”

Foi o primeiro concerto do maestro Esa-Pekka Salonen na sala desde março, quando surpreendeu o mundo da música clássica ao anunciar que deixaria o cargo de diretor musical da orquestra em meio a uma disputa com a administração sobre cortes orçamentários. O programa da noite era exatamente o tipo de coisa que ele havia prometido quando foi contratado com a missão de repensar a experiência do concerto: a charmosa “Mãe Ganso” de Ravel, trazida à vida pelos dançarinos do LINES Ballet de Alonzo King, e depois o pesadelo “Erwartung” de Schoenberg encenado. do diretor Peter Sellars.

Sua decisão de sair assim que seu contrato terminar no próximo ano perturbou os fãs – “Quem ele é e o que ele traz não pode ser reproduzido”, lamentou Mark Malaspina, um membro da audiência, ao entrar no salão – e deixou alguns preocupados com o futuro da Sinfônica de São Francisco, de 113 anos.

“Uma orquestra que estava em muito boa forma está agora em crise”, disse Peter Pastreich, administrador artístico de longa data que administrou a Sinfônica de São Francisco de 1978 a 1999. “É de partir o coração assistir”.

A estadia inesperadamente curta de Salonen em São Francisco é, de certa forma, uma história muito local, mas também diz algo sobre os desafios enfrentados pela música clássica na América do século XXI. Mesmo antes da pandemia, muitas orquestras em todo o país enfrentavam dificuldades. O público estava envelhecendo e diminuindo. Os custos estavam aumentando. Os velhos modelos de negócios estavam murchando. E a filantropia, que substituiu a venda de ingressos como a principal fonte de renda da maioria das orquestrasestava se tornando cada vez mais difícil de conseguir.

Quando São Francisco desembarcou Salonenfoi saudado como um golpe.

A orquestra gozava de uma reputação de musicalidade e inovação e tinha uma dotação relativamente grande. Mas também tinha registado défices, perdido assinantes e visto a sua base de doadores diminuir. Salonen – um maestro e compositor inovador e carismático da Finlândia que já havia liderado a Filarmônica de Los Angeles – era visto como alguém que poderia capturar a imaginação de novos públicos.

Salonen, 65 anos, também foi considerado alguém que poderia fazer incursões na vibrante e rica comunidade tecnológica da Bay Area, que tem sido vista como relutante em apoiar as artes. (Ele era, afinal, o raro maestro legal o suficiente para ter apareceu em um anúncio da Apple.) Salonen chegou a São Francisco com planos ambiciosos para defender novas músicas e explorar a energia criativa do Vale do Silício, trazendo especialistas em robótica e, vários anos antes da ascensão do ChatGPT, inteligência artificial para reimaginar a experiência do concerto.

“A pior coisa que poderíamos fazer à nossa forma de arte”, ele disse ao The San Francisco Chronicle quando a sua nomeação foi anunciada em 2018, “é assumir que tudo vai ser assim para sempre e, portanto, não temos que fazer nada”.

Sua visão não era barata. Como um dos maestros mais requisitados do mundo, ele recebeu cerca de US$ 2,1 milhões em compensação da Sinfônica de São Francisco durante a temporada 2021-22, o ano mais recente para o qual há registros disponíveis. Ele recrutou oito artistas parceiros, incluindo o compositor Nico Muhly e a cientista da computação Carol Reiley. E ele fez planos para encomendar um fluxo constante de novas músicas.

Então a pandemia surgiu antes mesmo de ele começar, descarrilando as esperanças de um lançamento espetacular. Sua estreia como diretor musical no outono de 2020 foi silenciosa e aconteceu online, com o estreia virtual do trabalho digital de Muhly, “Throughline”. À medida que o vírus se espalhava, a orquestra cancelou centenas de apresentações e perdeu milhões de dólares.

A equipe que atraiu Salonen para São Francisco partiu logo após sua chegada. Sakurako Fisher deixou o cargo de presidente do conselho em 2020, como planejado. Mark C. Hanson, o executivo-chefe da orquestra, partiu abruptamente em 2021 após entrar em conflito com os músicos e o conselho sobre questões como programação, negociações trabalhistas e o ritmo das iniciativas de diversidade, de acordo com músicos, membros do conselho e pessoas que conversaram com Hanson. (Hanson, que agora lidera a Orquestra Sinfônica de Baltimore, não quis comentar.)

Uma nova equipe assumiu e ficou preocupada com as finanças.

A orquestra lutou durante anos com défices, uma base de doadores cada vez menor que, segundo os executivos, diminuiu cerca de 20 por cento na última década e o declínio do antigo modelo de assinatura em que os clientes compram ingressos para uma temporada a cada ano. Menos de um terço das despesas da orquestra são cobertos pela venda de ingressos.

“Francamente, temos vivido acima das nossas possibilidades desde muito antes da pandemia”, disse Matthew Spivey, o novo diretor executivo da Orquestra Sinfónica de São Francisco, numa entrevista recente.

A orquestra, que tem um orçamento anual de cerca de 80 milhões de dólares, disse em março que incorreu num défice acumulado de 116 milhões de dólares ao longo da última década, que só conseguiu preencher através de medidas extraordinárias e fontes não recorrentes, incluindo ajuda federal à pandemia e saque de reservas. A orquestra relatório financeiro auditado mostrou um superávit de cerca de US$ 6 milhões no ano passado. Mas os responsáveis ​​da orquestra disseram que a sua contabilidade interna, que exclui ganhos de investimento e contribuições únicas extraordinárias, apresentava um défice de 11 milhões de dólares, com despesas operacionais de 78,6 milhões de dólares e receitas operacionais de 67,4 milhões de dólares.

Na ausência de cortes ou de novos financiamentos, disse a administração, o país estava no bom caminho para incorrer em défices de 80 milhões de dólares nos próximos cinco anos.

Spivey disse que a organização percebeu que, para sobreviver, precisava se concentrar na redução do déficit e na geração de receitas.

“Não podemos construir um modelo de negócios sustentável que dependa de fontes de receita imprevisíveis, extraordinárias e únicas”, disse ele.

No início deste ano, os líderes da orquestra começaram impondo cortes. Eles cancelaram uma turnê européia planejada, limitaram as encomendas de novas músicas a não mais do que cinco por ano e reduziram as produções semi-encenadas, como o programa de Ravel e Schoenberg que Salonen conduziu recentemente. Eles também discutiram a mudança da programação para atrair mais público.

O fundo de doações da orquestra está avaliado em cerca de US$ 315 milhões, um dos maiores de qualquer conjunto nos Estados Unidos. As doações são fundos de investimento destinados a gerar juros suficientes para continuar crescendo, mesmo que alguns de seus ganhos sejam usados ​​para ajudar a pagar as despesas operacionais de uma organização. Não é incomum que organizações em dificuldades tirem mais proveito de suas doações, mas tirar muito pode causar grandes problemas no futuro: Ópera de Nova York dizimou sua dotação para atender às necessidades operacionais antes de falir há uma década. São Francisco está retirando 6,45% de seu fundo este ano, acima dos 5,75% da temporada passada; o padrão da indústria exige a retirada de cerca de 5%.

Spivey diz que estas medidas de redução de custos ajudarão a garantir o futuro da orquestra. “São desafios que podemos superar”, disse ele. “Nós realmente acreditamos profundamente na música que criamos no palco e no impacto que isso pode ter.”

Mas Salonen viu muitas das iniciativas expansivas se desgastarem. Ele anunciou que sairia quando seu contrato de cinco anos terminasse no próximo ano. “Decidi não continuar como diretor musical da Sinfônica de São Francisco”, disse ele em comunicado em março, “porque não compartilho os mesmos objetivos para o futuro da instituição que o Conselho de Governadores”. (Ele se recusou a comentar este artigo.)

Sua declaração, que trouxe a disputa à tona, foi incomumente sincera para o mundo restrito da música clássica. Nos bastidores, Salonen pressionava a orquestra a fazer mais, e não menos, para tentar estabelecer conexões com novos públicos. Ele ficou apaixonado pela ideia de construir dois locais para apresentações, projetados por Frank Gehry, na Ilha do Tesouro, na Baía de São Francisco. A ideia, que nunca foi anunciada, foi adiada.

O drama surge no momento em que se aproxima um confronto trabalhista com os músicos da orquestra. Os músicos da Orquestra Sinfônica de São Francisco, que estão entre os mais bem pagos do país, tiveram seus salários reduzidos durante a pandemia e vêm buscando a recuperação salarial. Alguns acusam a administração de exagerar os problemas financeiros da organização e de expulsar Salonen ao recusar-se a financiar a sua visão. Outros dizem que a administração deveria aproveitar mais a dotação.

“Perder um diretor musical de sua estatura e talento é um grande golpe para a organização”, disse Catherine Payne, flautista da orquestra sinfônica desde 1996, em entrevista. “É um grande golpe para a cidade de São Francisco.”

E alguns músicos se preocupam com quem será seu próximo diretor musical. Melissa Kleinbart, uma primeira violinista que também estava panfletando, disse: “Sem turnê e sem gravação, será quase impossível substituir alguém da estatura de Esa-Pekka”.

Não está claro o que as medidas de corte de custos significarão para a esperança da orquestra de renovar o Louise M. Davies Symphony Hall, inaugurado em 1980. A orquestra iniciou o processo de busca de permissões para uma possível reforma; está tentando aprová-los antes que o prédio complete 50 anos, quando adquirirá status histórico segundo a legislação local, dificultando as mudanças. A orquestra está considerando um projeto – a ser concebido em parte por Gehry – para renovar o salão principal, o saguão e os espaços públicos; reduzir o número de assentos para melhorar a acústica; e construir uma pequena sala de recitais.

“Não estamos ativamente arrecadando fundos para um projeto de construção no momento”, disse Spivey. “Nossa prioridade é 100% fornecer estabilidade financeira às nossas operações principais – ao que estamos fazendo hoje – antes de embarcarmos em qualquer tipo de projeto de construção no futuro.”

Jerome L. Dodson, um financista que faz parte do conselho e comprometeu US$ 50 milhões para construir a pequena sala de recitais, lembra-se de ter acompanhado Salonen em uma visita no ano passado à Ilha do Tesouro, onde o maestro delineou suas esperanças para o projeto.

Embora Dodson tenha dito que Salonen era um músico talentoso, ele disse que o conselho estava preocupado com sua visão ampla.

“Ele nunca disse: ‘Podemos fazer isso ou você apoiará isso?’”, Disse Dodson. “Ele simplesmente saiu sozinho e presumiu que o dinheiro estaria lá, como num passe de mágica.”

Muitas orquestras enfrentam desafios financeiros. A dificuldade é encontrar formas de reduzir despesas sem reduzir o entusiasmo, o que poderia dificultar a atração de públicos e doadores.

“Se você fica cortando e cortando, as pessoas perdem a fé”, disse Mark Volpe, um veterano empresário de orquestra.

Priscilla B. Geeslin, presidente da sinfônica, disse estar confiante de que a orquestra conseguiria superar esse momento. “Sobrevivemos a tantas coisas – a gripe espanhola, a Primeira Guerra Mundial, a Grande Depressão, a Segunda Guerra Mundial – e saímos disso”, disse ela numa entrevista recente. “Estou incrivelmente otimista de que seremos capazes de fazer o que precisa ser feito para nos corrigirmos financeiramente, porque temos que fazer isso.”

Mas a perda iminente de Salonen desanimou alguns fãs.

Andrea Trave, terminando uma casquinha de sorvete pré-concerto, disse que havia se mudado para São Francisco em parte por causa de suas ofertas culturais. “Esa-Pekka Salonen era meu maestro favorito, então quando foi anunciado que ele seria o diretor, fiquei absolutamente impressionado com minha boa sorte”, disse ele. “Todas essas coisas que aconteceram no ano passado são meio tristes.”