Desde os primeiros envios americanos de armas sofisticadas para a Ucrânia, o Presidente Biden nunca vacilou numa proibição: o Presidente Volodymyr Zelensky teve de concordar em nunca dispará-las em território russo, insistindo que isso violaria o mandato do Sr.

Mas o consenso em torno dessa política está a desgastar-se. Impulsionados pelo Departamento de Estado, há agora um vigoroso debate dentro da administração sobre o relaxamento da proibição para permitir que os ucranianos atingissem locais de lançamento de mísseis e artilharia mesmo ao longo da fronteira com a Rússia – alvos que Zelensky diz terem permitido as recentes conquistas territoriais de Moscovo.

A proposta, pressionada pelo secretário de Estado Antony J. Blinken após uma visita preocupante a Kiev na semana passada, ainda está em fase de formação e não está claro quantos dos seus colegas do círculo íntimo de Biden a aderiram. Ainda não foi apresentado formalmente ao presidente, que tradicionalmente tem sido o mais cauteloso, disseram as autoridades.

O porta-voz do Departamento de Estado, Matthew A. Miller, recusou-se a comentar as deliberações internas sobre a política da Ucrânia, incluindo o relatório de Blinken após o seu regresso de Kiev.

Mas as autoridades envolvidas nas deliberações disseram que a posição de Blinken mudou porque os russos abriram uma nova frente na guerra, com resultados devastadores. As forças de Moscovo colocaram armas do outro lado da fronteira do nordeste da Ucrânia e apontaram-nas para Kharkiv – sabendo que os ucranianos só seriam capazes de usar drones não americanos e outro armamento para os atacar em resposta.

Durante meses, Zelensky vem montando ataques a navios, instalações petrolíferas e usinas de eletricidade russas, mas tem feito isso principalmente com drones fabricados na Ucrânia, que não possuem a potência e a velocidade das armas americanas. E cada vez mais, os russos estão a abater os drones e mísseis ucranianos ou a desviá-los, graças às técnicas melhoradas de guerra electrónica.

Agora, aumenta a pressão sobre os Estados Unidos para ajudarem a Ucrânia a atingir instalações militares russas, mesmo que Washington queira manter a sua proibição de atacar refinarias de petróleo e outras infra-estruturas russas com armas fornecidas pelos EUA. A Grã-Bretanha, geralmente em sintonia com Washington na estratégia de guerra, levantou silenciosamente as suas próprias restrições, para que os seus sistemas de cruzeiro “Storm Shadow” possam ser usados ​​para atingir a Rússia de forma mais ampla.

O secretário dos Negócios Estrangeiros britânico, David Cameron, antigo primeiro-ministro, disse durante uma visita a Kiev antes da visita de Blinken que a Ucrânia “tem absolutamente o direito de contra-atacar à Rússia”.

Os Estados Unidos estão agora considerando treinar tropas ucranianas dentro do país, em vez de enviá-los para um campo de treinamento na Alemanha. Isso exigiria a colocação de militares americanos na Ucrânia, outra coisa que Biden proibiu até agora. Isto levanta a questão de como os Estados Unidos reagiriam se os treinadores, que provavelmente estariam baseados perto da cidade ocidental de Lviv, fossem atacados. Os russos têm como alvo Lviv periodicamente, embora esteja distante das principais áreas de combate.

Outro indício de mudança ocorreu nos últimos dias. O secretário da Defesa, Lloyd J. Austin III, ao repetir a posição habitual da administração – “a nossa expectativa é que continuem a usar as armas que fornecemos contra alvos dentro da Ucrânia” – parecia sugerir que pode haver excepções para os russos. aeronaves operando na segurança do território russo, logo após a fronteira, permitindo aos pilotos lançar bombas planadoras no leste da Ucrânia.

“A dinâmica aérea é um pouco diferente”, admitiu o Sr. Austin, mas teve dificuldade para articular o novo padrão. “E então – mas novamente, não – não quero especular sobre nenhum – qualquer um ou – ou qualquer tipo de envolvimento aqui no pódio, então.”

Quando um repórter perguntou se tais operações aéreas dos russos estavam “proibidas ou não?” O Sr. Austin não respondeu.

Os russos estão habituados a tais debates e têm sido pouco subtis ao lidar com as preocupações americanas sobre uma escalada da guerra.

Esta semana iniciaram exercícios muito públicos com as unidades que estariam envolvidas na utilização de armas nucleares tácticas, do tipo que seria utilizado nas tropas ucranianas. As notícias russas disseram que foi “uma resposta às declarações provocativas e às ameaças de autoridades ocidentais contra a Rússia”.

Mas a administração parece menos sensível a tais ameaças do que era nos primeiros dias da guerra, ou em Outubro de 2022, quando havia receios de que a Rússia, caso as suas forças falhassem, pudesse usar essas armas contra alvos militares ucranianos. Durante esse incidente, alguns funcionários da administração, captando conversas entre oficiais russos, temeram que houvesse 50 por cento de probabilidade de uma arma nuclear ser detonada.

Os exercícios atuais, em contraste, estão sendo descartados como arrogância e flexão muscular.

Numa ruptura notável com a posição pública da administração, Victoria Nuland, que deixou a sua posição como funcionária número 3 no Departamento de Estado esta Primavera, está agora a apresentar um argumento público de que a administração precisa de abandonar a proibição do uso das suas armas contra alvos dentro da Rússia.

“Acho que se os ataques vêm diretamente do outro lado da linha na Rússia, essas bases deveriam ser um alvo justo, sejam elas de onde os mísseis estão sendo lançados ou de onde as tropas estão sendo fornecidas”, disse ela no domingo. “Esta semana” da ABC.

“Penso que é altura de fazer isso porque a Rússia obviamente intensificou esta guerra”, acrescentou ela, observando que o ataque da Rússia a Kharkiv é um esforço “para dizimá-la sem nunca ter de colocar uma bota no chão. Portanto, acho que é hora de dar mais ajuda aos ucranianos para atingir essas bases dentro da Rússia.”

Nuland sempre esteve entre um grupo muito mais agressivo dentro do governo e sua opinião era minoritária. Mas com o tempo ela ganhou cada vez mais discussões sobre o envio de mísseis e sistemas de artilharia mais sofisticados para a Ucrânia, e cada vez que Biden cedeu, os piores temores que ele tinha sobre a escalada não se materializaram.

Numa entrevista ao The New York Times esta semana, Zelensky rejeitou os receios de uma escalada, dizendo que o presidente Vladimir V. Putin, da Rússia, já tinha escalado a guerra. E ele achava improvável que Putin alguma vez cumprisse a sua ameaça de libertar uma arma nuclear.

Biden e alguns de seus assessores claramente não estão convencidos. Durante o ano passado, eles disseram acreditar que existe alguma linha vermelha que desencadearia uma reação mais severa por parte de Putin. Eles simplesmente não sabem exatamente onde está ou qual poderia ser a reação.

Em privado com Blinken na semana passada e na sua entrevista ao The Times, Zelensky argumentou que, nesta fase desesperadora da guerra, era fundamental deixá-lo usar armas americanas contra unidades militares russas.

“Isso faz parte da nossa defesa”, disse Zelensky ao The Times. “Como podemos nos proteger desses ataques? Este é o único caminho.”