A ansiedade democrata sobre a aptidão do presidente Biden para concorrer à reeleição irrompeu abertamente na terça-feira em uma onda de pânico, quando o primeiro membro em exercício do Congresso pediu a retirada de Biden e uma série de outras autoridades proeminentes que apoiaram o presidente desabafaram suas preocupações.

Um senador democrata pediu abertamente garantias da Casa Branca sobre a “condição” de Biden – “que esta era uma anomalia real e não apenas do jeito que ele é hoje em dia”, disse o senador Sheldon Whitehouse, de Rhode Island, a uma estação de televisão local, onde disse ter estado “ horrorizado” com o desempenho do presidente no debate.

Outro, o senador Peter Welch, de Vermont, repreendeu a campanha de Biden por “uma atitude desdenhosa em relação às pessoas que levantam questões para discussão”, em entrevista à Semafor.

E mais tarde na terça-feira, o deputado Lloyd Doggett do Texas, um veterano legislador progressista, emitiu um comunicado dizendo que o desempenho de Biden no debate, que ele esperava daria ao presidente impulso para compensar sua fraqueza em relação ao ex-presidente Donald J. Trump. , em vez disso, o desqualificou para concorrer novamente.

“Eu esperava que o debate proporcionasse algum impulso para mudar isso. Não aconteceu”, disse Doggett. “Em vez de tranquilizar os eleitores, o presidente não conseguiu defender eficazmente as suas muitas realizações e expor as muitas mentiras de Trump.”

A grande maioria dos democratas, incluindo os líderes do partido, continua a apoiar publicamente Biden, e os poucos críticos que ousaram expressar as suas preocupações até agora não são jogadores importantes no partido com muitos seguidores. Ainda assim, depois de dias de preocupação privada com o desempenho desajeitado e vacilante de Biden no debate no final da semana passada, na terça-feira um número crescente de democratas parecia disposto a expressar as suas frustrações.

Foi um ponto de inflexão notável que ocorreu apenas um dia depois de o presidente se ter dirigido à nação em horário nobre, num esforço para atenuar as preocupações sobre a sua capacidade de falar em público.

Atormentados com a pressão de dentro do próprio firmamento de Biden, funcionários da Casa Branca estavam discutindo o envio de Biden a estados decisivos, incluindo Wisconsin na sexta-feira e Pensilvânia no domingo, para fazer o que os aliados têm insistido: mostrá-lo em ambientes públicos por mais tempo. durações. E eles estavam discutindo que Biden se reuniria na quarta-feira com governadores democratas, muitos dos quais não tiveram contato direto com o presidente desde o debate, causando exasperação entre alguns que ainda não tiveram notícias dele.

Grande parte da ansiedade entre legisladores, estrategistas e agentes está sendo motivada por um medo duplo – não apenas de que os tropeços de Biden lhe custarão a Casa Branca, mas também de que possam também tornar impossível para os democratas vencerem as disputas críticas que decidirá o controle da Câmara e do Senado, privando-os assim de um controlo crucial sobre o poder de uma potencial presidência de Trump.

“Ele claramente tem que entender”, disse o deputado Mike Quigley, democrata de Illinois, à CNN na terça-feira, “que sua decisão não afeta apenas quem servirá na Casa Branca nos próximos quatro anos, mas também quem servirá na Casa Branca”. o Senado, que servirá na Câmara, e isso terá implicações nas próximas décadas.”

Muitos escritórios democratas no Capitólio relataram ter sido bombardeados por apelos de seus constituintes instando os legisladores a pedirem a renúncia de Biden. Doggett disse em uma entrevista que as ligações e mensagens que recebia de eleitores e apoiadores eram “10 para 1” a favor da renúncia de Biden. Outro relatou que as mensagens foram divididas igualmente entre os constituintes que pediam a retirada de Biden e aqueles que consideravam que ele estava apto para servir.

E é claro que os republicanos planeiam usar as questões relacionadas com a acuidade mental e a aptidão de Biden para o cargo como pedra de moinho no pescoço dos democratas vulneráveis.

No dia seguinte ao debate, os rastreadores republicanos – agentes que filmam os candidatos e os bombardeiam com perguntas politicamente traiçoeiras – seguiram os democratas da linha de frente da Câmara no caminho para seus distritos e fizeram-lhes a mesma pergunta: “Joe Biden está apto para ser presidente?”

“Joe Biden é presidente”, a deputada Marcy Kaptur, democrata de Ohio, respondeu irritado. “São você apto para ser presidente?”

Mas, no plano privado, muitos democratas estão profundamente preocupados. Os democratas nas disputas parlamentares em todo o país há muito compreenderam que precisariam de superar Biden para ganharem os seus assentos. Nesse sentido, vários membros do partido que trabalham nas disputas para o Congresso disseram que o desempenho de Biden pouco afetaria a sua estratégia.

O deputado Jared Golden, democrata do Maine, por exemplo, que representa um distrito que Trump venceu em 2020, disse na terça-feira em uma coluna de opinião que há muito ele acredita que o ex-presidente venceria em novembro – “e estou bem com isso”.

“Os representantes do Maine precisarão trabalhar com ele quando isso beneficiar os Mainers, responsabilizá-lo quando isso não acontecer e trabalhar de forma independente em todo o corredor, não importa o que aconteça”, escreveu Golden.

Em duas declarações dos braços de campanha dos democratas na Câmara e no Senado, os porta-vozes enfatizaram que as disputas para o Congresso eram “batalhas entre candidatos e candidatos”, como disse David Bergstein, diretor de comunicações de campanha do Senado.

Mas o desempenho de Biden no debate, que desencadeou uma nova onda de questões sobre sua idade e condição mental, lançou uma sombra negra sobre os democratas que estão em disputa nas urnas.

“É digno de nota que nossos candidatos mais importantes ao Senado têm concorrido significativamente à frente do presidente em lugares como Nevada e no resto do país”, disse Doggett em entrevista. “Mas se não conseguirmos ter uma campanha mais vigorosa e eficaz, poderemos acabar com uma Câmara e um Senado Republicanos. E existe a preocupação de que, mesmo que tenham uma dessas casas, não tenhamos controlo algum sobre Trump.”

Doggett disse acreditar que os democratas estão em uma boa posição para ganhar o controle da Câmara. “Mas se você olhar estado por estado, a margem será – na melhor das circunstâncias – modesta. E é por isso que precisamos de toda a ajuda que pudermos obter do topo.”

Por enquanto, os principais democratas expressam forte apoio a Biden. O senador Chuck Schumer, de Nova York, líder da maioria, disse durante uma aparição em Syracuse na terça-feira que “sim”, ele acreditava que o presidente estava apto para servir.

“Estou com Joe Biden”, disse ele.

A deputada Nancy Pelosi, democrata da Califórnia e ex-presidente, disse na terça-feira que era “legítimo” perguntar se a noite ruim de Biden no debate foi um fracasso único ou “uma condição” – embora ela tenha acrescentado que o Sr. Trump deveria ter que responder à mesma pergunta sobre as falsidades que proferiu.

“Acho que é uma questão legítima dizer se isso é um episódio ou se é uma condição”, disse Pelosi em seus primeiros comentários extensos desde o desempenho hesitante e desarticulado de Biden no debate.

“Quando as pessoas fazem essa pergunta, é legítima – para ambos os candidatos”, acrescentou ela. “O que vimos do outro lado estava mentindo.”

Mas, pela primeira vez, pelo menos um democrata proeminente que permanece atrás de Biden questionou sua retirada. O deputado James E. Clyburn, da Carolina do Sul, cujo apoio em 2020 ajudou Biden a obter a nomeação democrata, disse que apoiaria a vice-presidente Kamala Harris se o presidente renunciasse.

“Eu a apoiarei se ele se afastar”, disse Clyburn na MSNBC na terça-feira, embora tenha acrescentado: “Quero que esta passagem continue a ser Biden-Harris”.

Os principais democratas, em conversas informais, aconselharam os candidatos politicamente vulneráveis ​​a responder da forma que considerassem melhor para a sua raça individual, quer isso significasse defender Biden ou distanciar-se dele, de acordo com pessoas familiarizadas com as discussões.

Isso deixou muitos democratas da linha de frente confrontados com dúvidas sobre a aptidão de Biden ao tentar demonstrar independência aos eleitores em seus distritos. Um adversário democrata, Adam Frisch, no Colorado, que quase destituiu a deputada Lauren Boebert em 2022, apelou à renúncia de Biden.

“O pânico não é uma emoção útil, mas a negação também não o é”, disse John Avlon, um democrata que concorre contra um candidato republicano em Long Island. “O presidente Biden teve um debate ruim, mas tem um bom histórico. Este é um debate legítimo para os democratas e é um sinal de um partido político saudável.”

Colocou os democratas que concorrem em estados decisivos, incluindo Wisconsin e Arizona, onde Biden fará campanha agressivamente, numa posição particularmente incómoda.

“Eu me concentro na minha corrida; Não sou um comentarista”, disse o senador Sherrod Brown, democrata de Ohio, disse aos repórteres na semana passada quando questionado sobre se Biden deveria considerar se afastar.

O deputado Matt Cartwright, o veterano político que representa Scranton, Pensilvânia, cidade natal de Biden, é considerado um dos democratas da Câmara mais vulneráveis ​​à reeleição este ano. Ele disse aos repórteres no Capitólio, no dia seguinte ao debate, que seria um “grande salto” para Biden se afastar.

Mas Cartwright deve navegar pelas difíceis águas políticas do seu distrito, onde um impopular presidente em exercício pode arrastá-lo para baixo. Ele se recusou a ser entrevistado, mas enfatizou em um comunicado que era dono de si mesmo.

“O presidente teve uma noite difícil, mas estou disputando uma corrida diferente na minha comunidade”, disse Cartwright. “O nordeste da Pensilvânia me conhece. Eles sabem que estou proporcionando empregos bem remunerados, reduzindo os preços dos medicamentos prescritos e defendendo nossos direitos.”

O seu adversário, Rob Bresnahan, ficou mais do que feliz em tentar ligá-lo ao que chamou de um presidente diminuído.

“Ele já passou do seu apogeu e isso se tornou óbvio”, disse Bresnahan sobre Biden em uma entrevista. “Todo mundo viu que este é o nosso líder. Este é o nosso presidente. E o congressista Cartwright vota com esse cara quase 100% das vezes. São os cegos guiando os cegos.”

Alguns democratas acreditam que se Biden permanecer na corrida e continuar atrás de Trump nas pesquisas ou ficar ainda mais para trás, o partido e seus principais doadores podem simplesmente concentrar seu dinheiro e energia em tentar manter o controle do Senado e vencer. apoiar a Câmara em vez de contestar a presidência.

Foi assim que os republicanos conduziram as eleições de 1996, com o seu candidato presidencial, Bob Dole, a perder muito. Os seus esforços levaram o Partido Republicano a manter o controlo do Congresso, frustrando o segundo mandato de Bill Clinton, tal como os Democratas esperariam fazer durante uma segunda administração Trump.

“Os democratas podem dizer: ‘É melhor agirmos juntos ou poderemos perder tudo’”, disse Steve Jardining, um veterano estrategista político democrata e ex-professor na Harvard Kennedy School. “E o público americano parece gostar de um governo dividido.”

Lucas Broadwater, Maggie Haberman, Maya C. Miller e Aishvarya Kavi relatórios contribuídos.