Um advogado do senador Robert Menendez atribuiu na quarta-feira a culpa pelas acusações de suborno que o senador enfrenta diretamente à sua esposa – uma mulher que ele considerou “deslumbrante”, mas que, disse seu advogado, escondeu suas finanças difíceis e a fonte de sua renda de seu marido poderoso. .

Ela o manteve no escuro sobre “o que ela estava pedindo aos outros que lhe dessem”, disse o advogado, Avi Weitzman, a um júri nas declarações de abertura no início do julgamento federal por corrupção do senador em Manhattan.

O ouro e parte do dinheiro que o FBI encontrou em uma busca na casa do senador em Nova Jersey – itens que os promotores dizem serem subornos – foram mantidos em um armário trancado onde sua esposa, Nadine Menendez, guardava suas roupas, disse Weitzman.

“Ele não sabia das barras de ouro que existiam naquele armário”, acrescentou Weitzman, descrevendo Menendez como um patriota americano e “funcionário público vitalício” que “não aceitou subornos”.

Os promotores acusaram Menendez, 70, e sua esposa de aceitarem presentes no valor de centenas de milhares de dólares, incluindo dinheiro, ouro, móveis para casa e uma Mercedes de US$ 60 mil, em troca de favores políticos para amigos em casa e para os governos do Egito e do Catar. .

É o segundo julgamento por suborno de Menendez, um democrata que há muito é perseguido por acusações de corrupção. Ele saiu praticamente ileso do primeiro, que terminou com um júri empatado em 2017 em Nova Jersey. Mas as novas acusações, apresentadas em Setembro pelo gabinete do procurador dos EUA para o Distrito Sul de Nova Iorque, deverão pôr fim à carreira de três décadas do senador no Congresso.

Na quarta-feira, uma promotora federal, Lara Pomerantz, apresentou Menendez como um funcionário eleito de alto escalão que está sempre com as mãos estendidas, um senador “que colocou seu poder à venda”.

“Isto não foi a política de sempre”, disse Pomerantz enquanto mapeava uma complicada rede de acusações, usando frases curtas e linguagem coloquial. “Isso era política com fins lucrativos. Este era um senador dos Estados Unidos em ação.”

O julgamento e os retratos extremamente conflitantes de Menendez prometiam oferecer uma rara visão do funcionamento interno do governo e da vida privada de uma das autoridades eleitas mais poderosas do país.

Mais de uma vez, Pomerantz se virou e gesticulou em direção a Menendez, que estava sentado atrás dela, ladeado por seus advogados. O senador inclinou-se para frente com atenção, mas não demonstrou nenhuma emoção óbvia, com a mão às vezes apoiada no queixo e na boca.

A acusação acusa a Sra. Menendez de ser uma intermediária que atuou como canal para subornos e mensagens. E a defesa do senador, se não for galante, também não poderá prejudicar a sua própria defesa; é pouco provável que seja admissível como prova no seu julgamento, que está previsto para começar em Julho.

Sra. Menendez, 57, não compareceu ao tribunal na quarta-feira.

Inicialmente, ela seria julgada ao lado do marido, mas o juiz, Sidney H. Stein, adiou o julgamento depois que seus advogados disseram que ela tinha uma “condição médica grave” que exigiria cirurgia e um período de recuperação potencialmente longo. Seus advogados não foram encontrados imediatamente para comentar as alegações de Weitzman.

Como ela própria enfrenta acusações e como a esposa do senador não pode ser obrigada a testemunhar contra o seu marido, é pouco provável que ela testemunhe no julgamento do Sr. Menéndez.

Weitzman, em uma declaração de uma hora de duração, disse ao júri que o senador estava ciente do ouro que Menendez disse ter herdado de sua família – negociantes de tapetes, originários da Armênia, que emigraram do Líbano para os Estados Unidos quando Menendez era uma criança. Mas ele disse que ela manteve em segredo outras barras de ouro que os promotores dizem ter sido dadas a ela por um co-réu, Fred Daibes.

O casal começou a namorar no início de 2018 e se casou em 2020, cerca de seis meses depois que Menendez se mudou para a modesta casa de dois andares de sua noiva em Englewood Cliffs, NJ.

O senador, disse Weitzman, ficou encantado com Menendez, que tem mestrado em francês e fala quatro idiomas.

“Bob se apaixonou por ela”, disse ele.

Mas eles nunca compartilharam uma conta bancária, nem mesmo um plano de celular, disse ele, e passaram grande parte da semana morando separados enquanto o senador estava em Washington.

Menendez está sendo julgado com dois empresários de Nova Jersey – Daibes e Wael Hana – que, segundo os promotores, se beneficiaram do esquema e ajudaram a canalizar subornos para o casal. O senador, sua esposa, o Sr. Hana e o Sr. Daibes se declararam inocentes.

As acusações contra Menendez, quando anunciadas pela primeira vez por Damian Williams, o procurador dos EUA para o Distrito Sul, abalaram Washington e estimularam pedidos de renúncia do senador, mesmo por parte de apoiadores anteriormente ferrenhos, como o senador júnior de Nova Jersey, Cory Booker e o governador do estado, Philip D. Murphy.

O juiz Stein disse aos possíveis jurados que o julgamento poderia durar quase dois meses. Grande parte do caso da acusação será apresentado através do depoimento de testemunhas, incluindo um empresário de Nova Jersey, José Uribe, que foi acusado e mais tarde se declarou culpado e está a cooperar com o governo.

A promotora, Sra. Pomerantz, indicou que o governo também exibiria ao júri o que a acusação descreveu como “frutos” do suposto esquema de suborno.

Isso inclui alguns dos mais de US$ 480 mil em dinheiro e 13 barras de ouro, no valor de mais de US$ 100 mil, que os promotores dizem ter sido encontrados durante uma busca na casa dos Menendezes, em junho de 2022. Grande parte do dinheiro estava enfiado em envelopes e escondido em roupas, armários e cofre, diz a acusação.

Menéndez, em coletivas de imprensa e entrevistas, tem mantido consistentemente sua inocência, dizendo que seria exonerado e deixando aberta a possibilidade de concorrendo à reeleição em novembro. No plenário do Senado em janeiro, ele disse o Distrito Sul os promotores construíram acusações com base em “conjecturas infundadas, não em fatos”, e que estavam envolvidos “não em uma acusação, mas em uma perseguição”.

A acusação alega uma série de esquemas audaciosos. Menéndez é acusado de dirigir armas e ajuda ao Egipto numa altura em que havia questões no Congresso sobre o historial dos direitos humanos naquele país. Ele tentou interferir em diversas investigações criminais estaduais e federais que envolviam Uribe e Daibes, dizem os promotores. Ele também é acusado de usar sua influência para ajudar o negócio de certificação de carne halal de Hana a conquistar um lucrativo monopólio no Egito.

“Robert Menendez era um senador dos Estados Unidos, motivado pela ganância, focado em quanto dinheiro poderia colocar em seu próprio bolso e no de sua esposa”, disse a Sra. Pomerantz ao júri.

Logo depois de ser acusado, Menéndez ofereceu uma explicação pública para pelo menos alguns dos dinheiros que os investigadores descobriram em sua casa. Ele disse que retirava rotineiramente grandes somas de dinheiro de sua conta poupança, um costume que disse ter aprendido com seus pais imigrantes cubanos.

Desde então, os advogados de Menendez disseram em documentos judiciais que queriam que um psiquiatra testemunhasse sobre o hábito do senador de acumular dinheiro. O médico, escreveram eles, diria ao júri que a prática estava enraizada num profundo trauma psicológico ligado à morte por suicídio do pai de Menéndez, há quase meio século, e num histórico familiar de propriedade confiscada em Cuba.

O governo opôs-se ao potencial testemunho e, na terça-feira, o juiz Stein disse que não o permitiria.

O júri composto por seis homens e seis mulheres – além de seis jurados suplentes – foi selecionado e empossado pelo juiz Stein pouco antes das 13h de quarta-feira, após dois dias e meio de interrogatórios. Os jurados vêm dos condados de Nova York e Westchester, e muitos deles possuem pós-graduação. O grupo inclui um economista aposentado, um consultor de entretenimento e um terapeuta ocupacional.

Esperava-se que os advogados de Hana e Daibes fizessem declarações de abertura na quinta-feira.

Nicholas Fandos, Maria Cramer e Maia Coleman relatórios contribuídos.