O julgamento por corrupção de Senador Robert Menéndezum poderoso democrata de Nova Jersey, entrou em ação em Manhattan na quarta-feira, com declarações iniciais combativas e uma reivindicação extraordinária da defesa.

Falando directamente ao júri, um procurador dos EUA afirmou que Menendez “colocou o seu poder à venda”, trocando favores envolvendo empresários do Egipto e de Nova Jersey por barras de ouro, dinheiro e um Mercedes-Benz descapotável. Mas foi o advogado de Menendez quem despertou o tribunal, culpando a esposa do senador, Nadine Menendez.

Menendez, 70 anos, demonstrou pouca emoção ao assistir às declarações iniciais no tribunal, onde enfrenta algumas das acusações mais graves já levantadas contra um senador dos EUA em exercício. Ele se declarou inocente.

Ele está sendo julgado ao lado de dois empresários, Fred Daibes e Wael Hana. Os promotores também acusaram a Sra. Menendez, mas seu julgamento foi adiado até julho por motivos de saúde.

Aqui estão cinco conclusões do terceiro dia de julgamento do senador:

Os promotores formularam uma série estonteante de acusações contra Menendez, apresentando quatro rodadas de acusações que envolvem o monopólio da carne halal, um xeque do Catar e o funcionamento interno do governo dos EUA. Tudo isso poderia facilmente confundir os jurados.

Assim, traçando um roteiro para o seu caso, ofereceram ao painel uma visão muito mais simples: “Este caso é sobre um funcionário público que colocou a ganância em primeiro lugar”, disse Lara Pomerantz, procuradora assistente dos EUA. “Um funcionário público que colocou os seus próprios interesses acima dos deveres do povo, que colocou o seu poder à venda.”

O que o júri precisava de compreender, insistiu ela, era que Menéndez concedeu favores, incluindo uma carta fantasma escrita para ajudar o Egipto e apelos para pressionar importantes funcionários do governo. Em troca, o casal acumulou centenas de milhares de dólares em dinheiro, barras de ouro e muito mais, com a Sra. Menendez como “intermediária”.

O advogado de Menéndez, Avi Weitzman, usou suas primeiras palavras ao júri para negar categoricamente esse acordo. Mas o cerne de sua defesa foi uma proposta surpreendente: não confunda o senador com sua esposa.

Menendez, disse seu advogado, era “um patriota americano”, filho de imigrantes da classe trabalhadora que chegaram ao Congresso. Todos aqueles casos em que Menendez supostamente abusou de seu cargo para ajudar uma potência estrangeira ou empresários de Nova Jersey? Eles mostraram um senador “fazendo seu trabalho”, disse Weitzman, afirmando que o governo não encontrou nenhum registro de Menendez negociando subornos.

Ele não disse o mesmo da Sra. Menendez, que entrou tarde na vida do senador e escondeu dele seus encargos financeiros e comunicações, segundo o advogado. Weitzman não disse abertamente que Menendez aceitou subornos. Mas se ela o fizesse, ele queria deixar claro que sua cliente não sabia “o que ela estava pedindo aos outros que lhe dessem” – especialmente todo aquele ouro.

Para demonstrar seu ponto de vista, Weitzman exibiu fotos de um armário que ele disse pertencer à Sra. Menendez. Foi lá, nos aposentos privados dela, revelou ele, que o FBI encontrou as barras de ouro e o dinheiro com as impressões digitais do Sr. Daibes.

O senador sabia que sua esposa tinha algum ouro, mas presumiu que fosse de sua rica família de negociantes de tapetes persas, disse o advogado. Quando Menendez pesquisou repetidamente o preço do ouro no Google, disse o advogado, ele estava procurando ver quanto dinheiro Menendez poderia gerar com aquele presente da família – e não para sacar um suborno.

“Ele não sabia das barras de ouro que existiam naquele armário”, disse ele.

Da mesma forma, Weitzman disse que Menendez não sabia como Menendez conseguiu os fundos para comprar um Mercedes-Benz conversível de US$ 60 mil. Em uma confissão de culpa, outro empresário de Nova Jersey admitiu que deu o carro à Sra. Menendez “em troca de influenciar um senador dos Estados Unidos a interromper uma investigação criminal”.

O caso contra Menéndez dificilmente poderia ser mais sério. Já fez história: Menéndez é o primeiro senador a ser indiciado em mais de um caso de suborno. (O primeiro terminou em anulação do julgamento em 2017.)

Mas quando o seu julgamento começou esta semana em Lower Manhattan, foi difícil escapar à conclusão de que estava a ser ofuscado pelo tribunal estatal a apenas algumas centenas de metros de distância. É aí que, graças a um capricho de timing, o ex-presidente Donald J. Trump está no meio de uma seu julgamento por dinheiro secreto.

O primeiro julgamento de um ex-presidente inspirou uma cobertura de notícias a cabo de ponta a ponta. Ao contrário do caso Menendez, inclui testemunhas conhecidas nacionalmente, como Stormy Daniels e Michael Cohen. E atraiu um desfile de visitantes de alto nível para animar Trump, incluindo o presidente da Câmara.

Tudo isto são provavelmente boas notícias para Menendez e o seu partido, que está vulnerável a ataques políticos depois de lhe ter permitido continuar a servir no Senado sob acusação.

O caso avançou de forma anormalmente rápida desde que o governo primeiro apresentou acusações em setembro de 2023. Quanto ao julgamento, não espere um veredicto tão cedo.

Os promotores disseram que podem levar até seis semanas para desvendar a emaranhada teia de corrupção que, segundo eles, cercava Menéndez. Quando o juiz Sidney H. Stein leu uma lista de dezenas de potenciais testemunhas (incluindo vários senadores em exercício), informou aos jurados que provavelmente ouviriam depoimentos em espanhol e árabe.

A defesa indicou que levará mais uma a duas semanas, estabelecendo um veredicto por volta de 4 de julho. Exceto em dias de folga ocasionais, Menéndez ficará preso no tribunal o tempo todo, privando os democratas de uma votação importante no Senado, onde controlam uma maioria escassa de 51 a 49.

Maria Cramer e Maia Coleman relatórios contribuídos.