Ele permaneceu um ator ocupado, embora relativamente anônimo, por uma década depois disso, aparecendo em uma ampla variedade de comédias e dramas na TV e em pequenos papéis em grandes filmes como “The Towering Inferno” (1974). Então, em 1976, ele conseguiu o papel que daria o tom para grande parte de sua carreira: Merle Jeeter, o dissimulado pai de palco de uma criança evangelista (e mais tarde prefeito da cidade fictícia de Fernwood), na novela satírica de Norman Lear. “Mary Hartman, Mary Hartman.”

Coleman disse mais tarde sobre a série: “Tinha um tipo de humor muito estranho e excêntrico, cuja chave era jogar com franqueza”. Foi, acrescentou ele, “onde entrei nesse tipo de personagem”.

Foi também, disse ele, que seu bigode preto se tornou um acessório indispensável para seu séquito de personagens desagradáveis. “Tudo mudou” quando ele deixou crescer o bigode, disse ele mais tarde. “Sem ele, eu parecia Richard Nixon.”

Se ele estava a caminho de ser rotulado como um caipira impenitente, ele aproveitou ao máximo. “Mary Hartman, Mary Hartman” foi aclamado pela crítica, mas nunca um sucesso genuíno (nem foi seu sucessor, “Forever Fernwood”, no qual Coleman reprisou seu papel). Mas a comédia de Colin Higgins de 1980, “9 to 5”, foi um sucesso de bilheteria e um avanço na carreira de Coleman.

Seu personagem, o chefe dos trabalhadores de escritório interpretados por Jane Fonda, Lily Tomlin e Dolly Parton, era – como foi dito mais de uma vez no filme, inclusive pelo próprio Sr. Coleman em uma sequência de fantasia – um “sexista, egoísta, mentiroso”. , fanático hipócrita. Revendo “9 às 5” no The Times, Vincent Canby escreveu que o Sr. Coleman, interpretando um “vilão lunático”, teve “a atuação mais engraçada do filme”.