Quando os eleitores em Tóquio votarem para governador da maior cidade do mundo no domingo, não terão mais escolha.

Cinquenta e seis candidatos disputam o cargo, um recorde. Alguém que se autodenomina “o Coringa” propôs a legalização da maconha e diz que a poligamia pode resolver o declínio da taxa de natalidade no país. Outro é um lutador profissional que esconde o rosto diante das câmeras e promete usar inteligência artificial para realizar tarefas governamentais. Há um inventor de 96 anos que diz que irá implementar carros movidos a gás que não emitem carbono, e uma empreendedora de 31 anos que tirou a camisa durante um vídeo de campanha e prometeu “coisas divertidas”.

Pode parecer que a democracia está descontrolada. Mas, na verdade, a corrida é profundamente status quo e prevê-se que o titular ganhe um terceiro mandato.

A proliferação de candidatos reflecte o cansaço com a política habitual, e muitos deles procuram pouco a atenção, criando uma atmosfera ridícula e circense e colocando a mudança real ainda mais fora do alcance.

“Pergunto-me se isto é democracia em acção, ou se é como um ‘up yours’ para a democracia”, disse Emma Dalton, professora sénior de Estudos Japoneses na Universidade La Trobe, em Melbourne, Austrália. Vários candidatos criticaram o titular, Yuriko Koike, “da maneira mais vulgar”, disse a Sra. Dalton. “Porque eles sabem que ela vai vencer.”

As eleições em Tóquio são emblemático da política japonesaonde a nível nacional o Partido Liberal Democrata governou durante quase quatro anos desde 1955. O partido, que apoia a Sra. Koike, manteve um controle de ferro sobre o Parlamento do Japão, apesar dos numerosos escândalos e da insatisfação generalizada dos eleitores, expressa em nas urnas, mas raramente nas urnas.

Koike, 71 anos, tem sido perseguida por questões sobre suas credenciais universitárias e se recusou a responder às acusações de que está ligada a um grande incorporador imobiliário envolvido em vários projetos controversos. Mas tal como os Liberais Democratas permanecem no poder apesar dos baixos índices de aprovação, ela pode estar a beneficiar de um sentimento de que há não há necessidade de perturbar o carrinho de maçã numa época de relativa prosperidade.

Apesar de alguma desigualdade crescente e de bolsas de pobreza, “a maioria dos cidadãos de classe média está satisfeita com as suas vidas em Tóquio”, disse Jiro Yamaguchi, cientista político da Universidade Hosei, em Tóquio.

Embora Koike não tenha cumprido inteiramente as promessas de eliminar as listas de espera em creches, reduzir o congestionamento dos trens suburbanos e abolir as horas extras entre os funcionários municipais, ela usou um superávit orçamentário para fornecer subsídios para famílias com crianças e mensalidades gratuitas para escolas secundárias privadas no país. cidade.

A Sra. Koike não atendeu ao pedido de entrevista. A Mitsui Fudosan, a incorporadora envolvida nos projetos de construção, disse por e-mail que “não tinha nenhum relacionamento próximo” com o governador e não “recebeu nenhum favor especial”.

No início, a corrida para governador de Tóquio parecia prometer um referendo sobre o Partido Liberal Democrata, quando surgiu um adversário sério para se opor à Sra. Renho Saito, 56 anos, ex-líder do maior partido da oposição do Japão, que renunciou ao seu assento parlamentar para concorrer. Mas a escalação de tantos candidatos distraiu sua campanha.

Como a primeira mulher a liderar o Partido Democrata, da oposição, a Sra. Saito é bem conhecida no Japão. Ela procurou distinguir-se de Koike, enfatizando a necessidade de aumentar os salários dos jovens trabalhadores e de controlar os gastos do governo. Mas ela também criticou o partido nacional por escândalos financeiros que têm pouco a ver com o governo de Tóquio.

Concentrar-se no partido nacional é “um porrete fácil”, disse Kenneth McElwain, cientista político da Universidade de Tóquio. O perigo é que “é uma razão para não votar em Koike, mas também é uma razão para votar em qualquer um dos cerca de 50 adversários”.

Outros candidatos atacaram o governo nacional. Yusuke Kawai, que apareceu em um vídeo de campanha na NHK, emissora pública, com cabelos pegajosos, rosto embranquecido e lábios manchados de vermelho em uma caricatura do Coringa da franquia Batman, criticado O primeiro-ministro Fumio Kishida pelos seus planos de aumentar os impostos.

“Primeiro Ministro, antes de aumentar os impostos, certifique-se de vender aquele Rolex no seu pulso!” ele gritou, gargalhando loucamente e se contorcendo em uma mesa.

As regras da campanha permitem que qualquer pessoa que pague um depósito de cerca de US$ 19 mil concorra a governador e dê a cada candidato duas vagas de seis minutos na NHK e o direito de afixar cartazes em um dos 14 mil outdoors eleitorais oficiais em toda a cidade.

Embora a intenção seja nivelar as condições de participação política, o sistema foi sequestrado por pessoas que pretendem atingir um grande público com mensagens que podem ter pouco a ver com política.

Durante uma campanha transmitida pela NHK, Airi Uchino, a jovem empreendedora, tirou uma camisa listrada de botão para revelar seu decote em um top tubinho de cor creme. “Eu não sou apenas fofa”, ela ronronou, convidando os possíveis eleitores a se conectarem com ela no Linha, o popular aplicativo de mensagens do Japão. “Eu sou sexy, certo?”

Uchino é apoiada pelo Partido para a Proteção do Povo da NHK, um grupo renegado que apoia quase metade dos candidatos a governador. O grupo permitiu que os seus candidatos e alguns outros publicassem cartazes de campanha com fotos de gatos ou desenhos de animais nos letreiros eleitorais oficiais.

Alguns candidatos usaram o tempo de antena para promover opiniões gerais, tais como a oposição aos benefícios sociais para trabalhadores estrangeiros no Japão ou aos direitos dos transgéneros.

O grande volume de candidatos pode abafar uma oposição séria. Com toda a publicidade paga proibida, disse Jeffrey J. Hall, professor de política na Universidade de Estudos Internacionais de Kanda, “os candidatos convencionais não conseguem amplificar as suas mensagens ao ponto de abafarem as vozes dos candidatos menores”.

A perturbação é evidente. Nas pesquisas, Saito parece estar lutando pelo segundo lugar com Shinji Ishimaru, 41, ex-prefeito de uma cidade na província de Hiroshima que se descreveu como um “ídolo” para seus apoiadores em um comício na semana passada.

Ishimaru não ofereceu muita plataforma, mas sua popularidade no TikTok e no YouTube o ajudou a ganhar o apoio dos eleitores mais jovens.

Esses candidatos representam a espécie de populismo do Japão, disse Koichi Nakano, cientista político da Universidade Sophia, em Tóquio, acrescentando que muitos dos “frívolos
candidatos” não esperam vencer.

“Este é um dia em que a notoriedade é um negócio”, disse Nakano. “Ter fama de qualquer tipo vai gerar mais oportunidades de negócios.”

Como alguém que tenta liderar um desafio sério, Saito enfrenta eleitores motivados menos pelo apoio a ela do que pela perda de interesse no atual governador.

Yumi Matsushita, professora universitária que participou de um dos comícios da Sra. Saito em Chofu, disse que não gostou que a Sra. Koike “não respeite” as vozes de pessoas de outras etnias ou de pessoas LGBTQ.

Mas a sua verdadeira objecção à Sra. Koike era que “um terceiro mandato é demasiado longo”.

Como titular, a Sra. Koike mantém uma grande vantagem: nenhum ocupante anterior do cargo perdeu uma eleição. Ela também se beneficiou de uma mídia noticiosa amplamente compatível. Embora tenha investigado rumores de que ela deturpou a sua licenciatura na Universidade do Cairo, não investigou alegações de que ela favoreceu Mitsui Fudosan, o promotor, em contratos de construção.

Uma possível razão: dois dos maiores jornais do país, o Yomiuri Shimbun e o Asahi Shimbun, estão a investir num desses projectos de construção.

River Davis e Hisako Ueno contribuíram com reportagens de Tóquio.