Uma fábrica de chocolate e uma fábrica de engarrafamento de refrigerantes foram incendiadas. Coquetéis molotov jogados contra a polícia e prisioneiros tomando guardas como reféns. Cinco pessoas mortas. Enquanto os protestos contra o controlo francês fervilhavam esta semana na Nova Caledónia, o arquipélago do Pacífico Sul sofreu uma das violências mais intensas desde uma guerra civil há décadas.

“Estou em estado de choque, não consigo me mover”, disse Lizzie Carboni, escritora que mora em Noumea, a capital, por telefone, no início da quarta noite de protestos, na quinta-feira. Ao verificar como estavam seus pais, Carboni disse que sua mãe lhe disse: “Nunca quisemos contar a você o que aconteceu em 1984, mas está acontecendo de novo”.

A França anexou a Nova Caledônia, que fica a cerca de 1.400 quilômetros da costa leste da Austrália, em 1853. Construiu uma colônia penal e, com o tempo, enviou mais estrangeiros para explorar as terras da Nova Caledônia. vastas reservas de níquel. Isso acabou tornando os indígenas Kanaks uma minoria em suas próprias terras.

O desafio mais sério ao domínio francês surgiu na década de 1980, quando as tropas francesas foram ordenadas a reprimir uma revolta violenta. Dezenas de pessoas morreram nos confrontos que se seguiram. Para pôr fim aos combates, as autoridades francesas concordaram em colocar a Nova Caledónia no caminho da independência.

Mas o cálculo em França mudou nos últimos anos com a intensificação da disputa entre os Estados Unidos e a China pela influência no Pacífico. As autoridades francesas temem que a China possa ganhar influência numa Nova Caledónia independente, tal como tem procurado fazer noutros países do Sul. Países do Pacífico como Vanuatu e as Ilhas Salomão.

O Presidente Emmanuel Macron da França visitou a Nova Caledónia em Julho passado e expôs a sua visão para o posto avançado do Pacífico.

“A Nova Caledónia é francesa porque optou por permanecer francesa”, disse Macron a uma multidão de pessoas que se opunham à independência. “Não volte atrás. Sem gagueira.

Quatro décadas após o fim da guerra civil, no entanto, o sentimento pró-independência e o ressentimento contra os colonos franceses continuam fortes na Nova Caledónia, que é agora semiautônoma.

Na década de 1980, a França concordou em realizar um referendo sobre a independência dentro de uma década – uma aposta de que uma classe média Kanak em ascensão escolheria permanecer francesa. Com o início do novo século, a votação foi adiada por mais duas décadas. Mas as autoridades francesas concordaram em congelar os cadernos eleitorais para que os recém-chegados à Nova Caledónia, que se pensa serem mais propensos a apoiar a continuação do domínio francês, não influenciassem a votação. A França também concordou em realizar três referendos em vez de um, um aceno à possibilidade de protestos violentos.

Na primeira, realizada em 2018, o campo pró-independência teve um desempenho surpreendentemente forte, obtendo 43 por cento dos votos, apesar das preocupações de que a sitiada economia dependente do níquel da Nova Caledónia não poderia sobreviver sem a ajuda financeira de França. Dois anos depois, 47 por cento votaram pela independência.

O terceiro e último referendo ocorreu após a pandemia do coronavírus, que devastou muitas comunidades Kanak. Os costumes locais de luto proíbem a atividade política e os líderes indígenas instaram o Sr. Macron a adiar a votação de 2021. Quando o projeto foi levado adiante conforme programado, muitos Kanaks o boicotaram em protesto, e a votação foi esmagadoramente a favor de ficar com a França.

Os líderes pró-independência apelaram à realização de outra votação, mas as conversações com as autoridades francesas estão num impasse. E o governo de Macron apoiou uma alteração à Constituição francesa que permitiria que algumas pessoas que se mudaram para a Nova Caledónia desde 1998 votassem no território, chamando-a de um passo em direcção à democracia plena.

Embora o sentimento pró-independência seja antigo na Nova Caledónia, a mais recente série de manifestações começou em 4 de maio com a comemoração da morte de Jean-Marie Tjibaou, um líder Kanak que foi assassinado por um nacionalista insatisfeito depois de negociar o fim da guerra civil. guerra. Os protestos espalharam-se pelas 140 ilhas da Nova Caledónia, onde vivem cerca de 270 mil pessoas.

Numa entrevista no ano passado, o filho de Tjibaou, Joël Tjibaou, disse que a França não compreendia a profundidade do sentimento no país.

“Quando você vê o nosso país, você entende porque estamos lutando pela independência”, disse ele. “Os brancos vieram para cá, roubaram nossas terras, roubaram nossos costumes, não nos respeitam.”

Na segunda-feira, a câmara baixa do Parlamento francês debateu a alteração constitucional, que já foi aprovada pelo Senado. À medida que se tornou claro que a proposta seria aprovada, os protestos na Nova Caledónia, especialmente os de Nouméa, tornaram-se violentos, segundo Adrian Muckle, professor de história na Universidade Victoria de Wellington, na Nova Zelândia.

“Estamos num estado de guerra civil”, escreveu Sonia Backès, a mais proeminente política anti-independência do território, ao presidente francês Emmanuel Macron na quarta-feira. “Sem uma intervenção massiva e urgente do Estado, perderemos o controlo da Nova Caledónia nas próximas horas.”

As autoridades locais impuseram um recolher obrigatório, cancelaram voos internacionais e mobilizaram 1.700 agentes responsáveis ​​pela aplicação da lei. Desde então, a França mobilizou o exército e está transportando mais 1.000 policiais. O governo francês declarou estado de emergência, colocou 10 líderes dos protestos em prisão domiciliária e proibiu a aplicação de redes sociais TikTok no território.

Os manifestantes mataram um policial e atiraram em vários outros, segundo as autoridades francesas. Outro policial foi morto por tiros acidentais. Pelo menos 64 policiais ficaram feridos.

As autoridades afirmaram que a calma regressou a Noumea, mas alguns residentes afirmam que ainda têm medo de sair.

“É muito perigoso”, disse Fabrice Valette, que mora na pequena cidade de Paita, ao norte de Noumea, com sua companheira e filho de 1 ano, na sexta-feira. “Realmente não sabemos como conseguir alimentos, bebidas ou remédios.”

Muitos manifestantes parecem ser adolescentes e jovens adultos que esconderam as suas identidades com máscaras, disseram três residentes em entrevistas. Nos bloqueios de estradas e nas ruas, muitos manifestantes hasteiam a bandeira multicolorida de Kanaky – como a Nova Caledônia é conhecida na língua indígena – em meio a nuvens de fumaça de carros e edifícios incendiados.

O organizador dos protestos é um grupo denominado Célula de Coordenação de Ação de Campo, cujos líderes disseram não tolerar a violência. Dominique Fochi, líder do grupo baseado em Paris, alertou que uma repressão francesa poderia sair pela culatra.

“Esperamos que o envio de recursos adicionais para lá não ofereça meios de repressão, o que só pioraria as coisas”, disse ele,

A alteração constitucional deve agora ser aprovada numa sessão conjunta do Parlamento francês, marcada para junho.

Na sexta-feira, Roch Wamytan, presidente da legislatura da Nova Caledônia, rejeitou os pedidos de negociações de Macron. Ele disse: “Como você pode discutir com o presidente da República Francesa nestas condições?”

Nicolas Metzdorf, que representa a Nova Caledónia na Assembleia Nacional Francesa, culpou os líderes pró-independência pela agitação. Ele reconheceu que havia o risco de um retorno à guerra civil.

Gerard Darmanin, o ministro do Interior francês, disse na quinta-feira que a interferência estrangeira do Azerbaijão desempenhou um papel na agitação. (As relações entre os dois países foram tensas pelo apoio da França à Arménia na sua disputa territorial com o Azerbaijão.)

Darmanin não forneceu detalhes e o Azerbaijão negou a alegação.

Alguns estavam preocupados com a escalada da violência num país onde há muitas armas de fogo – cerca de uma em cada quatro residentes.

“Todo mundo possui armas, então a situação pode piorar muito rapidamente”, disse Valette, morador de Paita. “Acho que será muito difícil unir as pessoas e ser um país depois disso.”

A reportagem desta história foi apoiada em parte pelo Pulitzer Center.