O presidente autoritário da Venezuela, Nicolás Maduro, enfrenta um momento decisivo que determinará o destino do seu governo e o rumo do seu conturbado país.

No dia 28 de Julho, o líder da nação que detém as maiores reservas de petróleo do mundo – e que ainda viu milhões de residentes fugirem no meio de uma crise económica esmagadora – enfrentará o seu desafio eleitoral mais difícil desde que assumiu o cargo em 2013.

Enquetes mostram que seu principal oponente, um ex-diplomata discreto chamado Edmundo González, está muito à frente.

González é apoiado por um líder da oposição, Maria Corina Machadoque cativou os eleitores enquanto atravessava o país, fazendo campanha por ele com a promessa de restabelecer a democracia e reunir famílias separadas pela migração.

Do outro lado está Maduro, um operador político habilidoso que durante anos superou a sua impopularidade ao inclinando a urna a seu favor. Ele poderia usar as mesmas táticas para conseguir outra vitória.

No entanto, existe um imprevisto: ele também poderá perder, negociar uma saída pacífica e entregar o poder.

Poucos venezuelanos esperam que ele faça isso. Em vez disso, analistas políticos, especialistas eleitorais, figuras da oposição e quatro antigos altos funcionários do governo de Maduro entrevistados pelo The New York Times acreditam, com base no seu historial passado, que ele provavelmente está a ponderar múltiplas opções para manter o poder.

O governo de Maduro poderia desqualificar González, ou os partidos que ele representa, dizem, removendo da disputa o seu único adversário sério.

Maduro poderia permitir que a votação avançasse, mas valendo-se de anos de experiência de manipulando eleições a seu favor suprimir a participação, confundir os eleitores e, em última análise, vencer.

Mas também poderia cancelar ou adiar a votação, inventando uma crise – uma disputa de fronteira latente com a vizinha Guiana é uma opção – como desculpa.

Finalmente, Maduro poderia simplesmente corrigir a contagem dos votos, dizem analistas e figuras políticas.

Isso aconteceu em 2017, quando o país realizou uma votação para selecionar um novo órgão político para reescrever a Constituição. A empresa que forneceu tecnologia de votação, Smartmatic, concluído que o resultado tinha “sem nenhuma dúvida”foi manipulado – e que o governo de Maduro relatou pelo menos um milhão de votos a mais do que realmente foram emitidos. (A Smartmatic cortou laços com o país.)

Zair Mundaray, ex-promotor do governo Maduro que desertou em 2017, disse que o país chegou a um momento crítico. Mesmo os seguidores de Maduro, acrescentou, “têm certeza de que ele está em minoria”.

Independentemente do que Maduro faça, as eleições serão acompanhadas de perto pelo governo dos EUA, que há muito procura tirá-lo do poder, dizendo que quer promover a democracia na região, mas também à procura de um parceiro amigável no negócio petrolífero.

Nos últimos meses, o desejo da administração Biden de melhorar as condições económicas dentro da Venezuela intensificou-se, à medida que centenas de milhares de venezuelanos indo para o nortecriando um enorme desafio político para o Presidente Biden antes da sua própria candidatura à reeleição.

Maduro deixou claro que não tem intenção de perder as eleições, acusando seus oponentes de planejarem um “golpe” contra ele e dizendo a uma multidão de seguidores em um evento de campanha que “vamos vencer por nocaute!” Quando isso acontecer, disse ele, seus oponentes certamente chamarão isso de fraude.

Representantes do ministério das comunicações e do conselho eleitoral do país não responderam aos pedidos de comentários.

Maduro, 61 anos, subiu ao poder após a morte de Hugo Chávez, o carismático fundador do projeto socialista da Venezuela.

Ex-vice-presidente, foi escolhido a dedo por Chávez em 2013 como seu sucessor. Mas muitos venezuelanos previram que ele iria falhar, ditado ele não tinha as habilidades oratórias, o conhecimento político, os laços militares e a lealdade pública de seu antecessor.

Eles estavam errados.

Maduro sobreviveu a uma crise económica prolongada em que a inflação disparou ano após ano tão alto quanto 65.000 por cento; várias rodadas de protestos em todo o país; uma série de tentativas de golpe e assassinato; e um esforço em 2019 de um jovem legislador chamado Juan Guaidó para instalar um governo paralelo dentro do país.

Ele conseguiu evitar desafios dentro das fileiras de seu próprio círculo íntimo. E ele navegou punindo as sanções dos EUA, fortalecendo os laços comerciais com o Irã, a Rússia e a China e, de acordo com o Grupo Internacional de Crise, permitindo que generais e outros aliados enriquecessem através do tráfico de drogas e da mineração ilegal.

Apesar de seus números terríveis nas pesquisas, “ele nunca esteve tão forte”, disse Michael Shifter, um especialista de longa data na América Latina. escreveu na revista Foreign Affairs no ano passado.

Mas as eleições, realizadas a cada seis anos, surgiram talvez como o seu maior desafio.

O governo já está a tentar fazer com que o voto seja a favor do presidente.

Os milhões de venezuelanos que fugiram para outros países – muitos dos quais provavelmente votariam contra ele – enfrentaram enormes barreiras para se registarem para votar. Autoridades venezuelanas no exterior, por exemplo, recusaram-se a aceitar certos vistos comuns como prova de residência dos emigrantes, de acordo com uma coalizão de grupos de vigilância.

Especialistas eleitorais e activistas da oposição dizem que 3,5 milhões a 5,5 milhões de venezuelanos elegíveis para votar vivem agora fora do país – até um quarto do eleitorado total de 21 milhões de pessoas. Mas apenas 69 mil venezuelanos no estrangeiro conseguiram registar-se para votar.

Os grupos de vigilância afirmam que negar a um número tão grande de cidadãos o direito de votar constitui uma fraude eleitoral extensa.

Esforços para minar a votação também estão sendo desenvolvidos dentro do país.

O Ministério da Educação disse em abril que estava mudando os nomes de mais de 6.000 escolasque são locais de votação comuns, possivelmente complicando os esforços dos eleitores para encontrar os locais de votação que lhes foram atribuídos.

Entre os partidos menos conhecidos numa votação já complicada – os eleitores escolherão entre 38 caixas com os rostos dos candidatos – está um que usa um nome quase idêntico, e cores semelhantes, à maior coligação da oposição que apoia González, potencialmente diluindo o seu voto.

Talvez a maior maquinação eleitoral de Maduro tenha sido usar o seu controlo dos tribunais para impedir que a figura da oposição mais popular do país, Machado, concorresse. Mas ela ainda mobilizou sua popularidade para fazer campanha com González.

O governo de Maduro, segundo a oposição, tem como alvo a campanha – 37 activistas da oposição foram detidos ou esconderam-se para evitar a detenção desde Janeiro, segundo González.

A monitorização eleitoral independente será mínima. Depois do governo rescindiu uma oferta da União Europeia para observar a eleição, apenas uma grande organização independente irá monitorar a votação, o Centro Cartercom sede em Atlanta.

Luis Lander, diretor do Observatório Eleitoral Venezuelano, um grupo independente, disse em entrevista que a eleição já foi qualificada como uma das mais falhas do país nos últimos 25 anos.

Maduro aumentou os salários dos funcionários públicos, anunciou novos projetos de infraestrutura e aumentou sua presença nas redes sociais. A economia melhorou ligeiramente. O presidente também esteve em campanha, dançando com eleitores de todo o país, apresentando-se como o avô pateta do socialismo e zombando daqueles que duvidavam dele.

O seu argumento persistente é que as sanções dos EUA estão no cerne dos problemas económicos da Venezuela. O movimento socialista do país, apesar das dificuldades económicas, ainda é profundo.

Durante os seus melhores anos, tirou milhões de pessoas da pobreza e tem um poderoso braço de mensagens, com muitos que votarão na causa socialista, mesmo que encontrem falhas em Maduro.

“Não se trata de um homem, mas de um projeto”, disse Giovanny Erazo, 42 anos, num recente evento para conseguir votos.

Outros podem votar em Maduro acreditando que isso trará ajuda às suas famílias. Os legalistas têm há muito tempo premiado com caixas de comida.

Mesmo que Maduro tenha sabotado a votação, não está claro se isso levaria ao tipo de agitação que poderia derrubá-lo do cargo.

Pelo menos 270 pessoas foram mortas em protestos desde 2013, de acordo com a organização de direitos humanos Provea, deixando muitos com medo de sair às ruas. Muitos frustrados com Maduro já votaram com os pés ao fugir do país.

Se Maduro falhar em 28 de julho, ele poderá trabalhar com González para negociar uma saída favorável, disseram alguns analistas. O presidente é procurado nos Estados Unidos por acusações de tráfico de drogas e está sob investigação do Tribunal Penal Internacional por crimes contra a humanidade. Ele gostaria de ir para um país onde estaria protegido de processos judiciais.

Mas Manuel Christopher Figuera, ex-diretor do serviço nacional de inteligência da Venezuela, disse que este cenário era improvável. “Maduro sabe que se entregar o poder, embora pudesse negociar a sua saída, o resto deste bando criminoso não o conseguiria.”

Figuera fugiu para os Estados Unidos em 2019, depois de se juntar a um golpe fracassado lançado por uma facção do partido de Guaidó, o legislador que liderou um governo paralelo.

Luisa Ortega, que serviu como procuradora-geral do país tanto sob Chávez como sob Maduro – mas fugiu em 2017 depois de criticar o governo – alertou contra um “triunfalismo fatal” entre as pessoas da oposição.

“Uma avalanche de votos contra Maduro” poderia derrotá-lo nas urnas, disse ela. “E isso não se traduzirá necessariamente em uma vitória para nós.”

Isayen Herrera e María Victoria Fermín contribuíram com reportagens de Caracas, Venezuela, e Genevieve Glatsky de Bogotá, Colômbia.