Durante milhares de anos, os filósofos discutiram sobre o propósito da linguagem. Platão acreditava que era essencial para pensar. O pensamento “é uma conversa interior silenciosa da alma consigo mesma”, escreveu ele.

Muitos estudiosos modernos apresentam pontos de vista semelhantes. A partir da década de 1960, Noam Chomsky, linguista do MIT, argumentou que usamos a linguagem para raciocinar e outras formas de pensamento. “Se houver um grave déficit de linguagem, haverá um grave déficit de pensamento”, ele escreveu.

Na graduação, Evelina Fedorenko assistiu às aulas do Dr. Chomsky e o ouviu descrever sua teoria. “Gostei muito da ideia”, lembrou ela. Mas ela ficou intrigada com a falta de evidências. “Muitas coisas que ele estava dizendo foram apenas declaradas como se fossem fatos – a verdade”, disse ela.

Fedorenko tornou-se neurocientista cognitivo no MIT, usando exames cerebrais para investigar como o cérebro produz a linguagem. E depois de 15 anos, a sua investigação levou-a a uma conclusão surpreendente: não precisamos da linguagem para pensar.

“Quando você começa a avaliar, você simplesmente não encontra apoio para esse papel da linguagem no pensamento”, disse ela.

Quando Fedorenko começou este trabalho em 2009, estudos descobriram que as mesmas regiões cerebrais necessárias para a linguagem também estavam ativas quando as pessoas raciocinavam ou faziam aritmética.

Mas Fedorenko e outros pesquisadores descobriram que essa sobreposição era uma miragem. Parte do problema com os primeiros resultados foi que os scanners eram relativamente rudimentares. Os cientistas aproveitaram ao máximo suas varreduras difusas, combinando os resultados de todos os seus voluntários, criando uma média geral da atividade cerebral.

Em sua própria pesquisa, a Dra. Fedorenko usou scanners mais potentes e realizou mais testes em cada voluntário. Essas etapas permitiram que ela e seus colegas coletassem dados suficientes de cada pessoa para criar uma imagem refinada de um cérebro individual.

Os cientistas então realizaram estudos para identificar circuitos cerebrais envolvidos em tarefas de linguagem, como recuperar palavras da memória e seguir regras gramaticais. Em um experimento típico, os voluntários lêem frases sem sentido, seguidas de frases reais. Os cientistas descobriram certas regiões do cérebro que só se tornavam ativas quando os voluntários processavam a linguagem real.

Cada voluntário teve um rede de idiomas — uma constelação de regiões que se tornam ativas durante tarefas linguísticas. “É muito estável”, disse Fedorenko. “Se eu digitalizar você hoje e 10 ou 15 anos depois, estará no mesmo lugar.”

Os pesquisadores então examinaram as mesmas pessoas enquanto elas realizavam diferentes tipos de pensamento, como resolver um quebra-cabeça. “Outras regiões do cérebro trabalham muito quando você realiza todas essas formas de pensamento”, disse ela. Mas as redes linguísticas permaneceram quietas. “Ficou claro que nenhuma dessas coisas parece envolver os circuitos linguísticos”, disse ela.

Em artigo publicado quarta-feira na Nature, Dr. Fedorenko e seus colegas argumentaram que estudos de pessoas com lesões cerebrais apontam para a mesma conclusão.

Acidentes vasculares cerebrais e outras formas de danos cerebrais podem destruir a rede linguística, deixando as pessoas com dificuldades para processar palavras e gramática, uma condição conhecida como afasia. Mas os cientistas descobriram que as pessoas ainda podem fazer álgebra e jogar xadrez mesmo com afasia. Em experiências, as pessoas com afasia podem olhar para dois números – 123 e 321, digamos – e reconhecer que, utilizando o mesmo padrão, 456 deveria ser seguido de 654.

Se a linguagem não é essencial para o pensamento, então para que serve a linguagem? Comunicação, argumentam o Dr. Fedorenko e seus colegas. Chomsky e outros pesquisadores rejeitaram essa ideia, apontando a ambigüidade das palavras e a dificuldade de expressar nossas intuições em voz alta. “O sistema não está bem projetado em muitos aspectos funcionais”, O Dr. Chomsky disse uma vez.

Mas grandes estudos sugeriram que as línguas foram otimizadas para transferir informações de forma clara e eficiente.

Em um estudoos pesquisadores descobriram que as palavras usadas com frequência são mais curtas, tornando os idiomas mais fáceis de aprender e acelerando o fluxo de informações. Em outro estudopesquisadores que investigaram 37 idiomas descobriram que as regras gramaticais colocam as palavras próximas umas das outras para que seu significado combinado seja mais fácil de entender.

Kyle Mahowald, linguista da Universidade do Texas em Austin que não esteve envolvido no novo trabalho, disse que separar pensamento e linguagem poderia ajudar a explicar por que sistemas de inteligência artificial como o ChatGPT são tão bons em algumas tarefas e tão ruins em outras.

Os cientistas da computação treinam esses programas em grandes quantidades de texto, descobrindo regras sobre como as palavras estão conectadas. Dr. Mahowald suspeita que esses programas estão começando a imitar a rede de linguagem no cérebro humano – mas falhando no raciocínio.

“É possível ter um texto gramatical muito fluente que pode ou não ter um pensamento subjacente coerente”, disse o Dr. Mahowald.

Dr. Fedorenko observou que muitas pessoas acreditam intuitivamente que a linguagem é essencial para o pensamento porque têm uma voz interior que narra todos os seus pensamentos. Mas nem todo mundo tem esse monólogo contínuo. E poucos estudos investigaram o fenômeno.

“Ainda não tenho um modelo disso”, disse ela. “Eu nem fiz o que precisaria fazer para especular dessa forma.”