O presidente do pequeno país da África Ocidental, Serra Leoa, assinou na terça-feira uma lei que proibia o casamento de crianças com 18 anos ou menos e imporia multas pesadas aos cônjuges adultos. A medida foi uma vitória para os ativistas que há muito lutavam para erradicar a prática generalizada.

A nova legislação vai mais longe do que muitas outras leis semelhantes em África, dizem os especialistas, ao penalizar as pessoas que permitem o casamento – como os pais, o oficiante e até os convidados do casamento – além do marido.

Havia cerca de 800 mil meninas com menos de 18 anos que se casaram em Serra Leoa, UNICEF relatou em 2020, o que representa cerca de um terço das meninas do país. Metade já estava casada quando completou 15 anos. Cerca de 4% dos rapazes casam-se aos 18 anos, segundo a Human Rights Watch.

De acordo com a nova lei, aqueles que se casam quando crianças podem buscar compensação financeira. Eles também têm uma saída para o casamento: pedir a anulação.

Betty Kabari, investigadora da Human Rights Watch que se concentra nos direitos das mulheres e na saúde sexual em África, elogiou a abordagem de penalizar aqueles que incentivam o casamento, dizendo: “O aspecto mais forte, para mim, é notar que uma criança não se casa. em isolamento.”

Todos os anos, pelo menos 12 milhões de raparigas com menos de 18 anos casam-se, de acordo com as Nações Unidas. Mais de 650 milhões de meninas e mulheres se casaram quando crianças.

O Sul da Ásia tem o maior número de noivas crianças, cerca de 290 milhões de pessoas, ou 45% do total global. África Subsaariana segue com cerca de 127 milhões de pessoas, 20 por cento.

De acordo com um mapa dos casamentos infantis mantida pela Girls Not Brides, uma organização global que trabalha para acabar com a prática, 16 dos 20 países com as taxas mais altas estão na África.

Um relatório publicado este ano pela Igualdade agora analisando 20 países em África, descobrimos que apenas alguns países tinham proibições totais – e que muitos não as aplicavam adequadamente.

O casamento infantil muitas vezes leva as meninas a abandonarem a escola. A gravidez em tenra idade pode causar lesões e traumas de longo prazo.

Serra Leoa é um dos lugares mais mortais dar à luz, o que é ainda mais perigoso para as adolescentes.

“Elas são forçadas a ser adultas antes de serem adultas”, disse Kadijatu Barrie, 26 anos, estudante e coordenadora de programa da Strong Girls Evolution, uma organização de networking para mulheres da Serra Leoa, entre outros grupos.

Sra. Barrie disse que sua família começou a pressioná-la para se casar quando ela tinha 10 anos, e que ela foi rejeitada por seu pai quando tinha 15 anos por recusar. Ela disse que estava preocupada com a possibilidade de ter que abandonar a escola.

“Temos mulheres menos instruídas por causa de tudo isso”, disse ela.

Muitos enfrentam complicações adicionais decorrentes de outra prática cultural generalizada no país: a mutilação genital feminina, que é considerada uma violação dos direitos humanos. pela Organização Mundial da Saúde. Sobre 61 por cento das raparigas na Serra Leoa com idades entre os 15 e os 19 anos foram submetidas a mutilação genital feminina, o que pode causar sérias dificuldades no parto.

De acordo com a nova legislação, que entrou em vigor na terça-feira, as pessoas que casam com crianças podem ser presas por 15 anos ou mais de 5.000 dólares. Esta é uma penalidade severa num país onde o crescimento do produto interno per capita é de cerca de 433 dólares em 2023, segundo dados do Banco Mundial.

A lei não se aplica apenas ao casamento. Também proíbe a coabitação em que adultos vivam e tenham relações sexuais com crianças.

Os pais também não estão autorizados a consentir com o casamento de uma criança. Os oficiantes não podem presidir um. Os convidados não podem comparecer à cerimônia. Na verdade, qualquer pessoa que “ajude ou encoraje” o casamento pode enfrentar uma sentença de 10 anos ou uma multa de cerca de 2.500 dólares, ou ambos.

A proibição está alinhada com uma ampla iniciativa na Serra Leoa para promover os direitos das raparigas, mantendo-as na escola e protegendo-as da mutilação genital.

O presidente Julius Maada Bio colocou 22 por cento do orçamento nacional na educação e trouxe mais mulheres para o governo. Ele e sua esposa, Fatima Bio, pressionaram pela proibição do casamento infantil.

“Sempre acreditei que o futuro de Serra Leoa é feminino”, postou o Sr. Bio nas redes sociais depois de assinar a lei com sua filha ao seu lado.

Nerida Nthamburi, chefe do envolvimento em África da Girls Not Brides, disse:

“Queremos olhar para a Serra Leoa como um líder no continente que pode influenciar outros países.”

Noutros países, a criminalização do casamento infantil levou a prática à clandestinidade, disse a Sra. Nthamburi, levando as comunidades a cerrar fileiras e as raparigas a terem ainda menos protecção contra a prática.

Para que a lei tenha algum impacto real, afirmam investigadores e especialistas, os responsáveis ​​da Serra Leoa terão de construir relações sustentadas com as comunidades — especialmente nas zonas rurais, onde o casamento infantil é mais comum.

Isso significaria combater a pobreza, que pode levar as famílias a casar as suas filhas ainda crianças. Significa também expandir os esforços para educar as comunidades sobre a saúde sexual e reprodutiva.

Muitas mulheres e raparigas ainda teriam de ir contra os seus vizinhos, os seus maridos e as suas famílias para recusar um casamento, apresentar uma petição para acabar com um casamento ou procurar uma compensação.

A Sra. Barrie foi condenada ao ostracismo por recusar a pressão de sua família. “Todos eles se uniram e foram contra mim”, disse ela. “Eu me tornei a pior pessoa para eles.”

Ela disse que tentou impedir a irmã mais nova de se casar aos 14 anos. Mas ouviu falar da maneira como a Sra. Barrie foi difamada na comunidade. Sua irmã, talentosa em desenho, queria ser estilista.

“Eu não pude salvá-la”, disse Barrie. “Ainda é algo pelo qual choro.”

José Johnson relatórios contribuídos.