As declarações cada vez mais enfáticas do presidente Biden de que não abandonará a corrida presidencial estão a transmitir uma mensagem inequívoca aos potenciais democratas rebeldes: quaisquer críticas futuras prejudicam as hipóteses do partido contra Donald J. Trump.

Durante dias, Biden disse que permanecerá como o candidato de seu partido após seu fraco debate, a menos que haja uma intervenção do “Senhor Todo-Poderoso”. Na segunda-feira, ele colocou essa afirmação em ação.

Tudo começou com uma carta aberta aos congressistas democratas dizendo que ele estava definitivamente concorrendo. Continuou com uma ligação desafiadora para um de seus programas de notícias a cabo favoritos, condenando as “elites” que tentavam expulsá-lo. Incluiu uma aparição ao meio-dia numa videochamada privada com alguns dos principais financiadores da sua campanha, bem como uma reunião virtual privada planeada na noite de segunda-feira com um baluarte do seu apoio anterior: o Congressional Black Caucus.

“Não vou a lugar nenhum”, disse Biden aos doadores.

Os movimentos representaram um demonstração de desafio que a operação Biden esperava que lhe rendesse alguma deferência, enquanto legisladores democratas inquietos voltavam ao Capitólio após as férias. Ao mesmo tempo, a equipe de Biden tentava reformular a campanha de pressão para que ele se afastasse como um dos incubado pelo establishment partidário de elite em vez de um reflexo genuíno dos receios populares dos eleitores sobre a idade e acuidade do comandante-em-chefe de 81 anos.

“Adoro lutar contra Joe Biden”, disse o deputado Robert Garcia, da Califórnia, um democrata e um defensor declarado de Biden. “Quando ele leva um soco, ele volta e dá um soco mais forte.”

Tanto em seus comentários públicos quanto privados na segunda-feira, Biden deixou claro que tem todas as cartas ao determinar seu futuro político. Ele venceu todos os estados nas primárias democratas e obteve 14 milhões de votos, o que lhe rendeu praticamente todos os delegados que irão a Chicago no mês que vem para a convenção do partido.

“Sou mais do que presunçoso”, corrigiu Biden Mika Brzezinski, um dos co-apresentadores de “Morning Joe”, durante sua entrevista por telefone para a MSNBC. “Serei o candidato democrata.”

Biden está tentando voltar a atenção para Trump, dizendo na teleconferência com os principais financiadores da campanha: “Terminamos de falar sobre o debate. É hora de colocar Trump na mosca.”

Mesmo alguns dos aliados do presidente, no entanto, perguntavam por que é que a campanha de relações públicas estava a ocorrer mais de 10 dias depois do debate, e não no seu rescaldo imediato. Biden esperou oito dias após o debate para dar sua primeira entrevista improvisada, à ABC News na sexta-feira, e só ligou para os líderes do Congresso dias após o debate.

David Doak, um estrategista democrata de longa data, disse que o esforço para impor a disciplina partidária era compreensível para Biden, mesmo que corresse o risco de “dividir o partido no pior momento”. Ao insistir tão inequivocamente que não está se afastando, Biden está tornando mais difícil para os democratas exigirem que ele o faça, para que não o enfraqueçam na queda.

“Estrategicamente, é o que eu o aconselharia a fazer se quisesse manter a nomeação a todo custo”, disse Doak. “É o ‘a todo custo’ que é a questão em questão.”

Na MSNBC, Biden incitou aqueles que desejam um candidato diferente a tentar concorrer contra ele. “Vá em frente, anuncie para presidente”, Biden os desafiou. “Desafie-me na convenção.”

Em 2020, Biden falou em servir como uma “ponte” para a próxima geração de talentos democratas. Agora ele se vê como a melhor chance do partido de derrotar Trump novamente, independentemente das preocupações generalizadas sobre sua idade.

“Eu não estaria concorrendo se não acreditasse absolutamente que sou o melhor candidato para derrotar Donald Trump em 2024”, disse Biden.

Apesar de ser o chefe do partido e a autoridade eleita mais poderosa do país, Biden tentou na segunda-feira assumir o manto de um estranho rechaçando o estabelecimento de seu próprio partido.

“Estou ficando muito frustrado com as elites”, disse Biden no programa da MSNBC que há muito é um dos favoritos do establishment político democrata. “Não estou falando de vocês”, disse ele sobre os co-apresentadores de “Morning Joe”, “mas das elites do partido que sabem muito mais”. Ele pronunciou essas últimas palavras com um tom monótono de desdém.

Ele acrescentou que seu fim de semana de campanha na Pensilvânia e em Wisconsin reafirmou sua crença de que os eleitores o apoiavam. “Não me importa o que os milionários pensam”, disse Biden.

Menos de três horas depois, Biden estava participando de uma ligação Zoom com membros de seu comitê nacional de finanças – os principais doadores, milionários e financiadores que agrupam contribuições de terceiros – para agradecê-los por seu apoio.

A tentativa de Biden de reformular a corrida como uma batalha contra as elites – num eco de como Trump muitas vezes criticou a liderança do seu próprio partido – não agradou a alguns sectores do partido.

“Esse desejo de colocar a ‘elite Democrata’ contra a ‘gente comum’ é ruim”, disse Hilary Rosen, uma veterana estrategista Democrata. escreveu no X. “A elite está realmente atrasada nas preocupações sobre Biden. A maioria dos eleitores tem se preocupado com isso nos últimos dois anos.”

Uma pesquisa do New York Times/Siena College na semana passada mostrou que 74% dos eleitores disseram que Biden era velho demais para ser eficaz, incluindo 59% dos democratas.

Um dia depois de alguns democratas influentes da Câmara se terem reunido virtualmente numa chamada privada e expôs suas preocupações Sobre apoiar Biden, a operação do presidente começou a se alinhar e a receber mais declarações de apoio, inclusive de alguns importantes legisladores negros.

“Estou 100 por cento com o presidente”, disse a deputada Joyce Beatty, de Ohio, ex-presidente do Congressional Black Caucus, na MSNBC. O atual presidente, deputado Steven Horsford de Nevada, emitiu uma declaração na segunda-feira apoiando também o Sr. Biden: “O presidente Joe Biden é o nomeado e foi selecionado por milhões de eleitores em todo o país”.

A deputada Grace Meng, de Nova York, ex-vice-presidente do Comitê Nacional Democrata, também emitiu uma declaração de apoio. Alguns dos que criticaram Biden em particular permaneceram em silêncio publicamente, incluindo o deputado Jerrold Nadler, de Nova York, que se recusou a responder a perguntas sobre o presidente em uma aparição em Manhattan.

Mesmo assim, Biden continuou a sofrer novas dúvidas democratas na segunda-feira.

O senador Jon Tester, de Montana, que está concorrendo à reeleição neste outono em um estado que Trump deverá ter uma vitória esmagadora, disse que o presidente “tem que provar ao povo americano – inclusive a mim – que está à altura do trabalho por mais quatro anos.”

E o deputado Greg Landsman, de Ohio, disse que “o tempo está se esgotando” para Biden, a quem ele disse que precisava ser capaz de defender seu caso “de novo e de novo e de novo”.

Espera-se que os próximos passos de Biden sejam o tema central da discussão na terça-feira, quando os democratas da Câmara realizarão um briefing exclusivo para membros na sede do partido.

A preocupação central entre muitos aliados de Biden tem sido a capacidade – ou incapacidade – do presidente de lidar com aparências improvisadas.

Na segunda-feira, um porta-voz da Casa Branca, John Kirby, anunciou que o presidente também participaria no que chamou de “conferência de imprensa dos grandes” na quinta-feira, após uma cimeira da NATO.

Mas, num sinal dos desafios que o presidente enfrenta, a secretária de imprensa da Casa Branca, Karine Jean-Pierre, viu-se a rebater questões sobre a razão pela qual um especialista em Parkinson tinha visitado a Casa Branca. oito vezes em oito meses no mesmo briefing.

Ron Klain, ex-chefe de gabinete de Biden, que o ajudou a se preparar para o debate, escreveu no X que “é preciso o candidato certo” para derrotar Trump e que “os especialistas sempre apostaram em oponentes verbalmente talentosos – Ds e Rs – que perderam”.

“Apenas uma pessoa o derrotou”, acrescentou Klain.

Patrick McGeehan e Nicolau Nehamas relatórios contribuídos.