Os carros elétricos são mais caros do que os modelos a gasolina, principalmente porque as baterias custam muito caro. Mas a nova tecnologia poderá transformar esses dispositivos caros num activo, proporcionando aos proprietários benefícios como contas de serviços públicos reduzidas, pagamentos de aluguer mais baixos ou estacionamento gratuito.

Ford Motor, General Motors, BMW e outros fabricantes de automóveis estão a explorar como as baterias de automóveis eléctricos poderiam ser usadas para armazenar o excesso de energia renovável para ajudar as empresas de serviços públicos a lidar com as flutuações na oferta e na procura de energia. Os fabricantes de automóveis ganhariam dinheiro servindo como intermediários entre os proprietários de automóveis e os fornecedores de energia.

Milhões de carros poderiam ser considerados um enorme sistema energético que, pela primeira vez, será ligado a outro enorme sistema energético, a rede eléctrica, disse Matthias Preindl, professor associado de sistemas electrónicos de potência na Universidade de Columbia.

“Estamos apenas no ponto de partida”, disse Preindl. “Eles interagirão mais no futuro e poderão potencialmente apoiar um ao outro – ou estressar um ao outro.”

Um grande ecrã plano na parede dos escritórios de Munique da Mobility House, uma empresa cujos investidores incluem a Mercedes-Benz e a Renault, ilustra uma forma como os fabricantes de automóveis poderiam lucrar e ao mesmo tempo ajudar a estabilizar a rede.

Os gráficos e números no ecrã fornecem uma imagem em tempo real de um mercado energético europeu onde investidores e empresas de serviços públicos compram e vendem electricidade. O preço muda de minuto a minuto conforme a oferta e a demanda aumentam ou diminuem.

A Mobility House compra energia quando a energia solar e eólica é abundante e barata, armazenando-a em veículos eléctricos que fazem parte do seu sistema e estão ligados em toda a Europa. Quando a demanda e os preços aumentam, a empresa revende a eletricidade. É uma jogada clássica: compre na baixa e venda na alta.

As pessoas nas indústrias automobilística e de energia falam há anos sobre o uso de baterias de automóveis para armazenamento na rede. À medida que aumenta o número de carros elétricos nas estradas, essas ideias tornam-se mais tangíveis.

A Renault, montadora francesa, está oferecendo a tecnologia Mobility House aos compradores de seu carro compacto elétrico R5, para o qual a empresa começou a receber encomendas no mês passado. O carro, que a Renault começará a entregar em dezembro, custa a partir de 29.490 euros (cerca de US$ 32 mil) na França.

Os compradores que aderirem receberão um carregador doméstico gratuito e assinarão um contrato que permite à Renault extrair energia dos veículos quando eles estiverem conectados. Os proprietários do R5 poderão controlar quanta energia devolvem à rede e quando. Em troca, eles terão uma redução nas contas de luz.

“Quanto mais eles se conectam, mais ganham”, disse Ziad Dagher, executivo da Renault responsável pelo programa. A Renault estima que os participantes poderiam cortar 15% nas contas de energia de suas casas.

A Renault, que oferecerá a tecnologia em França antes de a lançar na Alemanha, Grã-Bretanha e outros países, participará nos lucros que a Casa da Mobilidade gera com o comércio de energia.

Se esses serviços forem bem sucedidos, o argumento financeiro a favor dos veículos eléctricos, uma ferramenta importante contra as alterações climáticas, tornar-se-á mais forte.

“Isso realmente impulsionaria a adoção de veículos elétricos”, disse Adam Langton, executivo da BMW que trabalha com questões energéticas.

A BMW já oferece software que permite aos proprietários carregar os seus carros elétricos quando a energia renovável é mais abundante. Isso permite que a empresa ganhe créditos de carbono e pague aos clientes que participam do programa.

Uma nova geração de veículos elétricos que a BMW começará a vender no próximo ano, conhecida como Neue Klasse, terá a chamada capacidade bidirecional, o que significa que os carros serão capazes de retirar eletricidade da rede e liberá-la de volta, além de usar a energia. para alimentar seus motores.

A Ford foi pioneira no carregamento bidirecional com a picape F-150 Lightning, que pode alimentar uma casa durante um apagão. General Motors, Hyundai e Volkswagen também oferecem ou planejam oferecer carros com carregamento bidirecional. À medida que esses veículos se tornam mais comuns, o potencial de armazenamento poderá ser enorme.

Até ao final da década, estima-se que 30 milhões de veículos eléctricos poderão circular nas estradas dos EUA, contra cerca de três milhões actualmente. Todos esses carros poderiam armazenar tanta energia quanto a produção diária de dezenas de usinas nucleares.

Mas é claro que esses milhões de carros também podem colocar pressão sobre a rede, que já está a receber uma procura crescente de electricidade proveniente de bombas de calor e centros de dados, disse Aseem Kapur, director de receitas da GM Energy, uma unidade da General Motors que fornece serviços a empresas. proprietários de veículos elétricos. Ao ajudar a suavizar a procura, “os VE podem ser um recurso significativo”, disse ele.

Mas alguns problemas precisam ser resolvidos antes que essa visão possa ser concretizada.

Os proprietários podem não estar ansiosos para que seus carros sirvam a rede porque temem que a carga e a descarga constantes desgastem suas baterias mais rapidamente.

Alguns especialistas em energia disseram que a degradação seria insignificante, especialmente se as concessionárias utilizassem apenas uma pequena fração da capacidade de uma bateria. A Renault está lidando com essa questão oferecendo aos participantes de seu programa de armazenamento de energia a mesma garantia de oito anos e 160 mil quilômetros que as pessoas que não participam recebem.

Outro desafio é que algumas empresas de serviços públicos dos EUA e os reguladores estatais que as supervisionam preferem operar redes centralizadas nas quais a energia flui quase inteiramente numa direcção – das centrais eléctricas para as casas e empresas.

Para superar a resistência dos serviços públicos, Maryland adotou no mês passado uma lei que exige que eles acomodem esquemas de cobrança bidirecionais e forneçam incentivos financeiros.

Há um reconhecimento crescente de que as baterias dos veículos elétricos são investimentos valiosos que a maioria dos proprietários utilizará ativamente apenas algumas horas por dia.

“Queremos desbloquear todo o valor das baterias de veículos elétricos”, disse Gregor Hintler, executivo-chefe da Mobility House para a América do Norte.

Se todos os carros eléctricos da cidade de Nova Iorque fossem utilizados como armazenamento, disse o Dr. Preindl, professor de Columbia, “esses veículos seriam, de longe, a central eléctrica mais valiosa de Nova Iorque”.

A Consolidated Edison, a empresa de serviços públicos que serve a cidade de Nova Iorque e alguns dos seus subúrbios, está a explorar como a gestão dos tempos de carregamento e a utilização de veículos eléctricos para armazenamento poderiam ajudá-la a lidar com o rápido crescimento dos automóveis movidos a bateria.

Ao contrário dos temores populares, “a rede não entrará em colapso” por causa dos carros elétricos, disse Britt Reichborn-Kjennerud, diretora de mobilidade elétrica da Con Ed. “A maior preocupação é que, se não planearmos de forma diferente para esta carga em rápido crescimento, a rede não estará pronta a tempo de suportar a transição.”

Con Ed fornece energia para um depósito do Bronx para a cidade de Nova York ônibus escolares elétricosonde o software Mobility House permite que mais veículos utilizem as instalações.

As frotas de veículos eléctricos pertencentes a empresas ou governos são uma forma particularmente promissora de armazenamento de energia de reserva. Vans ou caminhões possuem baterias grandes e tendem a ter rotas e horários previsíveis.

A Ford Pro, a divisão de veículos comerciais da Ford Motor, começou a oferecer carregadores gratuitos aos clientes que permitem que sejam desligados durante os picos de procura de electricidade. Os proprietários também economizam nas contas de luz.

A Ford fornece o software para gerenciar os carregadores e atender às necessidades de condução dos clientes, além de gerenciar o relacionamento com as concessionárias. A Ford está testando o serviço em Massachusetts antes de expandi-lo para outros estados. O próximo passo será um sistema bidirecional que permitirá aos veículos enviar energia para a rede.

“O que o carregamento inteligente pode fazer é reduzir custos”, disse Jim Gawron, diretor de estratégia de carregamento da divisão de veículos elétricos da Ford. “Essa tem sido uma barreira importante para os clientes.”