A Comissão Federal Reguladora de Energia pode ser a agência climática mais importante da qual você nunca ouviu falar.

Responsável por supervisionar a transmissão interestadual de gás, petróleo e eletricidade, a agência independente poderia ajudar a determinar a quantidade de energia eólica, solar e outras energias renováveis ​​que passam dos planos de engenharia para as redes elétricas do país e para residências e empresas.

Na segunda-feira, a comissão aprovou mudanças há muito esperadas que exigem que os operadores de rede em todo o país planeiem 20 anos no futuro, tendo em conta as mudanças no mix energético, o número crescente de estados que têm políticas que exigem energia eólica e solar, bem como os riscos que condições climáticas extremas representam para a confiabilidade.

A votação foi de 2 a 1, com a aprovação dos democratas da comissão e a objeção do único republicano, uma divisão partidária que ecoou a divisão entre os dois partidos em relação às energias renováveis.

O senador Chuck Schumer, de Nova York, o líder democrata, disse que as decisões tomadas pela comissão na segunda-feira foram críticas para concretizar toda a extensão da Lei de Redução da Inflação, a lei climática abrangente que os democratas aprovaram sem o apoio republicano em 2022. A lei prevê incentivos fiscais de mais de 370 mil milhões de dólares para impulsionar veículos eléctricos e energia eólica, solar e outras energias renováveis.

Mas muitos desses projectos energéticos têm estado no limbo, incapazes de se ligarem às redes eléctricas devido à falta de novas linhas de transmissão. Um estudo alertou que cerca de metade dos benefícios climáticos previstos na lei não poderiam ser realizados se a capacidade de transmissão, incluindo novas linhas eléctricas de alta tensão, não fosse significativamente expandida.

“Foi uma grande vitória depois que o IRA foi aprovado e recebemos aplausos de todos, mas eu sabia, enquanto me levantava e sorria, que nosso trabalho não estava concluído”, disse Schumer em entrevista na semana passada. “Se você tem lindos moinhos de vento nas montanhas, mas não consegue levá-los até onde as pessoas estavam, pode ser que seja em vão. Ficou claro desde o início que a transmissão era tão importante que seria um elemento fundamental no desenvolvimento de energia limpa.”

A agência foi criada em 1920 como Comissão Federal de Energia para controlar barragens hidrelétricas. Mais tarde, o Presidente Franklin D. Roosevelt defendeu legislação para desmantelar os monopólios dos serviços públicos e, em 1935, o Congresso aprovou a Lei Federal de Energia, exigindo que a comissão estabelecesse preços grossistas de electricidade “justos e razoáveis”.

Na década de 1970, tornou-se a Comissão Federal Reguladora de Energia, ou FERC, e obteve um mandato ampliado para regular a eletricidade interestadual, projetos hidrelétricos e oleodutos e gasodutos.

“A infra-estrutura de transmissão e gasodutos de todo o país passa por esta agência”, disse Rob Gramlich, presidente da Grid Strategies, uma empresa de consultoria do sector energético. “A maioria das pessoas envolvidas com a FERC ficam felizes quando ela fica fora dos noticiários”, acrescentou.

Nos últimos anos, a comissão tornou-se um ponto focal para a ligação entre a rede eléctrica e as alterações climáticas. As empresas de serviços públicos que queimam gás e carvão para produzir electricidade são a segunda maior fonte de poluição que está a provocar o aquecimento global.

Em 2021, Richard Glick, que foi nomeado presidente da comissão pelo Presidente Biden, disse que a agência deveria considerar mais detalhadamente os impactos das alterações climáticas ao aprovar gasodutos de gás natural.

Com esse foco nas mudanças climáticas, surgiu a polêmica.

O senador Joe Manchin, democrata da Virgínia Ocidental e defensor do carvão e do gás, ficou irado porque Glick disse que as alterações climáticas deveriam ser levadas em consideração durante as discussões sobre o gasoduto. Como presidente da Comissão de Energia e Recursos Naturais do Senado, Manchin recusou-se a realizar uma audiência de confirmação para Glick, que acabou renunciando.

Sua saída deixou a comissão com uma divisão partidária de 2 a 2. De acordo com as regras da FERC, não mais do que três dos seus cinco comissários podem ser de um mesmo partido.

Segundo Schumer, foi aí que a estratégia democrata entrou em alta velocidade.

Os esforços para elaborar legislação bipartidária para acelerar a transmissão de electricidade permanecem no limbo. Os democratas querem acelerar o ritmo de adição de energia solar e eólica à rede, enquanto os republicanos, em troca, querem licenças mais rápidas e fáceis para projetos e oleodutos de combustíveis fósseis.

Neil Chatterjee, que atuou como presidente da FERC no governo do presidente Donald J. Trump, disse que alguns republicanos têm relutado em agir na transmissão porque não querem que a Lei de Redução da Inflação tenha sucesso.

“O Partido Republicano costumava ser um partido que liderava a política de transmissão”, disse ele. Mas agora “é visto como uma forma de facilitar a concretização da sua agenda climática por Biden, e eles estão contra isso apenas para serem contra Biden”.

Schumer disse que recorrer à FERC era uma forma de contornar a oposição republicana no Congresso. “Sempre tivemos a FERC em mente porque isso poderia ser feito sem a aprovação republicana do Congresso”, disse ele.

Quando Glick deixou o cargo, Schumer disse que viu uma oportunidade. Ele soube que um dos dois comissários republicanos, James Danly, também estava prestes a renunciar ao seu cargo. Danly deixou a agência em janeiro, deixando uma comissão de 2 a 1 a favor dos democratas, com Willie L. Phillips, nomeado por Biden, atuando como presidente. (Os indicados ainda aguardam confirmação das duas cadeiras vazias da comissão.)

Schumer aumentou a pressão sobre a comissão para liberar o congestionado sistema de transmissão, escrevendo uma carta aberta em julho apresentando soluções propostas.

Na segunda-feira, Schumer disse: “A FERC está fazendo praticamente tudo o que pedimos” e chamou a regra de “peça que faltava no quebra-cabeça” da Lei de Redução da Inflação. Ele reconheceu que é preciso fazer mais na reforma da transmissão, mas permanecem escassas as chances de o Congresso agir.