Syd Ortiz acha que estamos caminhando para outra Grande Depressão.

Ortiz, 32 anos, mora em Bethlehem, Pensilvânia, e tem um trabalho que adora, analisando reclamações de negligência médica e outras questões. Ela está economizando para comprar uma casa. Mas com os preços ainda altos e uma recente onda de demissões no trabalho, ela sente que a economia piorou.

Agora, depois de ficar de fora das eleições presidenciais de 2016 e 2020, Ortiz tem prestado muita atenção à política. E neste momento, Ortiz, que já foi eleitor de Obama, está inclinado para o ex-presidente Donald Trump.

“Quando ele era presidente, recebemos um aumento no meu cargo”, disse Ortiz, enquanto carregava alguns pacotes de bebidas energéticas na traseira de um grande SUV. “Não vi nada que tenha impactado Biden”.

Faltam cinco meses e meio para as eleições presidenciais e muita campanha ainda está por vir: duas convenções e pelo menos dois debates planeados, para não mencionar um possível veredicto no julgamento criminal de Trump em Nova Iorque.

Mas alguns investigadores e economistas dizem que a impressão que eleitores como Ortiz têm da economia neste momento poderá ser fundamental para moldar as suas decisões em Novembro. Isto porque, dizem eles, os eleitores pensam na trajetória da economia que percebem ao longo do tempo, e não apenas na forma como se sentem no dia das eleições.

“As atitudes que realmente influenciam a votação são o final de maio e junho”, disse Celinda Lake, pesquisadora democrata da campanha de Biden em 2020, que destacou a estranha mistura de boas notícias econômicas (os empregadores ainda estão adicionando empregos!) e notícias econômicas frustrantes (os preços, embora subam mais lentamente, ainda são elevados!) tornou mais difícil do que o habitual determinar o rumo que a economia estava a tomar. “Nunca tivemos uma situação em que as percepções da economia fossem tão voláteis”, disse ela.

Eu queria aprender mais. Depois que eu saí Julgamento de Trump em Nova York na segunda-feira, aluguei um carro e dirigi até o condado de Northampton, na Pensilvânia, uma faixa do Vale Lehigh que o presidente Biden venceu por menos de 1% em 2020 – um lugar que Lake descreveu como um “campo de batalha econômico”.

E aí encontrei uma combinação de frustração e ambivalência que ajuda a explicar porque é que os eleitores estão meh numa economia que, em muitos aspectos, está em boa forma. Em conversas com oito eleitores em Bethlehem e Easton, Pensilvânia, tanto republicanos como democratas disseram-me que a economia simplesmente não estava bem. Muitos ansiavam pelas condições económicas que recordavam dos anos Trump, embora a inflação já tenha caído consideravelmente desde o seu pico.

A experiência de Ortiz no mercado de trabalho não reflete a norma nacional. O crescimento salarial tem sido forte nos últimos anos e mais rápido do que quando Trump estava no poder. Mas ela, tal como muitos eleitores, sente-se deprimida em relação à economia, apesar do sólido cenário laboral.

“Não vejo nada mudando”, disse Ortiz.

A tomada de decisões dos eleitores é profundamente complexa, muitas vezes moldada pelo partidarismo, bem como pelos seus sentimentos sobre questões não económicas como direitos ao aborto e imigração.

Mas em nosso pesquisas mais recentes de seis estados decisivosquase 30 por cento dos eleitores disseram-nos que a economia, a inflação ou o custo de vida eram as questões mais importantes para o seu voto.

E Lake diz que as impressões dos eleitores sobre a economia não são formadas da noite para o dia, no outono, mas ao longo de meses.

“São necessários seis meses de notícias repetidas para realmente estabelecer o sentido de direção”, disse Lake, explicando que os eleitores consideram um “período suficientemente longo para realmente criar uma tendência na mente das pessoas”.

Michael Traugott, professor pesquisador emérito do Centro de Estudos Políticos da Universidade de Michigan, disse que os eleitores “se adaptam” às suas percepções da economia ao longo do tempo – e não são movidos apenas por suas próprias vidas.

“As pessoas não fazem julgamentos tanto sobre suas circunstâncias pessoais, mas sim sobre o desempenho das pessoas ao seu redor”, disse Traugott. “Eles estão separando informações, mesmo que estejam implícitas.”

É um ano eleitoral incomum em muitos aspectos, e a sabedoria convencional sobre a tomada de decisões dos eleitores pode simplesmente não se aplicar. Em 2022, por exemplo, a inflação atingiu o pico, o que deixou os eleitores profundamente frustrados, mas isso não resultou na enorme onda vermelha nas urnas de meio de mandato que os analistas políticos – e muitos dos próprios políticos – esperavam.

Ainda assim, esse sentimento do consumidor caiu para o mínimo de seis meses pode ser uma má notícia para Biden se a diminuição da confiança na economia persistir durante as eleições.

O condado de Northampton, no leste da Pensilvânia, faz fronteira com Nova Jersey e inclui cidades que já formaram um centro de produção de aço nos EUA. É exatamente o tipo de lugar que Biden prometeu reviver – e atraiu desenvolvimento económico considerável.

Na terça-feira, a cidade de Easton estava realmente movimentada. No final da hora do almoço, os cafés nas calçadas estavam lotados de clientes. Mas nas entrevistas, os moradores estavam cheios de reclamações económicas.

Tomemos como exemplo Rhonda Albus, uma republicana registrada que trabalha em um tribunal no centro da cidade. Ela disse que sua renda se manteve estável nos últimos anos, à medida que os preços subiam. A carne cremosa e lascada que ela compra para o pai – “É uma espécie de estilo holandês da Pensilvânia”, explicou ela – está cada vez mais cara. E embora o valor da sua casa tenha quase quadruplicado, estima ela, isso não lhe traz muito benefício num mercado que se sente congelado pelas altas taxas de juros.

E havia Anthony Thomas, 35 anos, um democrata que mora em Easton e trabalha lá como chef. Ele sentiu o impacto do aumento do preço do gás, dos alimentos e dos eletrônicos. Democrata, ele ficou de fora das eleições presidenciais de 2020 e não viu o tipo de grandes mudanças econômicas de Biden que, segundo ele, definitivamente o motivariam a votar nele neste outono.

“Se é ele quem está disposto a fazer essas mudanças, ele precisa dar um passo à frente”, disse Thomas.

Dentro da Singer-White Sewing Machines, uma loja onde máquinas de costura reluzentes revestem paredes com painéis de madeira, Bob Brindisi, 64 anos, disse que a economia não era tão ruim quanto as pessoas pensavam. A empresa, que pertence ao pai de 89 anos, vende e conserta máquinas de costura.

“Acho que se as taxas de juros caírem, as pessoas vão relaxar”, disse ele, enquanto seu amigo Paul Lucykanish entrava na loja usando um chapéu Trump 2024 e reclamando dos altos aluguéis na cidade. (A Reserva Federal, pelo que vale, fixa as taxas de juro independentemente da Casa Branca e com o objectivo de reduzir a inflação.)

“Mil e setecentos dólares por um apartamento de um quarto – é horrível”, disse Lucykanish. “Desde a pandemia, aumentou.”

Brindisi, que votou em Biden em 2020, não culpa o presidente pelas oscilações económicas. Mas ele também não tem certeza se votará neste outono.

“Normalmente, quando a economia vai mal, fazemos o bem”, disse Brindisi. “As pessoas começam a consertar as coisas.”

Suas próprias vendas têm sido lentas. Isso não é bom para ele. Mas pode ser um bom sinal para a economia em geral.

Quando se trata de economia, os eleitores enviam mensagens contraditórias. Os gastos dos consumidores, que normalmente são um sinal de confiança, são elevados. Mas o sentimento do consumidor caiu. Decidi perguntar a um especialista interno – ou seja, Jeanna Smialekum repórter do Times que cobre a Reserva Federal e a economia dos EUA — sobre o que sabemos sobre a saúde económica do país.

Quais são os indicadores que tradicionalmente utilizamos para medir se a economia está boa ou má? E o que eles estão nos dizendo agora?

Após a crise financeira de 2008, confiámos fortemente nos dados do mercado de trabalho para avaliar a economia – e neste momento, esses indicadores são muito, muito positivos. O desemprego é baixo e o crescimento do emprego permaneceu muito forte.

Mas existe agora todo um outro conjunto de indicadores económicos que atormentam os eleitores e que estão realmente ligados à inflação. Os preços aumentaram rapidamente em 2021 e 2022 e ainda são mais elevados do que eram antes da pandemia. Os salários ainda estão se recuperando, e isso faz com que as pessoas sintam que estão funcionando sem parar.

Há uma boa economia. Há uma economia ruim. E há uma economia estranha. E talvez seja isso que temos?

Essa é provavelmente uma avaliação justa. Penso que também acontece que as pessoas estão a comparar muitos dos indicadores económicos de hoje com o passado recente, quer tenha sido antes ou durante a pandemia. Pensamos na última vez em que nos sentimos bem e como isso se compara a isso. E penso que é por isso que vemos as pessoas tristes em relação à economia actual.

Isso ajuda a explicar por que razão, mesmo quando a inflação cai, as pessoas não estão propriamente a comemorar. Eles ainda estão experimentando preços mais elevados do que aqueles de que se lembravam no passado recente.

Sim. E os preços continuam a aumentar, embora a um ritmo mais lento do que há alguns anos.

A razão pela qual poderemos eventualmente ver os dados de confiança dos consumidores virarem uma esquina, como vimos no início do ano passado, é que os salários também têm subido. O que isso significa é que muitas pessoas estão cada vez mais perto de equilibrar as contas com a inflação – e algumas estão ainda melhor financeiramente agora. E acho que a esperança é que a economia cresça em direção à inflação à medida que os salários aumentam.