Com a Rússia atolada numa longa guerra na Ucrânia e cada vez mais dependente da China para abastecimento, Pequim está a agir rapidamente para expandir a sua influência na Ásia Central, uma região que já esteve na esfera de influência do Kremlin.

A Rússia, por seu lado, está a reagir fortemente.

Enquanto os líderes dos países da Ásia Central se reúnem com os presidentes da China e da Rússia esta semana em Astana, capital do Cazaquistão, a presença crescente da China é visível na região. Estão a ser construídas novas linhas ferroviárias e outras infra-estruturas, enquanto o comércio e o investimento aumentam.

Crianças cazaques agitando bandeiras e cantando em chinês cumprimentaram Xi Jinping, líder da China, em sua chegada a Astana na terça-feira. Ele elogiou os laços com o Cazaquistão como uma amizade que “dura por gerações”.

O presidente Vladimir V. Putin da Rússia é previsão de chegada quarta-feira para o início da reunião em Astana, cimeira anual da Organização de Cooperação de Xangai, agrupamento regional dominado por Pequim. O fórum esteve durante anos focado principalmente em questões de segurança. Mas à medida que o grupo expandiu o seu número de membros, a China e a Rússia usaram-no como uma plataforma para mostrar as suas ambições de remodelar uma ordem global dominada pelos Estados Unidos.

O grupo, que foi criado pela China e pela Rússia em 2001 com os países da Ásia Central, Cazaquistão, Quirguizistão, Tajiquistão e Uzbequistão, expandiu-se nos últimos anos para incluir o Paquistão, a Índia e o Uzbequistão. Irã.

Apesar de a China ter expandido a sua influência económica em toda a Ásia Central, ainda enfrenta desafios à sua diplomacia, à medida que a Rússia procura inclinar a balança dos membros no fórum de Xangai a seu favor.

O líder da Bielorrússia, Aleksandr Lukashenko, deverá participar na cimeira este ano. Ele é o aliado estrangeiro mais próximo de Putin, que depende fortemente do apoio económico e político da Rússia para permanecer no poder. O ministro das Relações Exteriores, Sergey Lavrov, da Rússia, disse que a Bielorrússia seria nomeada membro de pleno direito da Organização de Cooperação de Xangai na cimeira deste ano. Isso seria uma pequena vitória diplomática para o Kremlin.

Um revés maior para Pequim é o facto de o primeiro-ministro Narendra Modi, da Índia, não participar na cimeira deste ano. Modi planeia visitar Moscovo na próxima semana para manter as suas próprias discussões com Putin e, em vez disso, enviará o seu ministro dos Negócios Estrangeiros, Subrahmanyam Jaishankar, à cimeira em Astana.

Vindo depois da recente viagem de Putin a dois outros vizinhos da China, Coréia do Norte e Vietnãa próxima viagem de Modi a Moscou indica que Putin ainda é capaz de tecer suas próprias relações diplomáticas separadas de Pequim, disse Theresa Fallon, diretora do Centro de Estudos sobre Rússia, Europa e Ásia em Bruxelas.

“Ele está dizendo: ‘Tenho outras opções’”, disse Fallon.

A Índia aderiu à Organização de Cooperação de Xangai a pedido da Rússia em 2017, quando o Paquistão também aderiu por incentivo da China. Mas as relações da Índia com a China têm ficar com frio desde então, após escaramuças fronteiriças entre as suas tropas em 2020 e 2022.

Embora Modi tenha favorecido relações mais estreitas quando assumiu o cargo, há uma década, os dois países já não permitem sequer voos comerciais diretos entre eles.

A Índia está cada vez mais preocupada com o equilíbrio de poder geopolítico da região à medida que a influência da China aumenta e a da Rússia diminui, disse Harsh V. Pant, professor de relações internacionais no King’s College London. A China e a Rússia também estabeleceram relações cada vez mais amistosas com o governo talibã do Afeganistão, que governa o país desde a saída das forças americanas em 2021 e há muito que está do lado do Paquistão contra a Índia.

“Na medida em que a Rússia era o ator dominante, a Índia estava bem com isso”, disse Pant. “Mas à medida que a China se torna mais importante economicamente e mais potente na Ásia Central, e a Rússia se torna o parceiro júnior, as preocupações da Índia aumentarão.”

Em termos mais gerais, porém, a participação da Rússia na Organização de Cooperação de Xangai é, em grande parte, uma acção de retaguarda para contrabalançar a mudança aparentemente inexorável da região em direcção à China. Putin depende fortemente da China para manter a sua economia e produção militar à tona no meio das sanções ocidentais e, ao longo dos anos, o seu governo passou a aceitar os laços crescentes de Pequim com as antigas repúblicas soviéticas da Ásia Central. A enorme diferença entre o poder económico da Rússia e de Pequim torna a concorrência directa na Ásia Central inútil para o Kremlin.

Em vez disso, o Kremlin tem procurado manter uma certa influência nos seus antigos satélites em questões que continuam a ser vitais para os seus interesses nacionais, nomeadamente participando em eventos amplamente simbólicos como a cimeira de Astana. Na quarta-feira, Putin realizará seis reuniões separadas com chefes de estado asiáticos em Astana, segundo a mídia estatal russa.

A Rússia quer manter o acesso aos mercados da Ásia Central para contornar as sanções ocidentais. Desde a invasão da Ucrânia, a Rússia obteve milhares de milhões de dólares em bens ocidentais, utilizando intermediários da Ásia Central. Isso inclui bens de consumo, como carros de luxo, bem como componentes eletrônicos que foram usados ​​na produção militar.

A Rússia também depende fortemente de milhões de migrantes da Ásia Central para sustentar a sua economia, bem como para reconstruir as partes ocupadas da Ucrânia.

Finalmente, a Rússia quer cooperar com os governos das nações maioritariamente muçulmanas da Ásia Central em matéria de segurança e, em particular, da ameaça do terrorismo. Estas ameaças foram reveladas no início deste ano, quando um grupo de cidadãos tadjiques matou 145 pessoas numa sala de concertos em Moscovo, no ataque terrorista mais mortífero na Rússia em mais de uma década. O Estado Islâmico assumiu a responsabilidade pelo ataque.

A Rússia e a China não competem apenas na Ásia Central. Muitas vezes cooperam, porque percebem um interesse comum em ter regimes estáveis ​​na região que tenham pouca ou nenhuma coordenação com os militares ocidentais, disse Alexander Gabuev, diretor do Carnegie Russia Eurasia Center, um grupo de investigação.

“Eles vêem a estabilidade regional ancorada em regimes autoritários que são seculares, não-muçulmanos e, até certo ponto, repressivos a nível interno”, disse ele.

William Fierman, professor emérito de estudos da Ásia Central na Universidade de Indiana, disse que Pequim também enfrenta uma preocupação pública profunda na Ásia Central de que a China possa usar a sua enorme população e migração para sobrecarregar a região escassamente povoada. As autoridades soviéticas alimentaram essas suspeitas durante décadas, e mesmo uma geração mais jovem que não cresceu sob o domínio soviético parece agora partilhar destas preocupações, disse ele.

Em Astana, o elefante na sala será provavelmente a guerra na Ucrânia. Poucos especialistas esperam muita discussão pública sobre a guerra num fórum dominado por Pequim, dado o seu apoio indirecto ao esforço de guerra russo.

Xi também aproveitará sua visita para promover sua visão de construir melhores ligações de transporte em toda a região, disse Wu Xinbo, reitor do Instituto de Estudos Internacionais da Universidade Fudan, em Xangai. Após a cimeira, Xi deverá fazer uma visita de Estado ao Tajiquistão, onde o Departamento de Estado dos EUA estimou recentemente que mais de 99% do investimento estrangeiro provém da China.

Muitos dos investimentos da China na Ásia Central são em infra-estruturas. A China concluiu um acordo com o Quirguistão e o Uzbequistão no mês passado para construir uma nova linha ferroviária entre os dois países. A linha férrea proporcionará à China um atalho para o comércio terrestre com o Irão, o Afeganistão e o Turquemenistão, e para além deles, com o Médio Oriente e a Europa. A China tentou nos últimos 12 anos expandir o tráfego ferroviário através da Rússia para transportar as suas exportações para a Europa, mas agora quer adicionar uma rota para o sul.

“De uma perspectiva estratégica de longo prazo, esta ferrovia é muito importante”, disse Niva Yau, pesquisador não residente especializado nas relações da China com a Ásia Central no Atlantic Council, um grupo de pesquisa de Washington.

Suhasini Raj e Li você contribuiu com relatórios e pesquisas.