Enquanto os militares israelenses aumentavam a pressão sobre o que chamam de último reduto do Hamas em Gaza, os combates em outras partes do enclave palestino no domingo levaram a alertas de que os militantes poderiam continuar a ser uma força por muito tempo.

Combates terrestres corpo-a-corpo entre combatentes do Hamas e tropas israelenses ocorreram em partes do norte de Gaza no fim de semana, disseram ambos os lados no domingo, mesmo com a atenção do mundo focada principalmente na cidade de Rafah, no sul, onde Israel intensificou as operações militares na semana passada.

Tornou-se um cenário familiar na Faixa de Gaza ao longo da guerra de sete meses: após batalhas campais, Israel declara uma área livre do Hamas, apenas para regressar depois de os militantes reconstituírem as suas forças.

No domingo, o secretário de Estado Antony J. Blinken disse estar preocupado com o facto de o fracasso de Israel em estabelecer um modelo para a governação de Gaza significar que as suas vitórias poderão não ser “sustentáveis” e serão seguidas pelo “caos, pela anarquia e, em última análise, pela Hamas novamente.”

O aviso de Blinken surgiu no momento em que os militares israelitas afirmavam que os seus soldados tinham “eliminado vários” combatentes no bairro de Zeitoun, na cidade de Gaza. Na vizinha Jabaliya, onde os civis receberam ordem de evacuação no sábado, as tropas chegaram durante a noite depois que caças atingiram mais de duas dúzias de alvos, disseram os militares. A operação, afirmou, foi “baseada em informações de inteligência sobre as tentativas de reagrupamento do Hamas”.

O Hamas disse no domingo que os seus combatentes estavam envolvidos em “confrontos ferozes” com soldados israelitas perto de Jabaliya e que os combatentes dispararam morteiros de grande calibre contra as forças israelitas em Zeitoun.

Nenhuma das afirmações pôde ser verificada de forma independente.

A Palestina TV, uma rede afiliada à Autoridade Palestina, rival do Hamas com sede na Cisjordânia ocupada por Israel, transmitiu imagens que, segundo ela, mostravam civis, muitos deles mulheres e crianças, fugindo do norte de Gaza. Alguns andavam a pé, outros andavam de bicicleta, de carro ou amontoados em carroças puxadas por burros.

“Estou profundamente angustiado com a rápida deterioração das condições em Gaza”, disse o chefe dos direitos humanos das Nações Unidas, Volker Türk, em uma afirmação sobre os combates no norte.

Em Rafah, a cidade mais a sul para onde mais de um milhão de palestinianos fugiram em busca de segurança desde o início da guerra, em Outubro, os habitantes de Gaza estavam novamente em movimento, temerosos de que Israel estivesse prestes a invadir a cidade com força total.

Israel tem estado sob intensa pressão internacional – inclusive dos Estados Unidos, o seu aliado mais próximo – para não lançar uma invasão em grande escala em Rafah. Os israelenses dizem estar determinados a erradicar os militantes que lideraram os ataques de 7 de outubro contra Israel.

Mas os principais líderes do Hamas na Faixa de Gaza, incluindo Yahya Sinwarnão estão escondidos em Rafah, segundo autoridades americanas, informações que poderiam minar a justificativa israelense para grandes operações militares na cidade.

Autoridades dos EUA dizem que as agências de inteligência israelenses concordam com a avaliação americana. As agências de espionagem dos dois países acreditam que Sinwar provavelmente nunca saiu da rede de túneis sob Khan Younis, uma grande cidade ao norte, segundo autoridades americanas. As autoridades americanas falaram sob condição de anonimato para discutir avaliações confidenciais de inteligência.

No entanto, Israel tem aumentado a pressão sobre Rafah.

A principal agência das Nações Unidas que ajuda os palestinos em Gaza disse na manhã de domingo que cerca de 300 mil pessoas fugiram de Rafah na semana passada. Outra organização, o Programa Alimentar Mundial, alertou que uma invasão em grande escala da cidade seria “catastrófica”.

A maior empresa de telecomunicações de Gaza disse no domingo que o serviço de Internet caiu em partes do sul de Gaza devido às operações militares israelenses. E os Médicos Sem Fronteiras disseram que começaram a encaminhar os últimos 22 pacientes de um hospital, o Hospital de Campanha Indonésio Rafah, para outras instalações porque “já não podiam garantir a sua segurança”.

No domingo, os cidadãos de Israel observavam o Memorial Day, um dia nacional de luto que assumiu ainda mais pungência este ano. Às 20h, uma sirene de um minuto de duração soou em todo o país, paralisando os pedestres nas ruas e interrompendo o trânsito.

Mesmo num ano normal, a comemoração dos soldados e vítimas de ataques terroristas é sacrossanta em Israel, um pequeno país onde muitos conhecem alguém morto ou ferido como resultado do conflito israelo-palestiniano que já dura décadas.

Cerca de 1.200 pessoas foram mortas e 250 feitas reféns em 7 de outubro, dizem as autoridades israelenses. Desde que Israel lançou a invasão de Gaza, pelo menos 272 soldados foram mortos, dizem os militares. Mais de 34 mil palestinos foram mortos na guerra e a maioria dos habitantes de Gaza foi forçada a fugir de suas casas, dizem as autoridades de Gaza.

Liam Pilha relatado de Tel Aviv, Aaron Boxerman de Jerusalém, e Eric Nagourney de nova York. O relatório foi contribuído por Julian E. Barnes, Adam Entous e Mike Ives.