A votação nas eleições gerais da Índia, um referendo de seis semanas sobre a década no poder do primeiro-ministro Narendra Modi, chegou ao fim no sábado, quando grande parte do populoso norte do país foi assolada por uma onda de calor mortal.

Os resultados serão apurados e anunciados na terça-feira.

Modi, com o seu poder profundamente enraizado, é considerado provável que ganhe um terceiro mandato consecutivo como primeiro-ministro, o que o tornaria apenas o segundo líder nos quase 75 anos da Índia como república a alcançar esse feito. As pesquisas de saída divulgadas após a última rodada de votação sugeriram um retorno confortável para seu partido nacionalista hindu Bharatiya Janata, ou BJP

Uma oposição recentemente unida lutar, mobilizando-se contra a política divisiva do Sr. Modi e a gestão do crescimento económico profundamente desigual da Índia. Mas as sondagens à saída indicavam que o país estava a lutar para reduzir significativamente a maioria considerável no Parlamento de 543 lugares, detido pelo partido de Modi.

Numa mensagem de agradecimento após o encerramento da votação, Modi expressou confiança de que “o povo da Índia votou em números recorde para reeleger” o seu governo. Mas Mallikarjun Kharge, presidente do maior partido da oposição, o Congresso Nacional Indiano, minimizou as sondagens à saída como “pesquisas governamentais” e disse que os resultados oficiais mostrarão que sua aliança estava à frente.

As eleições, realizadas em fases ao longo de um mês e meio, são o maior exercício democrático do mundo, com mais de 950 milhões de eleitores elegíveis. O último trecho da campanha atraiu grandes comícios, mesmo com o norte da Índia assando sob uma intensa onda de calorcom temperaturas frequentemente superiores a 110 graus Fahrenheit, ou mais de 43 graus Celsius.

Pelo menos 19 funcionários eleitorais morreram de insolação ou outras complicações de saúde resultantes do calor nos últimos dias.

As eleições num sistema parlamentar como o da Índia são normalmente disputadas assento a assento, sendo o destino do candidato determinado por factores económicos e sociais locais. Mas o BJP transformou a sua campanha parlamentar num referendo de estilo presidencial, colocando o foco quase inteiramente em Modi e na sua liderança. O partido esperava que a profunda popularidade de Modi o ajudasse a superar um crescente sentimento anti-titular, 10 anos após o início do governo do BJP.

Modi realizou cerca de 200 comícios em todo o país durante mais de dois meses de campanha, na esperança de levantar candidatos em dificuldades em seu partido. Ele também participou de uma blitz na mídia, dando cerca de 80 entrevistas às emissoras de televisão e aos jornais, quase todos amigos dele.

Quando a campanha terminou e foi marcada uma pausa eleitoral obrigatória de dois dias, o Sr. Modi retirou-se para sul, para o memorial de um dos fundadores da Índia. monges mais célebres por dois dias de meditação. A mídia do país seguiu. A torrente de vídeos e fotos divulgados por seu escritório, filmados de vários ângulos em um local onde a fotografia normalmente não é permitida, liderou os noticiários noturnos e os debates televisivos.

Os adversários de Modi criticaram, dizendo que o exercício equivalia a uma campanha proibida – e que exemplificava o campo de jogo desigual que ele criou.

“O tempo está bom. O primeiro-ministro está sentado em meditação lá e suavizou a deusa do sol”, disse Ravi Kishan, ator e candidato do BJP, à mídia local. “Isso é histórico – em meio ao calor intenso, o vento começou a soprar hoje.”

A oposição, prejudicada por detenções e outras ações punitivas no âmbito de uma repressão, ainda reuniu a sua frente mais unida dos últimos anos. Os líderes da oposição pintaram Modi como um amigo dos bilionários que tem lutado para criar empregos para a grande população jovem do país. Chamaram o seu partido de elitista, acusando-o de não promover aqueles que se situam nas camadas médias e inferiores do sistema de castas da Índia.

A oposição alimentou receios de que, se o BJP permanecesse no poder, poderia alterar a Constituição do país para acabar com a acção afirmativa para as castas médias e baixas, um sistema implementado há muitas décadas para enfrentar séculos de opressão na sociedade rigidamente hierárquica da Índia.

Modi rejeitou veementemente as acusações como infundadas; o partido sob seu comando aumentou seu alcance às castas mais baixas. Para tentar manter unida a sua base de apoio hindu, ele recorreu à retórica antimuçulmana, lançando ataques que foram invulgarmente diretos para ele nos últimos anos.

A oposição também tentou conquistar os eleitores prometendo uma longa lista de ofertas de bem-estar, incluindo a renúncia a empréstimos aos agricultores, transferências de dinheiro para mulheres e aprendizagem remunerada para os jovens. Modi, por outro lado, manteve uma imagem de prudência fiscal, apenas destacando as suas ofertas existentes. Isso, dizem os membros do seu partido, ocorreu porque ele estava confiante em conquistar um terceiro mandato e não queria prometer demais.

Mas embora a oposição pareça ganhar alguma força, enfrenta uma tarefa árdua para destituir o governo de Modi. Ele construiu uma enorme vantagem eleitoral com uma máquina política robusta e bem financiada. Nas últimas eleições, o partido de Modi conquistou 303 assentos, quase seis vezes mais que o seu concorrente nacional mais próximo, o partido do Congresso Nacional Indiano.

KB Pragati contribuiu com reportagens de Kanyakumari, Índia.