Na terça-feira, uma cápsula transportando solo do outro lado da Lua cairá de pára-quedas no deserto da região da Mongólia Interior, na China.

Espera-se que a amostra, recuperada pela sonda Chang’e-6 da Administração Espacial Nacional Chinesa, seja a última conquista em uma série de execuções quase perfeitas de missões de exploração lunar chinesas desde 2007.

Aqui está o que você precisa saber sobre o retorno da missão Chang’e-6 à Terra.

A agência espacial da China ainda não confirmou quando a missão será concluída.

Mas de acordo com Centro de Voo Espacial Goddard da NASAespera-se que a cápsula de retorno de amostra Chang’e-6 pouse às 1h41, horário do leste, que é 13h41, horário local, na área da Bandeira de Siziwang, na Mongólia Interior, uma região no norte da China.

O Times compartilhará uma transmissão de vídeo ao vivo incorporada se a agência espacial chinesa fornecer uma mais próxima do horário de pouso esperado.

Para começar, não chame isso de lado escuro da lua – ele recebe bastante luz solar.

Mas quando você olha para o céu da Terra, você só vê um lado da lua, o lado próximo. Sua face está manchada por planícies largas e escuras por onde antigamente fluía lava.

O outro lado da Lua – a metade escondida para nós na Terra – é diferente. Tem menos planícies, mais crateras e uma crosta mais espessa, embora os cientistas não saibam ao certo porquê.

Pode não ser um mistério por muito mais tempo. A China desembarcou lá duas missões com o objetivo de estudar por que é tão diferente do lado próximo.

Nomeado em homenagem à deusa chinesa da lua Chang’e (pronuncia-se “chong-uh”), o programa de exploração lunar da China foi originalmente projetado com três estágios: órbita, pouso e amostragem. As duas primeiras naves espaciais, Chang’e-1 e 2, circularam a Lua, tirando imagens e mapeando a sua superfície. Chang’e-3 pousou no lado lunar próximo em 2013 e, em 2019, Chang’e-4 fez o mesmo no lado oposto. Os rovers de ambas as missões estudaram então a superfície lunar mais de perto.

Um ano depois, Chang’e-5 pousou e reuniu quase dois quilos de regolito lunar que foram então lançados para a Terra. A missão fez da China o terceiro país – depois dos Estados Unidos e da União Soviética – a recuperar uma amostra da Lua.

Chang’e-6 lançado em 3 de maio com planos ainda maiores: trazer material do outro lado da lua. Como esta metade nunca enfrenta a Terra, é impossível comunicar-se diretamente com os pousadores no outro lado lunar, tornando difícil alcançá-la com sucesso. A agência espacial chinesa utilizou dois satélites que orbitam a Lua, Queqiao e Queqiao-2, para manter contato com Chang’e-6 durante a missão.

A espaçonave passou algumas semanas em órbita lunar, depois pousou na lua em junho. Ela desceu até um local na borda da bacia do Pólo Sul-Aitken, a cratera de impacto mais antiga e profunda da Lua.

Equipado com uma pá mecânica e uma furadeira, o Chang’e-6 passou dois dias coletando rocha lunar e poeira de seus arredores e do subsolo lunar. Essas amostras foram então guardadas na espaçonave. Um pequeno veículo espacial acoplado à lateral da espaçonave tirou uma foto do módulo de pouso com uma bandeira chinesa hasteada.

Então, em 3 de junho, um foguete da espaçonave decolou, enviando as amostras para a órbita da lua. Os materiais então se reuniram em 6 de junho com uma espaçonave que permaneceu em órbita e se preparou para iniciar a viagem de volta à Terra.

Em algum momento da terça-feira, o recipiente de amostra tentará reentrar na atmosfera da Terra. Se a missão for tão bem sucedida como a Chang’e-4, a China recuperará os materiais e a investigação científica do seu conteúdo terá início.