Pouco depois de o presidente-executivo da Boeing, Dave Calhoun, tomar seu lugar, famílias que perderam parentes nos acidentes dos aviões 737 Max 8 da empresa em 2018 e 2019 o chamaram, exigindo que ele se virasse e reconhecesse a eles e às fotos de seus entes queridos. .

Entre aqueles por trás do Sr. Calhoun estavam os pais e o irmão de Samya Rose Stumo, o jovem de 24 anos quem foi morto no acidente da Ethiopian Airlines em 2019 e sobrinha-neta de Ralph Nader, defensor do consumidor e ex-candidato presidencial. Perto estava a família de John Barnett, o ex-engenheiro da Boeing e denunciante que morreu por suicídio no início deste ano, no meio de uma investigação criminal do Departamento de Justiça sobre a empresa. Outros seguravam fotos de seus entes queridos perdidos nos acidentes.

“Gostaria de pedir desculpas, em nome de todos os nossos associados da Boeing espalhados pelo mundo, do passado e do presente, por suas perdas”, disse Calhoun enquanto enfrentava as famílias. “E peço desculpas pela dor que causamos.”

A audiência foi a primeira aparição do Sr. Calhoun perante o Congresso desde um incidente de janeiro no qual o plugue da porta de um avião 737 Max 9 foi arrancado durante um voo da Alaska Airlines a uma altitude de cerca de 16.000 pés perto de Portland, Oregon.

Sr. Calhoun, que planeja renunciar no final do anoassumiu o cargo de executivo-chefe em 2019, após dois acidentes fatais de uma versão menor do jato, o 737 Max 8. Esses acidentes, nos quais 346 pessoas morreram, levaram à proibição global do avião por 20 meses.

Membros do painel investigativo do Senado questionaram o Sr. Calhoun sobre relatos de retaliação da empresa contra denunciantes que levantaram questões de segurança e qualidade, como peças feitas de titânio questionável entrou em aviões Boeing sem detecção e alegações de registros de inspeção falsificados envolvendo o 787 Dreamliner da empresa.

O senador Richard Blumenthal, democrata de Connecticut e presidente do subcomitê que realizou a audiência, disse que Calhoun garantiu aos legisladores que ele era o líder que a Boeing precisava para virar a esquina após a queda do Max em 2018 e 2019. Blumenthal disse que a empresa parecia estar indo na direção certa até o incidente de janeiro, que, segundo ele, expôs os atalhos que a empresa vinha tomando.

“Em janeiro passado, a fachada literalmente explodiu a casca vazia que eram as promessas da Boeing ao mundo”, disse Blumenthal. “E uma vez exposto esse abismo, aprendemos que praticamente não havia fundo para o vazio que havia abaixo.”

O senador Josh Hawley, um republicano do Missouri, criticou Calhoun e disse que ele não conseguiu promover uma cultura de transparência e segurança na Boeing, observando como a empresa está sob intenso escrutínio federal sob sua liderança. Hawley disse a Calhoun que ele não está atendendo aos padrões necessários para justificar seu vasto salário anual.

“Você está sob investigação por falsificar registros de inspeção do 787”, disse Hawley. “A Boeing está sob investigação criminal pelo voo da Alaska Airlines. Você foi investigado pelo DOJ por conspiração criminosa para fraudar a FAA – tudo isso está sob seu mandato. Isso não me parece transparência.”

Em resposta ao duro questionamento inicial do Sr. Blumenthal, o Sr. Calhoun aceitou a responsabilidade pelos acidentes durante seu depoimento.

“Aceito que a MCAS e a Boeing sejam responsáveis ​​por esses acidentes”, disse Calhoun. “Somos responsáveis.” MCAS significa Maneuvering Characteristics Augmentation System, um recurso de estabilização de voo que causou os acidentes de 2018 e 2019.

No seu relatório, o subcomité citou vários denunciantes, incluindo um que primeiro compartilhou publicamente suas preocupações com o The New York Times. Os denunciantes acusaram a empresa de não rastrear peças não aprovadas e, em alguns casos, até de permitir a entrada desses componentes na linha de produção.

Um denunciante, Sam Mohawk, que trabalha como inspetor de qualidade na fábrica onde a Boeing monta o Max, disse ao comitê que a empresa havia perdido o controle de centenas de peças não aprovadas do Max e “escondeu intencionalmente” componentes armazenados indevidamente da FAA durante uma inspeção no verão passado.

O subcomitê também disse que a Boeing se envolveu no que descreveu como um “esforço de anos” para reduzir as inspeções de qualidade.

“Recebemos este documento na noite de segunda-feira e estamos analisando as reivindicações”, disse a Boeing em comunicado. “Encorajamos continuamente os funcionários a relatar todas as preocupações, pois nossa prioridade é garantir a segurança de nossos aviões e do público que voa.”

Em 30 de maio, a Boeing delineou um plano necessário para a Administração Federal de Aviação sobre como abordaria as questões de segurança e qualidade que surgiram após o incidente com o bloqueio da porta. Na semana passada, a FAA e a Agência de Segurança da Aviação da União Europeia disseram que estavam investigando como o titânio com documentação falsificada chegou aos aviões Boeing e Airbus.

A Boeing disse que fez várias mudanças nos meses desde a ruptura do painel, incluindo a expansão do treinamento para novos contratados, encomenda de mais ferramentas e equipamentos, ajudando os gerentes a gastar menos tempo em reuniões e mais tempo no chão de fábrica, e aumentando as inspeções tanto na Boeing e em um fornecedor de ponta.

A empresa também afirmou que voltou a enfatizar o seu compromisso com a qualidade em mais de 20 reuniões em locais de todo o mundo, nas quais o trabalho foi interrompido e os funcionários foram incentivados a falar sobre preocupações e a partilhar ideias sobre como melhorar a qualidade. Dezenas de milhares de trabalhadores participaram dessas reuniões, fornecendo milhares de sugestões, disse a empresa.

Em seus comentários preparados, o Sr. Calhoun disse que a empresa estava tomando medidas para melhorar a segurança e a qualidade. Ele pediu desculpas às famílias das vítimas dos acidentes do Max e disse que a empresa lamentava como o incidente de janeiro afetou os passageiros e a Alaska Airlines.

“Os nossos aviões transportaram o equivalente a mais do dobro da população do planeta”, disse Calhoun nas suas observações. “Fazer isso da maneira certa é fundamental para a nossa empresa, para os clientes que voam em nossos aviões todos os dias e para o nosso país.”

Durante a audiência, o Sr. Calhoun defendeu o histórico de segurança da Boeing durante seu mandato. Ele testemunhou que a empresa tomou medidas para fortalecer sua abordagem à segurança, engenharia e qualidade desde a queda do Max 8, e continuou a fazê-lo após o episódio da Alaska Airlines.

Ele também destacou a recente decisão de readquirir a Spirit AeroSystems, fornecedora que fabrica as carrocerias do jato 737 Max. A Boeing desmembrou a empresa há quase duas décadas, e Calhoun disse que sua readquirição permitiria à Boeing supervisionar melhor a qualidade dos produtos Spirit que estava recebendo. A Spirit enfrentou preocupações sobre seu processo de fabricação após o episódio do plugue da porta. A aquisição da Spirit pela Boeing não está completa, mas enquanto isso, disse Calhoun, a empresa intensificou as inspeções de qualidade das fuselagens que saem das instalações.

“Exigimos que a Spirit nos tratasse como uma autoridade de inspeção em suas instalações e tratasse isso como um bilhete da FAA, para que nem uma única fuselagem saísse daquela instalação que não estivesse em perfeitas condições para chegar à nossa”, disse Calhoun.

Em sua conversa final, Blumenthal pediu mais uma vez ao Sr. Calhoun sua palavra de que pesquisaria as respostas que não tinha na terça-feira e reportaria ao comitê. Calhoun disse que sim.

“Todos nós neste painel queremos que a Boeing tenha um bom desempenho e tenha sucesso”, disse Blumenthal. “Mas isso requer uma correção de curso. Isso requer uma correção dessa cultura de segurança quebrada.”

Os legisladores presentes na audiência expressaram amplamente descontentamento e ceticismo. Blumenthal disse ao The New York Times após a audiência que estava “altamente insatisfeito” com as “respostas evasivas” de Calhoun. O senador também disse que o comitê tomaria “medidas apropriadas” se o Sr. Calhoun não respondesse com respostas complementares.

“Temos maneiras de obter informações convincentes”, disse Blumenthal. “E esperaremos documentos, bem como respostas dele pessoalmente.”

Os familiares que compareceram à audiência disseram que não ficaram impressionados e indiferentes ao pedido de desculpas do Sr. Calhoun e ao seu compromisso declarado com a segurança e a transparência. Um deles disse aos repórteres que o Sr. Calhoun evitou fazer contato visual e saiu rapidamente após o término da audiência.

Clariss Moore, que perdeu sua filha Danielle Moore no acidente de 2019, chamou Calhoun em lágrimas antes e depois da audiência e implorou-lhe que a enfrentasse. A Sra. Moore, que viajou de Toronto para participar da audiência, disse que queria que o Sr. Calhoun assumisse a responsabilidade pelo que as famílias passaram. Apesar do pedido de desculpas de Calhoun, Moore disse que sentiu que ele a ignorou.

“Nunca terei a chance de segurar minha filha, de abraçá-la ou de ser avó”, disse Moore. “Ele está ganhando US$ 33 milhões. Esse é o custo da vida da minha filha – US$ 33 milhões? Como você conseguiu dormir à noite?