As coisas pareceram mudar quando o vídeo foi lançado.

No final de maio, o Perelman Arts Center postou um clipe nas redes sociais de “Jellicle Cats”, o número de abertura cativante e efervescente do musical “Cats”. Ele mostrava um grupo de artistas queer desfilando em uma sala de ensaio antes de se separarem para dançar livremente e fazer moda. Um cantor usava um boné com orelhas de felino no topo; outra olhou para a câmera e girou o rabo de cavalo com arrogância declarativa.

Este foi o primeiro vislumbre real de um novo revival de “Cats”, inspirado no salão de baile, até 28 de julho no PAC NYC, como é conhecido o Perelman Center em Manhattan. Desde que foi anunciado, quase um ano antes, o programa tem sido objeto de ceticismo e humor zombeteiro: “Cats” era ridículo o suficiente, mas salão de baile? Dificilmente uma menção à produção passava sem uma risada.

Então o clipe de “Jellicle Cats” se tornou viral e ficou de queixo caído. Celebridades entraram na conversa, com o comediante Ziwe dizendo: “Ok, vá embora” e o cineasta Justin Simien simplesmente escrevendo “AYEEEEEEEEEEEEEEE”. No TikTok, uma pessoa comentou: “eu… de repente quero ver Cats?”

Por mais de quatro décadas, “Cats” tem sido uma espécie de saco de pancadas cultural. A adaptação de Andrew Lloyd Webber da poesia de TS Eliot, que se desenrola como um espetáculo dançante e parecido com uma revista sobre gatos se reunindo em um ferro-velho para seu Jellicle Ball anual, foi vista como estranha na melhor das hipóteses, e kitsch na pior. Seus vermes enlouqueceram os críticos de teatro; seus trajes de macacões e polainas são igualmente impossíveis de desalojar da memória. Tom Hooper adaptação cinematográficaa partir do final de 2019, fracassou desastrosamente e foi jocosamente referido como um ponto de viragem sombrio que deu início à pandemia.

Mas em um momento em que os diretores de palco reconsiderame muitas vezes reimaginando, os musicais de Andrew Lloyd Webber, como o austero “Sunset Boulevard” transferindo para a Broadway vindo de Londres neste outono, talvez seja também a hora de “Cats” se livrar dos clichês da cultura pop e dizer algo novo.

Esse, pelo menos, é o objetivo da produção do PAC NYC, chamada “Cats: The Jellicle Ball”, um revival imersivo, livre de felinos e que se desenrola como uma competição de salão de baile. Como conceito, ele mapeia o musical com surpreendente facilidade e emoção.

“Pense em ‘Cats’ como personagens de rua em um ferro-velho e no salão de baile como essas pessoas historicamente marginalizadas”, disse Zhailon Levingston, codiretor do programa. “No salão de baile, você tem uma centralização no legado e na família escolhida, assim como os gatos têm uma tribo. Ambos pegam o que lhes é dado e transformam em algo lindo.”

Levingston viu “Cats” pela primeira vez quando criança; ele basicamente forçou sua mãe a alugar o vídeo de 1998 na Blockbuster. Segundo a tradição familiar, ele assistiu ao programa inteiro a centímetros da tela da televisão, sem se levantar nenhuma vez. Foi então que ficou claro, disse ele, que “minha mãe sabia que algo estava acontecendo, que esse jovem não era igual às outras crianças”.

Avançando para a pandemia, quando Levingston estava em casa com seu colega de quarto, imaginando como seria “Gatos” se os personagens fossem “gatos” no sentido antigo e de gíria. Naquela época, Bill Rauch, o diretor artístico do PAC NYC, estava tentando elaborar uma abordagem queer para o musical.

Rauch já havia dirigido um reviravolta estranha em “Oklahoma!” e imaginou uma versão de “Cats” em que um gay mais velho interpretaria Grizabella e cantaria a balada que define o show, “Memory”, sozinho em um bar gay. “Enquanto passei algum tempo com o material”, lembrou Rauch, “percebi que é claro que não é um bar. É uma bola.”

Começou a reunir colaboradores conhecedores do mundo do salão de baile. Mas um dia ele também ouviu falar de Levingston, que queria se encontrar pelo Zoom e, de forma ousada, pediu para ingressar na produção como codiretor. Rauch, rapidamente impressionado, disse que sim. (Entre os milhares de comentários no vídeo “Jellicle Cats” estava o artista Larry Owens marcando Levingston e dizendo: “Baby @zhailon não está brincando.”)

À medida que a produção se desenvolvia, a imagem inicial de Grizabella, o homem gay, já se foi. Em vez disso, o Jellicle Ball foi concebido como uma sucessão de categorias (ditas como “egorias CAT”), com artistas competindo pela glória do salão de baile em vez de decidir qual gato ascenderá ao Heaviside Layer. Ao longo do caminho, Levingston e Rauch encontraram conexões entre seu conceito e as letras; as gatas são descritas como “rainhas da noite”, por exemplo, que “sai hoje à noite” para o baile. Assim, conseguiram manter a arquitetura do musical original, acrescentando algumas referências de salão de baile, mas sem cortar e substituir material.

“Queremos que esta produção seja autêntica em ‘Cats’, de Andrew Lloyd Webber, nas palavras de TS Eliot e no salão de baile”, disse Rauch. “Todas essas coisas têm o mesmo peso e importância para nós. Se houver uma escolha de salão de baile que não honre o musical, ou uma escolha musical que não honre o salão de baile, então não a fazemos.”

No espírito da produção original, este “Cats” é imersivo, combinando os espaços modulares do PAC NYC para construir, nos cenários de Rachel Hauck, uma pista de 57 pés. (“É claro que não dá para fazer isso sem passarela”, disse ela.) Há assentos tradicionais, inclinados, mas também perto do palco, em mesas de café que são incorporadas em grandes números de dança.

“Queríamos brincar com o cenário do salão de baile para criar algo mágico para todos”, disse Arturo Lyons, que coreografou o show com Omari Wiles. Eles preservaram o espírito dançante de “Cats” e pensaram no movimento como uma forma de os personagens “se unirem e mostrarem suas habilidades de salão”, disse Wiles.

“Cats” sempre foi difícil de escalar. Apesar de ter pouco enredo, exigiu ameaças triplas clássicas, artistas que pudessem tocar as músicas melodiosas de Lloyd Webber, sobreviver a uma sequência de dança como o “Jellicle Ball” de 10 minutos e, bem, agir como um gato. O renascimento do PAC NYC tem o elemento adicional de salão de baile, um idioma que pode ser facilmente e embaraçosamente confundido por artistas de teatro musical.

Durante o processo de seleção de elenco, uma variedade impressionante de artistas fez o teste, disse Rauch. Ele e Levingston ficaram emocionados com a quantidade de pessoas negras queer falaram sobre como “Cats” era, como Rauch descreveu, “uma enorme válvula de segurança de expressão queer para inúmeros jovens”. Algumas pessoas, porém, apareceram pensando que “salão de baile” significava “dança de salão” e prepararam material mais adequado para “Dancing With the Stars”.

No final, o elenco contou com teatro e salão de baile. Os dois papéis mais antigos do espetáculo, Velho Deuteronômio e Gus, o Gato do Teatro, foram representados por titãs dos dois mundos: André de Shields, do teatro, e, do salão de baile, Junior Labeija, estrela do clássico documentário “Paris Is Burning”.

Houve uma curva de aprendizado para todos os envolvidos. “Definitivamente foi um momento de ensino”, disse Wiles. “As pessoas tiveram que aprender uma nova língua – uma nova voga-cabulário – mas também aprenda a ler partituras ou processar coreografia de uma nova maneira.”

Chasity Moore, a veterana do salão de baile, está interpretando Grizabella, o que ela inicialmente achou “um pouco desesperadora” porque, ela disse, “eu entraria e pensaria: Oh meu Deus, essas pessoas têm todas essas origens musicais”. Mas o mesmo aconteceu com aqueles atores, que tiveram que aprender com Wiles e Lyons não apenas a ter um efeito de salão, mas a incorporá-lo de forma persuasiva: lançando sombra como espectador, digamos, ou interagindo com outras pessoas como uma dona de casa.

No início, disse Moore, ela não tinha certeza sobre um “Cats” com tema de salão de baile e estava preocupada com o risco de apropriação. Mas ela ficou emocionada com o tratamento dado pela produção a Grizabella como um ícone antigo que volta à cena, apenas para ser rejeitada por sua comunidade porque ela perdeu a juventude e passou por tempos difíceis.

“Você é tão bom quanto seu último salão de baile”, disse Moore. “E muitas vezes, as crianças mais novas não fazem suas pesquisas e, quando essas meninas mais velhas voltam, não recebem as melhores boas-vindas. Com Grizabella cantando ‘Memory’, ela está dizendo: ‘Você está me desprezando, mas não tem ideia do que passei por nós. Toque-me, eu sangro como você.

Esse sentimento é a alma de “Cats: The Jellicle Ball”. Ainda é um show interativo e cheio de dança, mas junto com seu entretenimento atlético há uma nova seriedade, nunca mais evidente do que no final, “The Ad-Dressing of Cats”. No passado, a música atraiu risadas, com versos como “Então, primeiro, sua memória vou mexer e dizer: Um gato não é um cachorro”. Judi Dench cantou-a, no filme, de um pedestal em Trafalgar Square, empoleirado no topo da juba de uma escultura de leão. Mas no renascimento do PAC NYC, os membros do elenco se reúnem e apresentam com orgulho as regras de comportamento em seu salão de baile.

“O que significa, ao final do show, para corpos negros e pardos que também são queer, no centro de sua própria narrativa, não pedir permissão sobre como serão tratados?” Levingston disse. “E se eles forem exigente que se você está em nosso espaço, nossos nomes são assim e é assim que você deve se dirigir a nós? Isso dá à peça não uma mensagem diferente, mas uma mensagem mais profunda e mais urgente.”