Com os seus atletas impedidos de competir nos Jogos Olímpicos de Verão sob a bandeira do país, a Rússia voltou a sua fúria contra os Jogos e contra o anfitrião deste ano, Paris.

Propagandistas russos criaram um documentário de uma hora de duração, falsificaram reportagens e até imitaram agências de inteligência francesas e americanas para emitir avisos falsos pedindo às pessoas que evitassem os Jogos, de acordo com um relatório divulgado no domingo pela Microsoft.

O relatório detalha a campanha de desinformação criada por um grupo que a empresa chama de Storm-1679. A campanha parece ter acelerado desde Março, inundando as redes sociais com vídeos curtos que levantam alarmes sobre possíveis ataques terroristas e alimentam receios sobre a segurança.

A operação, embora destinada aos Jogos, utiliza diversas técnicas para espalhar desinformação que também poderiam ser utilizadas nas eleições europeias e norte-americanas.

Autoridades americanas e francesas acompanharam a campanha. Uma autoridade americana disse que a desinformação russa, espalhada pelo Kremlin através das redes sociais, continuava a ameaçar a segurança dos Estados Unidos e dos seus aliados.

O grupo também tentou incitar os verificadores de factos a examinarem as suas alegações, na esperança de usar a atenção para espalhar a desinformação a novos públicos à medida que esta é divulgada.

Durante meses, as autoridades francesas concentraram-se nas formas como a Rússia poderia tentar minar os Jogos. Hackers afiliados à inteligência russa atrapalhou a cerimônia de abertura dos Jogos Olímpicos de Inverno de 2018 na Coreia do Sul, e As autoridades francesas estão a preparar-se para mais ataques cibernéticos este ano.

A França elevou seu nível de alerta contra terrorismo após um ataque do Estado Islâmico em Moscou, em março, e ameaças contra partidas de futebol de alto nível em Paris. A França também aumentou a segurança para as Olimpíadas. Nem as autoridades francesas nem americanas estão alertando as pessoas para ficarem longe dos Jogos, mas a campanha de desinformação russa foi concebida para assustar as pessoas e fazê-las fazer exatamente isso.

Pesquisadores da Microsoft e funcionários do governo dos EUA identificaram vários grupos afiliados ao Kremlin que espalham desinformação dirigida à Europa e aos Estados Unidos.

Alguns são dirigidos por assessores do presidente Vladimir V. Putin, da Rússia. Outros são afiliados à inteligência russa. Alguns se escondem atrás de falsos grupos sem fins lucrativos. Outros são veteranos da Internet Research Agency, uma fazenda de trolls de São Petersburgo que espalhou propaganda eleitoral em 2016. A agência era dirigida por Yevgeny Prigozhin, o fundador de um grupo mercenário que liderou uma rebelião contra o Kremlin e depois foi morto em um avião. acidente no ano passado.

Storm-1679 parece separado desses esforços, segundo a Microsoft. A desinformação do grupo está alinhada com a propaganda do Kremlin, mas poucos detalhes são conhecidos sobre o assunto.

Bellingcat, um grupo de pesquisa que utiliza dados disponíveis publicamente para conduzir investigações de código aberto, foi alvo de vídeos de desinformação e assistiu ao desenrolar da campanha. Eliot Higgins, o fundador do Bellingcat, diz que o seu grupo não estabeleceu se a Tempestade-1679 é apoiada pelo governo russo ou se é independente.

“Poderia ser Prigozhin 2.0 trabalhando para o Kremlin, ou um blogueiro pró-Rússia excessivamente imaginativo fazendo isso por diversão; simplesmente não sabemos neste momento”, disse Higgins.

O trabalho começou para valer no verão passado com o lançamento de um documentário falso sobre o Comitê Olímpico Internacional, expropriando o logotipo da Netflix e usando uma voz alimentada por IA imitando Tom Cruise. O comitê conseguiu que o vídeo – uma paródia do filme “Olympus Has Fallen” de 2013 – fosse removido do YouTube. O os ataques continuaramno entanto, com esforços persistentes para desacreditar a sua liderança, afirmou o comité em Março, citando uma campanha que utilizou gravações falsas do que supostamente eram chamadas telefónicas de funcionários da União Africana em nome da Rússia.

O grupo conhecido como Storm-1679 agora parece estar fazendo vídeos mais curtos e mais fáceis de criar. Costumava concentrar-se em menosprezar os refugiados ucranianos no Ocidente, mas depois de o Presidente Emmanuel Macron de França ter começado a considerar publicamente o envio de tropas francesas para a Ucrânia, mudou para os Jogos Olímpicos.

A Microsoft estima que o Storm-1679 produza de três a oito vídeos falsos por semana, em inglês e francês, muitos deles se passando pela BBC, Al Jazeera e outras emissoras. O grupo parece responder rapidamente aos acontecimentos noticiosos, como os protestos na Nova Caledónia, um território francês no Pacífico. Outros centram-se na perspectiva de um ataque terrorista em Paris.

A maioria dos vídeos que fingem ser da CIA e da inteligência francesa são relativamente simples. Eles são diferentes de tudo o que a CIA realmente produziu, mas para leitores desavisados ​​on-line, podem parecer legítimos, usando o logotipo da agência e a tipografia totalmente branca sobre preto.

“Eles estão tentando cultivar uma antecipação da violência”, disse Clint Watts, chefe do Centro de Análise de Ameaças Digitais da Microsoft, sobre o grupo por trás das postagens falsas. “Eles querem que as pessoas tenham medo de ir às Olimpíadas.”

Um porta-voz da CIA disse que um vídeo que circulou online em fevereiro, supostamente um alerta da agência sobre ataques terroristas durante os Jogos, foi uma invenção.

Em fevereiro, Viginum, a agência governamental francesa que combate a desinformação online, identificou o vídeo falso da CIA como parte de uma campanha chamada Matryoshka, em homenagem às bonecas populares na Rússia.

A campanha também foi responsável por vídeos falsos sobre a agência de inteligência doméstica francesa, o governo francês. Uma pessoa informada sobre a investigação francesa, falando sob condição de anonimato para discutir avaliações de inteligência sensíveis, disse que a Viginum e o Ministério das Relações Exteriores francês estavam identificando rapidamente a desinformação russa do grupo que visa minar as Olimpíadas.

Autoridades francesas e a Microsoft dizem que uma das táticas do grupo parece ser tentar chamar a atenção de organizações de verificação de fatos.

“Normalmente, quando Storm-1679 posta conteúdo no Telegram, ele circula lá por um ou dois dias e depois desaparece”, disse Watts. “O conteúdo normalmente não viaja de uma plataforma para outra, mas quando seu conteúdo falso é verificado por contas com um grande número de seguidores, o conteúdo obtém muito mais visualizações e chega a públicos novos e diferentes.”

Higgins disse que se atrair os verificadores de factos fazia parte da estratégia do grupo, não parecia ser eficaz. Bellingcat, disse ele, está ciente de que reportar sobre desinformação pode chamar a atenção para a propaganda, e isso é levado em consideração quando sua organização verifica os vídeos.

“Não parece que suas mensagens estejam sendo amplificadas”, disse Higgins. “Mesmo entre os círculos habituais que absorvem a desinformação russa, não a vemos a ser partilhada.”