A Boeing atraiu novas críticas de um regulador federal na quinta-feira sobre divulgações sobre a investigação contínua de um angustiante voo de janeiro em que um dos aviões 737 Max da empresa perdi um painelexpondo os passageiros a ventos uivantes a uma altitude de cerca de 16.000 pés.

Dirigindo-se a repórteres em uma fábrica da empresa em Renton, Washington, Elizabeth Lund, executiva da Boeing, forneceu novos detalhes na terça-feira sobre como o avião envolvido no incidente deixou a fábrica aparentemente sem quatro parafusos críticos que prendiam o painel, conhecido como tampão de porta. , no lugar.

A Boeing disse que a informação não seria divulgada até a manhã de quinta-feira, sob um tipo comum de acordo que deu aos repórteres presentes tempo para processar o briefing detalhado.

Mas na quinta-feira, o Conselho Nacional de Segurança nos Transportes repreendeu a empresa por compartilhar informações investigativas e especular sobre a causa do incidente, dizendo que a Boeing havia “violado flagrantemente” as regras da agência em torno das investigações ativas. A agência disse que forneceria detalhes sobre essa violação ao Departamento de Justiça, que está investigando o voo de janeiro.

“Como parte de muitas investigações do NTSB nas últimas décadas, poucas entidades conhecem as regras melhor do que a Boeing”, disse a agência em comunicado.

O NTSB também disse que revogaria o acesso da Boeing às informações investigativas da agência e que a empresa não teria permissão para fazer perguntas a outros participantes em uma audiência em agosto. A agência disse que confirmou a violação da Boeing após obter uma transcrição da coletiva de imprensa.

A Boeing não respondeu imediatamente a um pedido de comentário sobre as críticas do NTSB.

O incidente de janeiro em um voo da Alaska Airlines não resultou em feridos graves, mas levantou novas preocupações sobre a qualidade dos aviões da Boeing mais de cinco anos após dois acidentes fatais envolvendo o Max. Em resposta, a Boeing anunciou mudanças destinadas a melhorar a qualidade e a segurança, incluindo a expansão da formação, a simplificação de planos e procedimentos e a redução de defeitos de fornecedores.

A Boeing realizou o briefing de terça-feira, seguido de uma visita à fábrica, para mostrar o progresso que fez até agora na melhoria da qualidade. A Sra. Lund também ofereceu novos detalhes sobre os eventos que precederam o incidente.

Quando a carroceria do avião envolvido no voo de janeiro chegou à fábrica da Boeing, no verão de 2023, cinco rebites não atendiam às especificações. Enquanto o avião passava pela fábrica, a Boeing e a Spirit discutiam como resolver o problema, disse Lund no briefing desta semana. Quando decidiram que os rebites precisavam ser substituídos, o trabalho no avião estava quase concluído.

O painel foi removido para fixar os rebites próximos, mas ninguém documentou essa remoção. Posteriormente, uma equipe conhecida como “tripulação de movimentação” preparou a aeronave para ser levada para fora, fechando o painel, disse ela. Não era responsabilidade daquela equipe substituir os ferrolhos que prendiam a porta e a falta de documentação significava que ninguém mais sabia como substituir os ferrolhos, acrescentou a Sra.

O painel, que se encaixa perfeitamente na lacuna que cobria, sobreviveu cerca de 500 horas de voo antes de explodir no voo da Alaska Airlines.

Questionada por um repórter sobre os indivíduos envolvidos, a Sra. Lund disse que “o ‘quem’ é absolutamente da responsabilidade do NTSB” e recusou-se a comentar mais. A agência discordou dessa caracterização, dizendo que estava “focada na provável causa do acidente, não atribuindo culpa a nenhum indivíduo nem avaliando responsabilidades”. Essa abordagem é crucial para tais investigações porque incentiva os indivíduos com informações a apresentarem-se sem medo excessivo de represálias.

O incidente de janeiro foi um novo golpe para a reputação da Boeing, após duas quedas de aviões Max 8 em 2018 e 2019, nas quais 346 pessoas morreram. As falhas levaram a uma proibição global do Max que durou cerca de 20 meses; o avião começou a voar novamente no final de 2020.

Durante anos após os acidentes, os executivos da Boeing garantiram aos reguladores, às companhias aéreas e ao público que tinham feito mudanças radicais para melhorar a qualidade e a segurança dos seus aviões. Mas o incidente de janeiro – e contas de funcionários atuais e ex-funcionários sobre o trabalho de má qualidade e as más decisões de gestão, conforme relatado pelo The New York Times e outros – sugeria que as mudanças que tinha feito então não tinham ido longe o suficiente.

Uma das mudanças mais importantes que a Boeing fez desde janeiro foi exigir que as carrocerias dos aviões 737 Max passassem por uma inspeção mais rigorosa antes de serem enviadas para Renton, perto de Seattle, para montagem final. A carroceria é fabricada em Wichita, Kansas, pela Spirit AeroSystems, fornecedora que Espera-se que a Boeing adquira em breve.

Essa mudança entrou em vigor há alguns meses e resultou em significativamente menos defeitos graves que precisam ser consertados na fábrica da Boeing, disse Lund, vice-presidente sênior de qualidade na divisão de aviões comerciais da Boeing. As inspeções aos fornecedores também permitiram que a Boeing fabricasse o Max mais rapidamente assim que as carrocerias chegassem à sua fábrica.

A empresa também está produzindo menos aviões do que o planejado porque a Administração Federal de Aviação, seu principal regulador, limitou sua taxa de produção após o voo de janeiro.

“Fortalecemos nossa presença no fornecedor, garantimos que as peças estejam perfeitas no local onde são enviadas, nós as inspecionamos lá, eles as retrabalham lá e depois enviamos as peças”, disse a Sra. Lund. “Os benefícios foram realmente tremendos.”

Lund disse que a crise anterior do Max forçou a Boeing a reformar suas práticas de engenharia, mas que o incidente mais recente exigiu melhorias no processo de produção.

“Quando esse acidente aconteceu, nos deu a chance de olhar para uma área diferente”, disse ela.

Outras melhorias que a empresa fez, disse Lund, incluem mais treinamento para novos contratados antes de começarem a trabalhar em aviões e treinamento expandido no trabalho. A empresa enviou mais de 160 treinadores no local de trabalho, incluindo mecânicos veteranos e aposentados, para ajudar os trabalhadores mais novos a se atualizarem.

A empresa também está acelerando esforços para simplificar uma série de planos e procedimentos, disse Lund. A Boeing aumentou as inspeções e o monitoramento interno e colocou ênfase renovada em incentivar os trabalhadores a falarem sobre suas preocupações, coletando milhares de novos comentários e recomendações sobre a melhoria da qualidade.

A Boeing também vem tentando reduzir o trabalho realizado fora de sequência, conhecido como trabalho percorrido, que pode aumentar o risco de erros e causar outros problemas. A empresa disse que impôs requisitos mais rigorosos que deveriam ser atendidos antes que os aviões pudessem avançar na linha de produção. Essa e outras mudanças ajudaram a empresa a reduzir a quantidade de trabalho viajado em mais de 50%, disse Lund.