A Igreja Episcopal elegeu seu líder mais jovem desde o século 18 na reunião nacional da denominação em Louisville, Kentucky, na quarta-feira.

O bispo Sean Rowe, da Diocese do Noroeste da Pensilvânia, 49, foi eleito para um mandato de nove anos como bispo presidente entre uma lista de cinco candidatos. O Bispo Rowe também atua como bispo provisório da Diocese de Western New York.

Bispo Rowe sucederá ao bispo Michael Curry, que enfatizou o evangelismo, a justiça racial e o poder do amor em seu mandato como o primeiro bispo negro presidente da denominação. O mandato do Bispo Curry termina no final de outubro e o Bispo Rowe será empossado em 2 de novembro.

A Igreja Episcopal, com sede em Nova York, é o ramo americano da Comunhão Anglicana, um órgão global cujo chefe é o arcebispo de Canterbury, Justin Welby. O ramo da Igreja nos EUA tem sido o lar de fé de muitos presidentes, incluindo George Washington, Franklin Roosevelt e George HW Bush.

O Bispo Rowe tornou-se o sacerdote episcopal mais jovem dos Estados Unidos após a sua ordenação em 2000, e o bispo mais jovem sete anos depois. Originário do oeste da Pensilvânia, ele desempenhou vários cargos de liderança na denominação nacional.

Dirigindo-se aos seus colegas bispos e delegados na reunião após a sua eleição, o Bispo Rowe apelou à igreja para ser corajosa e resiliente rumo ao que ele descreveu como uma “crise existencial” causada por um mundo em mudança. Ele sugeriu que encorajaria a denominação a concentrar-se nas dioceses e congregações locais, e a racionalizar a sua estrutura nacional para que não “colapsasse sob o seu próprio peso”.

Ele comparou o status incerto da denominação à sua experiência de crescimento no oeste da Pensilvânia na década de 1980, quando as fábricas fecharam e os amigos se mudaram. Mas ele também expressou otimismo. “Deus está nos chamando cada vez mais profundamente para o desconhecido”, disse ele. “Vamos seguir Jesus neste futuro desconhecido cheio de esperança.”

Ele assumirá a liderança de uma denominação cujo número de membros é agora de 1,4 milhões, um declínio de mais de 20 por cento em relação à década anterior. A frequência à igreja dominical também caiu constantemente nesse período.

Tal como muitos organismos eclesiásticos globais, a Comunhão Anglicana mais ampla permanece dividida em questões relacionadas com a sexualidade, com os líderes religiosos em África, em particular, a oporem-se à homossexualidade. O mandato do Bispo Curry começou poucos meses depois de a Igreja Episcopal ter optado por abençoar os casamentos entre pessoas do mesmo sexo em 2015, uma decisão que ele defendeu aos membros da Comunhão Anglicana global que se opunham fortemente aos casamentos.

O perfil público do Bispo Curry aumentou quando ele foi selecionado pelo Príncipe Harry e Meghan Markle para fazer o sermão em seu casamento em 2018. Ele pregou sobre o tema do amor, citando o Rev. Jr. e o profeta bíblico Amós, e irritando algumas pessoas aristocráticas com seu estilo de pregação inspirado em parte na igreja negra americana.

A Igreja Episcopal é uma das principais denominações protestantes históricas, que tendem a ser progressistas em sua teologia e tradicionais em estilo de culto. A linha principal já dominou o cenário religioso e social americano, mas sofreu declínios dramáticos desde meados do século XX. A categoria também inclui a Igreja Metodista Unida, que perdeu um quarto das suas congregações nos EUA nos últimos anos devido a divergências sobre a permissão do clero gay praticante, que o grupo votou para permitir no mês passado.