Bill Walton, um centro de basquete cujas extraordinárias habilidades de passes e rebotes o ajudaram a ganhar dois campeonatos nacionais universitários com a UCLA e um com o Portland Trail Blazers e o Boston Celtics da NBA, e que superou uma gagueira para se tornar um loquaz comentarista de transmissão, morreu na segunda-feira em sua casa em San Diego. Ele tinha 71 anos.

A NBA disse que a causa foi o câncer.

Hippie ruivo e fã devoto do Grateful Dead, Walton era um acólito de 1,80m de altura do renomado técnico da UCLA, John Wooden, e ancorou o time dos Bruins que venceu os campeonatos da NCAA em 1972 e 1973, estendendo ao longo do caminho uma seqüência de 88 vitórias consecutivas que começou em 1971. Ele foi eleito o jogador universitário nacional do ano três vezes.

O melhor jogo de Walton foi o campeonato nacional de 1973 contra o Memphis State, disputado em St. Ele teve problemas no primeiro tempo, mas marcou um recorde de 44 pontos em 21 de 22 arremessos e pegou 11 rebotes na vitória da UCLA por 87-66. Foi o nono título da escola em 10 anos.

Walton – ainda não conhecido por seu modo de falar muitas vezes hiperbólico e consciente – recusou-se a dizer muito depois do jogo. Ao sair do vestiário, ele disse aos repórteres: “Com licença, quero ir encontrar meus amigos. Estou me separando.

Ele jogou mais um ano na UCLA antes de Portland selecioná-lo pela primeira vez no draft de 1974 da NBA. Ele resistiu a lesões, duas temporadas perdidas sob o comando do técnico Lenny Wilkens e críticas sobre sua dieta vegetariana e seu rabo de cavalo e barba ruivos antes de vencer o campeonato de 1977 sob o comando do técnico. Jack Ramsay.

“Acho que Jack Ramsay alcançou Walton,” Eddie Donovan, o gerente geral dos Knicks na época, disse ao colunista do New York Times Dave Anderson. “De todos os treinadores da nossa liga, Jack Ramsay é o que mais se aproxima do tipo John Wooden – acadêmico, disponível. Acho que Walton respondeu a isso.”

Mas a questão que permaneceu ao longo da carreira de Walton na NBA foi quão bom ele teria sido se não fosse pelas muitas lesões. Melhor que Bill Russell? Quer Chamberlain? Kareem Abdul-Jabbar, um de seus antecessores na UCLA?

Walton nunca jogou mais de 70 partidas em uma temporada – mesmo na temporada 1977-78, quando foi eleito o jogador mais valioso, ele disputou apenas 58 partidas – e perdeu três temporadas completas (1978-79, 1980-81 e 1981). -82).

“Quando estou saudável”, disse ele no início de sua carreira em Portland, “eu jogo muito bem, eu acho”.

Perguntaram-lhe se alguém tinha visto o verdadeiro Bill Walton.

“Acho que não”, disse ele.

Ele sofreu uma lesão no joelho quando era adolescente durante um jogo no playground. Mas, como ele escreveu em uma de suas memórias, “Back From the Dead: Searching for the Sound, Shining the Light and Throwing It Down” (2016), foram “meus pés malformados – minha base defeituosa, que levou ao interminável uma série de fraturas por estresse que acabaram por causar toda a confusão em que estou agora.”

Ele passou por quase 40 cirurgias ortopédicas, principalmente nos pés e tornozelos.

“Meus pés não foram feitos para durar – ou para jogar basquete”, escreveu ele. “Minha base esquelética e estrutural – inflexível e rígida – não conseguiu absorver o estresse e o impacto intermináveis ​​de correr, pular, girar, torcer e bater por 26 anos.”

Um obituário completo aparecerá em breve.