O presidente Biden quer que mais carros e caminhões dos EUA funcionem com eletricidade e não com gás. Sua administração impulsionou esse objetivo em diversas frentes, incluindo novas e rigorosas regulamentações de emissões automotivas e luxuosos novos subsídios para ajudar os consumidores americanos a reduzir em até US$ 7.500 o custo de um novo veículo elétrico.

Os assessores de Biden concordam que os veículos elétricos – que custam mais de US$ 53 mil em média nos Estados Unidos – venderiam ainda mais rápido aqui se fossem mais baratos. Acontece que há uma onda de novos veículos elétricos que são significativamente mais baratos do que aqueles que os clientes podem comprar atualmente nos Estados Unidos. Eles estão provando extremamente popular na Europa.

Mas o presidente e sua equipe não quero que os americanos comprem esses carros baratos, que são vendidos em outros lugares por apenas US$ 10 mil, porque são fabricados na China. Isto é verdade, embora uma onda de veículos eléctricos importados de baixo custo possa ajudar a reduzir os preços dos automóveis em geral, potencialmente ajudando Biden na sua campanha à reeleição, numa altura em que a inflação continua a ser a principal preocupação económica dos eleitores.

Em vez disso, o presidente está a tomar medidas para tornar os veículos eléctricos chineses proibitivamente caros, em grande parte para proteger os fabricantes de automóveis americanos. Biden assinou uma ação executiva no início deste mês que quadruplica as tarifas sobre esses carros para 100 por cento.

Essas tarifas colocarão muitas potenciais importações chinesas numa desvantagem significativa em termos de custos em relação aos veículos eléctricos fabricados na América. Mas alguns modelos, como o desconto BYD Seagullainda poderia custar menos do que alguns rivais americanos, mesmo após as tarifas, o que é uma das razões Senador Sherrod Brown, de Ohio e alguns outros democratas apelaram ao Sr. Biden para proibir totalmente as importações de veículos elétricos chineses.

O aparente conflito entre as preocupações climáticas e a indústria transformadora norte-americana incomodou alguns ambientalistas e economistas liberais, que afirmam que o país e o mundo estariam em melhor situação se Biden acolhesse favoravelmente a importação de tecnologias de baixo custo e baixas emissões para combater as alterações climáticas.

Biden e seus assessores rejeitam essa crítica. Dizem que o presidente esforços para restringir carros elétricos chineses e outras importações de tecnologia limpa são um importante contra-ataque às práticas comerciais ilegais e prejudiciais levadas a cabo por Pequim.

E insistem que a abordagem comercial de Biden acabará por beneficiar os empregos e a segurança nacional americanos – juntamente com o planeta.

Aqui estão as políticas e as considerações políticas que impulsionam a tentativa de Biden de proteger os produtores americanos da concorrência chinesa.

A China já domina a produção de energia limpa em áreas como células solares e baterias. Os assessores de Biden querem impedir que o país ganhe monopólios em indústrias semelhantes, como a de veículos elétricos, por vários motivos.

Eles incluem preocupações climáticas. Funcionários do governo dizem que as fábricas chinesas, que tendem a ser alimentado por combustíveis fósseis como o carvãoproduzem mais emissões de gases de efeito estufa do que as fábricas americanas.

Há também uma razão económica central para negar um monopólio à China: garantir que carros e camiões eléctricos estarão sempre disponíveis, a preços competitivos. A pandemia de Covid-19 revelou a fragilidade das cadeias de abastecimento globais, à medida que se tornou difícil obter produtos críticos como os semicondutores da China e de outras nações asiáticas das quais os Estados Unidos dependiam. Os preços dos produtos eletrónicos de consumo e de outros produtos que dependiam de materiais importados dispararam, alimentando a inflação.

As autoridades de Biden querem evitar um cenário semelhante para os veículos elétricos. Concentrar o fornecimento de VEs e outras tecnologias verdes avançadas na China colocaria em risco “a capacidade colectiva do mundo de ter acesso às tecnologias de que necessitamos para ter sucesso numa economia de energia limpa”, disse Ali Zaidi, conselheiro nacional para o clima de Biden.

Autoridades de Biden dizem que não estão tentando trazer toda a cadeia mundial de fornecimento de veículos elétricos para os Estados Unidos. Estão a fechar acordos com aliados para fornecer minerais para baterias avançadas, por exemplo, e a encorajar países da Europa e de outros lugares a subsidiar a sua própria produção doméstica de tecnologia limpa. Mas estão particularmente preocupados com as implicações de segurança do domínio do espaço por um grande rival como a China.

A administração iniciou investigações sobre os riscos de software e hardware de futuros carros inteligentes importados – elétricos ou não – da China, que poderiam rastrear a localização dos americanos e reportar a Pequim. Os economistas liberais também se preocupam com a perspectiva de a China cortar o acesso a carros novos ou a componentes-chave dos mesmos, para fins estratégicos.

Permitir que a China domine a produção de VE corre o risco de repetir os antigos desafios económicos e de segurança dos carros movidos a gasolina, disse Elizabeth Pancotti, diretora de iniciativas especiais do liberal Instituto Roosevelt em Washington, que aplaudiu os esforços de política industrial de Biden.

Os americanos têm lutado durante décadas para lidar com decisões tomadas por nações produtoras de petróleo, muitas vezes hostis, que actuam como parte do cartel da OPEP, de reduzir a produção e aumentar os preços da gasolina. A China poderia causar estragos semelhantes no mercado de carros elétricos se expulsasse outras nações do negócio, disse ela.

Se isso acontecer, disse ela, “reverter isso será muito difícil”.

Não há como negar que a política também desempenha um papel importante nas decisões de Biden. Simplificando: ele promete que o seu programa climático criará empregos – empregos industriais bem remunerados, incluindo em estados decisivos como a Pensilvânia e o Michigan.

Biden é um defensor ferrenho do trabalho organizado e conta com os votos dos sindicatos para ajudar a conquistar esses estados. Ele prometeu que a transição energética impulsionará os trabalhadores sindicalizados. Ele aposta que o seu apoio às tarifas destinadas a proteger os empregos industriais americanos irá diminuir quaisquer reclamações dos ambientalistas que querem um progresso mais rápido na redução das emissões.

“Um dos grupos constituintes do Partido Democrata que é realmente altamente organizado, que faz com que as pessoas batam de porta em porta, é o movimento trabalhista, mais do que o movimento ambientalista”, disse Todd Vachon, professor de estudos trabalhistas na Universidade Rutgers e o autor de “Ar limpo e bons empregos: o trabalho dos EUA e a luta pela justiça climática”.

Essas preocupações ganharam especial relevo dado que muitos empregos em energia limpa são em empresas jovens onde os trabalhadores não são sindicalizados, acrescentou.

Biden colocou essas preocupações em primeiro plano ao anunciar sua decisão tarifária na semana passada.

“Em 2000, quando o aço barato da China começou a inundar o mercado, as cidades siderúrgicas dos EUA na Pensilvânia e no Ohio foram duramente atingidas”, disse ele na Casa Branca. “Os metalúrgicos e siderúrgicos da Pensilvânia e de Ohio perderam seus empregos. Não vou deixar isso acontecer de novo.”

David Gelles contribuiu com reportagens de Nova York.