O presidente Biden rejeitou na sexta-feira as preocupações sobre sua idade, sua acuidade mental e as pesquisas que mostram que ele perdeu sua candidatura à reeleição, dizendo em uma entrevista no horário nobre que sua perspicácia é testada todos os dias enquanto ele “governa o mundo”. Ele prometeu desistir apenas se “o Senhor Todo-Poderoso” lhe dissesse para fazê-lo.

Durante uma entrevista de 22 minutos com George Stephanopoulos da ABC, que foi ao ar sem edição, Biden, 81, disse que não havia necessidade de se submeter a testes neurológicos ou cognitivos. Ele disse que simplesmente não acreditava nas pesquisas que o mostravam perdendo. E questionado sobre como se sentiria se o ex-presidente Donald J. Trump fosse eleito em novembro, ele ignorou a questão.

“Sinto que, desde que tenha dado tudo de mim e feito o melhor trabalho que sei que posso fazer, é disso que se trata”, disse Biden em uma entrevista que pretendia amenizar as crescentes preocupações sobre sua idade após debate da última quinta-feira. Mas falando com voz rouca e desafiadora, havia poucos indícios de que a entrevista pudesse contribuir para estancar o sangramento durante a crise mais profunda desta longa carreira política.

Repetidamente, Biden disse a Stephanopoulos que os eleitores deveriam considerar suas realizações no cargo.

“Quem será capaz de manter a NATO unida como eu?” ele disse. “Quem poderá estar numa posição em que eu consiga manter a Bacia do Pacífico numa posição em que, pelo menos, estejamos a dar xeque-mate à China agora? Quem vai fazer isso? Quem tem esse alcance?”

Biden repetidamente descartou questões “hipotéticas” sobre se ele se afastaria por outro democrata se as pessoas que ele respeita dissessem que ele não poderá vencer no outono.

“Olha, quero dizer, se o Senhor Todo-Poderoso descesse e dissesse: ‘Joe, saia da corrida’, eu sairia da corrida, mas o Senhor Todo-Poderoso não desceria”, disse Biden a Stephanopoulos . Ele considerou as preocupações dos legisladores democratas exageradas.

“Você já viu um grupo, um momento em que as autoridades eleitas que concorrem a cargos públicos não estão nem um pouco preocupadas? Você já viu isso? Eu não. A mesma coisa aconteceu em 2020”, disse ele, baixando a voz para zombar das autoridades que questionam sua campanha. “’Oh, Biden, não sei o que ele vai fazer. Ele pode me derrubar.’”

Questionado se ele realmente acreditava que não estava atrás de Trump na corrida, ele disse que “todos os pesquisadores com quem converso dizem que é uma disputa – é uma disputa”. E ele disse que estava disposto a correr o risco de estar errado sobre isso.

“Não creio que ninguém esteja mais qualificado para ser presidente ou vencer esta corrida do que eu”, disse ele a Stephanopoulos.

O facto de o presidente ter sido confrontado com questões sobre a sua competência mental sublinhou a profundidade da crise que enfrenta depois do debate em Atlanta na semana passada ter levantado questões sobre a sua candidatura. Um número crescente de doadores e vários legisladores pediram que ele abandonasse a corrida.

O presidente desafiou essa realidade na sexta-feira, insistindo que “a grande maioria não está onde essas pessoas estão”. E ele disse que ninguém ao seu redor sugeriu que ele precisasse se submeter a um exame neurológico independente.

“Não. Ninguém disse que eu precisava. Eles disseram que estou bem”, disse ele. “Olha, eu faço um teste cognitivo todos os dias. Todos os dias tenho feito exames, tudo que faço. Não apenas na minha campanha, mas estou governando o mundo. E isso soa como uma hipérbole, mas somos a nação essencial do mundo.”

Biden consentiu com a entrevista da ABC – uma das poucas que deu a organizações de notícias durante sua presidência – e viajou para Madison, Wisconsin, para um comício de campanha na esperança de que um desempenho forte pudesse ajudar a resgatar sua cambaleante campanha presidencial.

Foi sua primeira entrevista importante desde o debate, e ele enfrentou questões mais difíceis do que durante uma série de entrevistas amigáveis ​​que foram ao ar na quinta-feira com dois apresentadores de rádio negros, durante as quais ele tropeçou em suas palavras e cometeu um par de gafes verbais.

Mas está longe de ser claro que a entrevista ou um comício de rotina, transmitido através de um teleprompter e visto por apenas uma fracção dos milhões que assistiram ao debate, possa começar a reparar os danos políticos da sua campanha, apesar do facto de ele ter evitado em grande parte quaisquer tropeços importantes como os que chocaram tantas pessoas durante o debate da semana passada.

Na entrevista, Biden lutou para explicar esse desempenho no debate, mais uma vez culpando um “forte resfriado” e parecendo sugerir que foi pego de surpresa pela enxurrada de mentiras de Trump.

“Todo o caminho que me preparei – não foi culpa de ninguém além da minha, não foi culpa de ninguém além da minha”, disse ele em uma resposta sinuosa. “Eu me preparei para isso, normalmente faria isso sentado quando voltasse com líderes estrangeiros ou com o Conselho de Segurança Nacional, para obter detalhes explícitos.”

Ele acrescentou: “O fato é que o que observei é que ele também mentiu 28 vezes. Eu não consegui. Quero dizer, a forma como o debate decorreu, não – culpa minha, e de mais ninguém. Não é culpa de mais ninguém.”

Quando Stephanopoulos observou que parecia ter dificuldades desde os primeiros minutos do debate, Biden disse: “Bem, acabei de ter uma noite ruim”.

Em uma conversa que ecoou a obsessão de Trump com o tamanho da multidão, Biden se gabou do comício de sexta-feira, onde várias centenas de pessoas lotaram uma pequena academia. Ele perguntou: “Quantas pessoas você acha que podem atrair multidões como eu desenhei esta noite? Você encontra muitos mais entusiasmados do que hoje? Huh?”

O Sr. Stephanopoulos respondeu: “Não acho que você queira jogar o jogo da multidão. Donald Trump pode atrair grandes multidões.”

A entrevista com Stephanopoulos foi transmitida na íntegra poucas horas depois de Biden prometer permanecer na corrida diante do público barulhento no comício de campanha em Madison, Wisconsin, dizendo a centenas de pessoas na multidão que ignoraria os apelos por ele para dar lugar a outro candidato.

“Adivinha? Eles estão tentando me tirar da corrida”, disse ele. “Bem, deixe-me dizer isso da forma mais clara possível. Vou continuar na corrida!”

Em seus comentários na sexta-feira, realizados em uma pequena academia de ensino médio, ele abordou diretamente a questão de sua idade, dizendo que não era velho demais para criar 15 milhões de empregos, colocar a primeira mulher negra na Suprema Corte ou “vencer grande indústria farmacêutica.”

“Estou em Wisconsin por um motivo”, disse ele, “porque vamos vencer”.

As ações de Biden nos dias seguintes ao debate estão ocorrendo sob um intenso microscópio político. Cada palavra que Biden proferiu durante a entrevista e o comício está sendo vista através das lentes das duas questões que pairam sobre sua campanha: aos 81 anos, ele é velho demais? E ele ainda pode vencer?

Durante dias, a equipe de Biden disse não, ele não é, e sim, ele pode.

Mas demorou mais de uma semana para o presidente aparecer no comício em Madison e na entrevista com George Stephanopoulos, da ABC, deixando a raiva crescer durante dias enquanto os democratas criavam impulso para a ideia de que ele deveria desistir da disputa.

Um grupo de 168 executivos e doadores emitiu uma carta na sexta-feira pedindo que ele se afastasse, incluindo Paul Tagliabue, ex-comissário da NFL; John e Tom Florsheim, irmãos da empresa de calçados; e Christy Walton, herdeira do Walmart.

Os deputados Seth Moulton, democrata de Massachusetts, e Mike Quigley, democrata de Illinois, juntaram-se aos apelos de dois outros democratas da Câmara para que Biden encerrasse sua tentativa de reeleição. Sr. Moulton disse uma estação de rádio de Boston na quinta-feira que ele deveria “seguir os passos de um de nossos pais fundadores, George Washington, e se afastar para permitir que novos líderes surgissem”.

O senador Mark Warner, democrata da Virgínia, está trabalhando para convocar senadores democratas na próxima semana para discutir um caminho a seguir, enquanto o deputado Hakeem Jeffries, democrata de Nova York e líder da minoria, agendou uma reunião reunião virtual no domingo com importantes democratas da Câmara para discutir a candidatura do presidente Biden.

Ao longo do dia de sexta-feira, Biden permaneceu desafiador e até irritado.

Numa breve conversa com os repórteres após a entrevista à ABC, ele acusou a mídia de ter “estado errado sobre tudo” ao prever o resultado das eleições. E ele descartou Warner como “o único” no Senado falando em encorajá-lo a desistir da disputa.

“Estou descartando completamente essa possibilidade”, disse ele aos repórteres ao embarcar no Air Force One no Aeroporto Regional do Condado de Dane, acrescentando que está “comprometendo-se agora, absolutamente” com outro debate contra Trump. Um segundo debate está agendado para setembro.

Questionado sobre um plano de sucessão, ele disse: “A propósito, temos planos de sucessão. Mas para que preciso de um plano de sucessão agora?”