A tempestade tropical Beryl abriu um caminho de destruição no coração de Houston na segunda-feira, transformando estradas em rios, matando pelo menos quatro pessoas e cortando energia para mais de dois milhões de clientes em todo o Texas.

A tempestade, que atingiu a costa na manhã de segunda-feira como um furacão de categoria 1, enfraqueceu ao passar sobre a cidade e continuou sua marcha rodopiante para o norte.

Mas a sua força oficial relativamente modesta subestimou o seu poder, disseram as autoridades locais. Enquanto passava por Houston, as autoridades alertaram as pessoas para ficarem dentro de casa e longe das janelas, “como se houvesse um tornado vindo em sua direção”, alertou Lina Hidalgo, a principal autoridade do condado de Harris, que inclui Houston, aos moradores.

O centro passou logo a oeste da cidade, o que significa que Houston recebeu o pior da tempestade enquanto girava no sentido anti-horário.

Na tarde de segunda-feira, as autoridades começavam a avaliar a destruição, à medida que os moradores surgiam e encontravam uma paisagem de linhas de energia derrubadas, casas danificadas, árvores caídas e ondas de água nas ruas. Os aeroportos da cidade permaneceram fechados durante a tarde devido aos fortes ventos persistentes.

Os habitantes de Houston estão acostumados há muito tempo a quedas de energia e ao clima forte. Mas Beryl, que começou como uma tempestade invulgarmente poderosa nas Caraíbas, constituiu um mau presságio, atingindo o início de uma temporada de furacões que se prevê ser invulgarmente activa.

“As rajadas de vento foram muito mais fortes do que eu esperava para um Cat 1”, disse Julie Kickham, que enfrentou a tempestade no bairro de Montrose, em Houston. “Isso me deixa nervoso pelo resto da temporada de furacões.”

Foi a segunda vez em menos de dois meses que os moradores encontraram a cidade atingida pelos ventos e mergulhada na escuridão. Mesmo antes do início da temporada de furacões, uma tempestade inesperadamente forte atingiu Houston e seus subúrbios em maio, matando pelo menos sete pessoas e deixando centenas de milhares de pessoas sem energia durante dias.

Muito mais ficaram sem energia na segunda-feira: cerca de um em cada cinco clientes de eletricidade no Texas perdeu energia ao meio-dia, com a maior parte dos mais de 2,7 milhões de cortes em uma concessionária, a CenterPoint Energy, na área de Houston.

“Eu não tenho poder”, disse o prefeito John Whitmire durante uma entrevista coletiva. “Estamos juntos nessa.”

As autoridades alertaram que pode levar dias para que muitos na cidade recuperem a energia e o ar-condicionado, com previsão de temperaturas que cheguem a 90 graus na terça-feira. Nas áreas onde os residentes podiam pagar, os sons dos geradores de reserva podiam ser ouvidos nas ruas.

Duas pessoas morreram dentro de suas casas, disseram as autoridades, esmagadas pelo peso de árvores derrubadas pelo vento. Um deles era um homem que morava com sua família na área de Atascocita, ao norte de Houston; a outra, uma mulher de 74 anos, foi morta em um bairro no noroeste, perto da Interestadual 45, disseram autoridades.

Uma terceira vítima, um funcionário civil do Departamento de Polícia de Houston, afogou-se quando seu carro ficou submerso na enchente, disse o prefeito Whitmire. O funcionário estava saindo de uma rodovia interestadual e entrou em uma passagem subterrânea inundada. Whitmire disse que o homem tentou ligar para outros membros do departamento pedindo ajuda, mas eles não conseguiram contatá-lo a tempo.

Uma quarta morte, causada por um incêndio em uma casa na manhã de segunda-feira, também esteve ligada à tempestade.

Tal como aconteceu com fortes tempestades anteriores que atingiram a cidade, Beryl transformou a paisagem urbana de Houston.

Árvores bloquearam estradas. Os sapos, cujo chamado de acasalamento geralmente é ouvido quando o tempo esfria à noite, cantavam à luz do dia. Trechos de rodovias cheios de água que se transformavam em calotas brancas, parecendo mar agitado no meio da cidade.

Uma equipe de resgate usando um guindaste retirou um homem de uma caminhonete que havia sido cercada por águas turbulentas e crescentes ao longo da Rodovia 288. Pelo menos oito pessoas foram resgatadas da enchente até o meio do dia, disse Thomas Hardin, um assistente chefe de policia.

Vários dos igarapés de Houston, que ajudam a drenar a água da cidade durante as tempestades, ficaram lotados ou, em alguns casos, galgados. O condado sistema de alerta de inundação mostrou vários locais onde os igarapés estavam acima da capacidade, incluindo um próximo ao centro da cidade.

A gigante do combustível Marathon Petroleum disse na segunda-feira que sua refinaria da Baía de Galveston perdeu energia brevemente durante a tempestade e que estava queimando o excesso de gases como medida de segurança.

Mas, ao contrário do furacão Harvey em 2017, que parou sobre a cidade e choveu durante dias, Beryl atravessou Houston de forma relativamente rápida, permitindo que as águas das cheias começassem a recuar lentamente à tarde, sem danos industriais aparentes em grande escala.

No final do dia, algumas áreas costeiras começavam a emergir da tempestade e a regressar aos seus ritmos normais. Na cidade de Galveston, às margens do Golfo do México, várias pessoas se reuniram no bar Robert’s Lafitte, a duas quadras da praia. O proprietário, Scott Butler, disse que o bar não tinha eletricidade, mas tinha muito para beber.

Esperava-se que a tempestade traçasse um caminho através do leste do Texas em direção a Shreveport, Louisiana, e Texarkana, Ark.

O relatório foi contribuído por Ivan Penn, Steve Kenny, Edgar Sandoval e Rick Rojas.