Os Batistas do Sul rejeitaram uma medida na quarta-feira para reprimir as congregações com mulheres na liderança pastoral. A votação foi uma repreensão inesperada a uma facção de extrema direita que tem disputado influência na maior denominação protestante do país.

A emenda que foi colocada em votação na quarta-feira na reunião anual da denominação em Indianápolis teria acrescentado texto à constituição da denominação dizendo que “apenas homens” poderiam ser afirmados ou empregados “como qualquer tipo de pastor ou presbítero qualificado pelas Escrituras”.

A linguagem da emenda ecoa a declaração de fé dos Batistas do Sul. Adicionar a linguagem à constituição da denominação teria reforçado a aplicação, e dizem os seus proponentes, teria simplificado a capacidade da denominação de expulsar igrejas individuais que empregam mulheres com títulos como “pastora de crianças”.

Com quase 13 milhões de membros de igrejas nos Estados Unidos, a Convenção Batista do Sul tem sido um termômetro do evangelicalismo americano. A sua adesão conservadora confiável torna-o uma força política poderosa, e os seus debates atraíram este ano um interesse generalizado de comentadores e políticos externos.

A convenção também elegeu um novo presidente na manhã de quarta-feira: Clint Pressley, pastor da Igreja Batista Hickory Grove, na Carolina do Norte. Ele é um conservador do establishment que prometeu reprimir a retórica exacerbada entre os batistas do sul e apoiou a emenda.

Na terça-feira, os delegados votaram esmagadoramente pela expulsão de uma igreja na Virgínia que tem uma pastora para mulheres e crianças.

Para os opositores da alteração, a expulsão mostrou que o sistema existente para manter as mulheres fora do púlpito era eficaz e que a alteração não era necessária. No ano passado, os Batistas do Sul expulsou cinco igrejas com líderes femininas ou pastoras seniores, incluindo uma de suas congregações mais proeminentes, a Igreja Saddleback, no sul da Califórnia.

“Mostramos que os mecanismos que temos atualmente são suficientes para lidar com esta questão”, disse Spence Shelton, pastor na Carolina do Norte, no plenário em oposição à emenda. Ele ressaltou que as igrejas recentemente expulsas incluem uma igreja pequena, uma muito grande e uma igreja histórica, sugerindo que os Batistas do Sul não têm medo de tomar medidas decisivas.

Para os defensores da alteração, a oposição às mulheres pastoras traça um limite na areia contra a invasão de sinais mais abrangentes de progressismo, incluindo a aceitação da homossexualidade e das identidades transgénero.

“Se comprometermos a nossa mensagem, corroeremos a nossa missão”, disse Mike Law, o pastor na Virgínia que propôs a alteração, na terça-feira num almoço que terminou com oração pela aprovação da alteração. “Se quisermos que o grande navio gigante da Convenção Batista do Sul tenha uma longa jornada, um pequeno vazamento não é aceitável. E o vazamento está aumentando.”

Na sua opinião, as expulsões lentas e dispersas de igrejas que empregam mulheres como pastoras principais não eram suficientes para uma questão tão central.