Autoridades dos EUA disseram na terça-feira que o ataque israelense que matou dezenas de palestinos no sul de Gaza foi uma tragédia, mas que não violou a linha vermelha do presidente Biden para reter envios de armas para Israel.

O derramamento de sangue veio depois do Sr. Biden avisado no início deste mês que os Estados Unidos bloqueariam certas transferências de armas se Israel tivesse como alvo áreas densamente povoadas em Rafah – um aviso que tem sido testado regularmente à medida que a guerra avança.

John F. Kirby, porta-voz da Casa Branca, disse que as mortes foram “devastadoras”, mas que a escala do ataque não foi suficiente para mudar a política dos EUA. “Não queremos ver uma grande operação terrestre”, disse Kirby aos repórteres. “Nós não vimos isso.”

Os tanques israelenses estavam nos arredores da cidade “para tentar pressionar o Hamas”, disse Kirby. Ele também ofereceu uma certa especificidade sobre a advertência de Biden a Israel, que os críticos consideraram muito vaga.

“Não os vimos entrar com grandes unidades e um grande número de soldados em colunas e formações em algum tipo de manobra coordenada contra múltiplos alvos no terreno”, disse Kirby. “Tudo o que podemos ver nos diz que eles não estão realizando uma grande operação terrestre em centros populacionais da cidade de Rafah.”

Biden tem enfrentado pressão de defensores e membros do seu próprio partido para usar o seu poder para reduzir as armas para Israel como forma de influenciar a sua conduta na guerra. Os Estados Unidos são de longe o maior fornecedor de armas a Israel, o que levanta questões sobre a responsabilidade americana à medida que o número de mortos aumenta.

O ataque em Rafah no domingo provocou um incêndio mortal e matou pelo menos 45 pessoas, incluindo crianças, e feriu 249, segundo o Ministério da Saúde de Gaza. Provocou indignação internacional, inclusive por parte de líderes da União Europeia, das Nações Unidas, do Egipto e da China.

A vice-presidente Kamala Harris, questionada sobre Rafah na terça-feira, disse que “a palavra trágico nem sequer começa a descrever” as mortes. Ela não respondeu a uma pergunta complementar sobre se a greve ultrapassou a linha vermelha para Biden.

Ainda assim, a conduta dos militares israelitas foi semelhante à que Biden disse que não toleraria quando alertou, numa entrevista à CNN no início deste mês, que os Estados Unidos não forneceriam armas a Israel para atacar Rafah.

“Deixei claro a Bibi e ao gabinete de guerra que não obterão o nosso apoio se, de facto, forem para estes centros populacionais”, disse Biden na entrevista.

Nessa entrevista, Biden enfatizou que os Estados Unidos ainda garantiriam a segurança de Israel, citando o sistema de defesa antimísseis Iron Dome e o seu apoio à “capacidade de resposta a ataques” de Israel. Mas ele disse que bloquearia a entrega de armas que poderiam ser disparadas contra áreas densamente povoadas de Rafah.

A área atingida no domingo não foi incluída nas ordens de evacuação emitidas por Israel no início de maio, e alguns palestinos abrigados no campo disseram que acreditavam que era uma zona segura.

Os militares israelitas disseram que o alvo do ataque de domingo era um complexo do Hamas e que “munições precisas” tinham sido usadas para atingir um comandante e outro alto funcionário ali. O primeiro-ministro Benjamin Netanyahu disse que foi um “acidente trágico” a morte de civis.

Cerca de um milhão de pessoas fugiram de Rafah durante o ataque de Israel à cidade, de acordo com o Nações Unidasincluindo muitos na parte oeste da cidade e na área ao redor do campo que foi atingido no domingo.

Um porta-voz do Departamento de Estado, Matthew Miller, disse que os Estados Unidos estavam acompanhando de perto a investigação de Israel sobre o incidente.

“Israel disse que pode ter havido um depósito de munição do Hamas perto da área onde realizaram o ataque”, disse Miller. “É uma questão factual muito importante que precisa ser respondida.”

O porta-voz dos militares israelenses, contra-almirante Daniel Hagari, disse em entrevista coletiva que os jatos israelenses dispararam as “menores munições” que poderiam usar e acrescentou que “nossas munições por si só não poderiam ter desencadeado um incêndio deste tamanho”.

Israel invadiu Gaza depois que os ataques liderados pelo Hamas em 7 de outubro mataram cerca de 1.200 pessoas em Israel. A ofensiva retaliatória de Israel matou mais de 36 mil pessoas, muitas delas mulheres e crianças, segundo autoridades de saúde em Gaza.

Os líderes mundiais, incluindo Biden, alertaram para os perigos de uma grande operação militar em Rafah sem um plano adequado para evacuar os deslocados de Gaza que ali se refugiam.

Miller foi capaz de fornecer poucos detalhes sobre centenas de milhares de pessoas que fugiram de Rafah nas últimas semanas.

“Alguns deles voltaram para Khan Younis”, disse ele. “Alguns deles avançaram para o oeste de Rafah. Alguns deles foram para Mawasi. Não creio que haja uma resposta.” Miller disse que não sabia se Israel estava ajudando essas pessoas.

Khaled Elgindy, pesquisador sênior do Instituto do Oriente Médio e conselheiro de líderes palestinos durante negociações de paz anteriores, disse que a Casa Branca estava se beneficiando de suas descrições ambíguas sobre a “linha vermelha” de Biden para a operação militar de Israel em Rafah.

“Está definitivamente embaçado e intencional”, disse Elgindy. “Eles não querem ser presos. Eles não querem se definir identificando um ponto ou linha exata que possa ser atravessada, porque Israel certamente cruzará essa linha. Já vimos isso repetidas vezes.”

Érica L. Verde contribuiu com relatórios de Washington, e Michael Crowley de nova York.