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Um ataque aéreo israelense contra um acampamento improvisado para palestinos deslocados em Rafah, Gaza, matou pelo menos 45 pessoas na noite de domingo e feriu 249, disse o Ministério da Saúde de Gaza na segunda-feira. Os militares israelenses disseram que o ataque tinha como alvo um complexo do Hamas.

Num comunicado, os militares israelitas disseram que estavam a investigar relatos de que “vários civis na área foram feridos” pelo ataque aéreo e pelo incêndio subsequente. Uma declaração de acompanhamento disse que dois líderes do Hamas foram mortos no ataque.

A Sociedade do Crescente Vermelho Palestino disse que suas equipes de ambulância levaram um “grande” número de vítimas para a clínica Tal as Sultan e para hospitais de campanha em Rafah, onde restam poucos hospitais em funcionamento, e que “numerosas” pessoas ficaram presas em incêndios no local das greves.

O ataque atingiu a área de Tal as Sultan, em Rafah, dentro do que os militares israelenses designaram como zona humanitária, onde disseram aos civis palestinos para procurarem abrigo antes de sua ofensiva terrestre em Rafah, disse o Crescente Vermelho.

O ataque de Israel a Rafah, a cidade mais meridional de Gaza, tem estado sob intenso escrutínio, especialmente depois de o Tribunal Internacional de Justiça ter ordenado na sexta-feira que Israel suspendesse “imediatamente” a ofensiva militar naquele país. Embora o tribunal disponha de poucos meios eficazes para fazer cumprir a sua ordem, coloca mais pressão sobre o governo do Primeiro-Ministro Benjamin Netanyahu para controlar os seus ataques em Gaza e reduzir as vítimas civis.

Bilal al-Sapti, 30 anos, trabalhador da construção civil em Rafah, disse que os estilhaços do ataque destruíram a tenda onde ele estava hospedado com a esposa e os dois filhos, mas que a sua família saiu ilesa.

“Que tipo de tenda nos protegerá de mísseis e estilhaços?” ele disse.

Al-Sapti disse que no local do ataque viu corpos carbonizados e pessoas gritando enquanto os bombeiros tentavam apagar as chamas. “O fogo era muito forte e atingiu todo o acampamento”, disse ele. “Havia escuridão e não havia eletricidade.”

Os Médicos Sem Fronteiras disseram que mais de 15 pessoas mortas e dezenas de feridos no ataque de Rafah foram levados para um centro de estabilização de traumas que apoia em Tal as Sultan.

James Smith, um especialista britânico em emergências em Rafah que trabalha naquele centro, disse que o ataque matou pessoas deslocadas que “procuravam algum tipo de santuário e abrigo em tendas de lona”.

Falando de uma casa a poucos quilômetros de distância do centro de trauma, uma distância que ele disse ter se tornado perigosa demais para ser atravessada, o Dr. Smith disse que as imagens compartilhadas por seus colegas no centro de trauma dos feridos do ataque e do incêndio eram “verdadeiramente alguns dos piores que já vi.”

Embora as Nações Unidas estimem que mais de 800 mil pessoas fugiram de Rafah em questão de semanas após os militares israelitas terem anunciado a sua ofensiva, a área continua densamente povoada, disse o Dr. Smith.

“São tendas muito, muito compactas”, disse ele. “E um incêndio como este pode espalhar-se por uma distância enorme, com consequências catastróficas num espaço de tempo muito, muito curto.”

O ataque foi “uma das coisas mais horríveis que vi ou ouvi falar em todas as semanas em que tenho trabalhado em Gaza”, acrescentou.

O major-general Yifat Tomer-Yerushalmi, principal autoridade jurídica do exército israelense, disse na segunda-feira que o ataque aéreo estava sob revisão. Ela disse que a Polícia Militar abriu cerca de 70 investigações criminais sobre possíveis más condutas durante a guerra.

“Naturalmente, numa guerra de tal amplitude e intensidade, também ocorrem incidentes complexos”, disse o general Tomer-Yerushalmi num discurso à Ordem dos Advogados de Israel. “Alguns dos incidentes, como o da noite passada em Rafah, são muito graves.” Ela acrescentou que os militares “lamentam qualquer dano causado a civis não envolvidos durante a guerra”.

O relatório foi contribuído por Patrick Kingsley, Johnatan Reiss, Iyad Abuheweila e Aaron Boxerman.