Eles controlam a infraestrutura do país, desde delegacias de polícia até portos marítimos. Eles expulsaram centenas de milhares de pessoas da capital. E são suspeitos de terem ligações com o assassinato do presidente do Haiti em 2021.

Diplomatas e autoridades ocidentais dizem que a influência e a capacidade de muitas gangues haitianas estão evoluindo, tornando-as cada vez mais ameaçadoras para o Força policial multinacional liderada pelo Quénia em breve destacado para o Haiti, bem como o frágil conselho de transição tentando definir um caminho para as eleições.

Com a chegada deles a poucos dias de distânciaos 2.500 policiais enfrentarão uma força de gangues mais bem equipada, financiada, treinada e unificada do que qualquer missão anteriormente enviada ao país caribenho, dizem especialistas em segurança.

Antes dependentes em grande parte da elite política e empresarial do Haiti para obter dinheiro, algumas gangues encontraram meios financeiros independentes desde o assassinato do presidente Jovenel Moïse em 2021 e o colapso do Estado que se seguiu.

“As gangues ganhavam dinheiro com sequestros e extorsões e com pagamentos de políticos durante as eleições e das elites empresariais entre elas”, disse William O’Neill, especialista em direitos humanos nomeado pelas Nações Unidas para o Haiti.

“Mas as gangues são agora muito mais autônomas e não precisam do apoio financeiro da velha guarda”, acrescentou. “Eles criaram um Frankenstein que está além do controle de qualquer pessoa.”

Ajudar as gangues é um arsenal mais poderoso do que qualquer outro que já possuíram, de acordo com dois funcionários do Departamento de Justiça que falaram sob condição de anonimato para discutir avaliações de inteligência confidenciais. Desde Fevereiro, alguns gangues adquiriram armas automáticas – possivelmente uma mistura de armas roubadas dos militares regionais e outras convertidas a partir de espingardas semiautomáticas, disseram as autoridades.

Os gangues também mudaram a sua postura pública, publicando nas redes sociais vídeos deles mesmos agindo como milícias com ambições nacionais e menos preocupados com as suas habituais guerras territoriais.

Algumas gangues do Haiti começaram a trabalhar juntas em setembro passado, quando anunciaram a aliança chamada Vivre Ensemble, ou Living Together, poucos dias depois da República Dominicana fechou sua fronteira terrestre com o Haiti.

A ideia era unir as gangues para superar os obstáculos que o fechamento da fronteira representava para suas operações de contrabando de drogas, segundo dois diplomatas ocidentais focados no Haiti que não estavam autorizados a falar publicamente.

Mas a aliança desmoronou cerca de uma semana depois de ter sido anunciada, depois de cerca de 2.000 toneladas de cocaína terem sido roubadas do líder de gangue haitiano Johnson André, conhecido como Izo, disseram os diplomatas.

O gangue 5 Segonn de Izo, ou “Cinco Segundos” em crioulo, é considerado o maior traficante de cocaína do país, enviando grande parte do seu produto directamente para a Europa, segundo os diplomatas.

No final de fevereiro, o Vivre Ensemble ressuscitou. Os gangues comprometeram-se publicamente a derrubar o primeiro-ministro do país e a resistir à força de segurança liderada pelo Quénia assim que esta fosse mobilizada, chamando as tropas de “invasores”.

Dias depois a aliança invadiu duas prisões libertando cerca de 4.600 prisioneiros, muitos dos quais se juntaram às suas fileiras. O caos forçou o primeiro-ministro do Haiti, que estava fora do país, a renunciar.

Entre os fugitivos estava Dimitri Hérard, segundo autoridades haitianas, o chefe da unidade de segurança que protegia o palácio presidencial de Moïse antes de ele ser assassinado. Sr. ordenou que suas forças se retirassem enquanto mercenários invadiam a casa do Sr. Moïse. Ele estava na prisão aguardando julgamento por acusações relacionadas ao assassinato quando foi libertado durante a fuga da prisão.

Hérard está agora ajudando a organizar e aconselhar a gangue de Izo e pode estar fornecendo conexões com organizações criminosas maiores na região, incluindo cartéis de drogas, de acordo com um alto funcionário da inteligência regional e os dois diplomatas ocidentais.

Hérard não foi encontrado para comentar.

Os gangues haitianos parecem estar a utilizar armas também utilizadas pelo Clã do Golfo, um cartel colombiano que opera ao longo da costa caribenha do país e utiliza países vizinhos para traficar cocaína. O presidente Gustavo Petro, da Colômbia, disse no mês passado que milhares de armas militares foram roubadas e vendidas a grupos armados, como cartéis, e podem ter ido para o Haiti.

Outro poderoso líder de gangue, Vitel’homme Innocent, também foi associado pelas autoridades ao assassinato do Sr. Moïse. Ele alugou um dos carros usados ​​no assassinato do Sr. Moïse, de acordo com um relatório da polícia haitiana.

O Sr. Hérard também foi o principal suspeito em um dos maiores casos que a Drug Enforcement Administration já processou no Haiti. Em 2015, o Navio de carga MV Manzanares atracou em Porto Príncipe com mais de 1.000 quilos de cocaína e heroína escondidos entre sacos de açúcar.

Na época, Michel Martelly era o presidente do Haiti e Hérard era um membro sênior da sua força de segurança presidencial. Sr. foi visto por várias testemunhas no porto, ordenando aos membros da guarda presidencial que retirassem as drogas do navio e as colocassem nos veículos da polícia.

A maioria das drogas do caso desapareceu. As testemunhas foram intimidadas por funcionários do governo haitiano, inclusive por Jimmy Chérizier, um policial, de acordo com Keith McNichols, um ex-oficial da Drug Enforcement Administration que trabalhou no caso.

Chérizier, também conhecido como Barbecue, é hoje um dos líderes de gangues mais poderosos do Haiti e uma peça fundamental da coalizão Vivre Ensemble.

“As gangues estão cada vez mais ligadas ao tráfico de drogas”, disse O’Neill, das Nações Unidas. “E dado que alguns ex-policiais como Hérard estavam envolvidos no tráfico de drogas quando Martelly chegou ao poder, não me surpreenderia se as gangues estivessem agora tentando cortejar esses ex-agentes de segurança.”

Mais recentemente, responsáveis ​​com conhecimento das negociações para nomear um novo primeiro-ministro haitiano afirmaram que Martelly tem feito lobby junto dos líderes caribenhos e dos seus aliados políticos para tentarem influenciar a composição do governo interino.

Os seus aliados no conselho de transição apresentaram discretamente uma proposta de que deveria ser dada imunidade aos gangues, disseram as autoridades, possivelmente como parte de uma imunidade mais ampla para anteriores funcionários do governo que poderiam ser acusados ​​de corrupção.

“Nego categoricamente estas alegações infundadas de interferência activa no conselho de transição”, disse Martelly numa declaração ao The New York Times, chamando as acusações de motivação política. “Nunca tive qualquer relação com gangues e nem fiz referência à anistia para ninguém.”

O governo do Sr. Martelly, que atuou como presidente de 2011 a 2016, foi acusado de corrupção desenfreadaincluindo a apropriação indevida de ajuda no valor de cerca de US$ 2 bilhões da Venezuela. Em 2022, O Canadá impôs sanções a ele e a outros políticos haitianos para proteger e capacitar gangues locais, “inclusive por meio de lavagem de dinheiro e outros atos de corrupção”.

“A ideia de uma anistia poderia colocar lenha na fogueira se os haitianos não fossem consultados”, disse Romain Le Cour, analista de segurança do Haiti na Iniciativa Global Contra o Crime Organizado Transnacional, “considerando a incapacidade dos políticos de se unirem neste momento de crise e dado que as gangues cometeram graves violações dos direitos humanos”.

O relatório foi contribuído por Christian Triebert, André Paultre, João Ismay, Adam Entous, Julian E. Barnes e David C. Adams.