Visto de fora, os últimos anos pareciam o auge da carreira de Abdulaziz Almuzaini.

Como chefe de um estúdio de animação na Arábia Saudita, ele assinou um contrato de cinco anos com a Netflix em 2020. Uma franquia sardônica de desenhos animados que ele ajudou a criar, “Masameer”, comparada a uma versão saudita de “South Park”, logo foi transmitida. para públicos em todo o mundo. E à medida que o reino islâmico conservador se relaxava, Almuzaini era publicamente celebrado – há apenas alguns meses – como um dos talentos locais que moldavam a sua nascente indústria do entretenimento.

Nos bastidores, porém, ele estava sendo julgado em um tribunal de segurança nacional opaco, enquanto os promotores sauditas – que o acusaram de promover o extremismo através da série de desenhos animados e postagens nas redes sociais – tentavam garantir que ele passaria o resto da vida na prisão. ou sob proibição de viajar.

Almuzaini, que tem dupla cidadania, EUA e Arábia Saudita e pai de três filhos, descreveu recentemente a sua situação num vídeo apelando à intervenção da liderança saudita, dizendo que estava à espera de uma decisão final do Supremo Tribunal do reino.

“Posso suportar as consequências do que acontecer depois disso e estou pronto”, disse ele no vídeo de 18 minutos, que disse ter filmado em sua casa na capital saudita.

O vídeo foi publicado em suas contas de mídia social no final do mês passado e excluído no mesmo dia. Nele, Almuzaini, ostentando uma barba preta grisalha nas pontas, falou em frente a uma parede coberta de post-its coloridos.

“Não cometi um único crime no reino”, disse ele. “Eu nem passei o sinal vermelho.”

As autoridades sauditas prenderam centenas de cidadãos durante uma repressão à dissidência que começou em 2017. Mesmo assim, o vídeo de Almuzaini foi chocante porque ele parecia estar nas boas graças da liderança saudita – participando em eventos organizados pelo governo e recebendo escritos brilhantes apoiado pelo estado meios de comunicação. Apesar de enfrentar graves acusações, não foi preso, embora tenha sido impedido de sair do país.

A sua história é o exemplo mais nítido da dualidade da nova Arábia Saudita, como afirmou o príncipe herdeiro Mohammed bin Salman, de 38 anos. abre o reino socialmente enquanto aprofunda repressão política. No caso de Almuzaini, essas duas tendências ocorreram simultaneamente, expondo uma profunda dissonância no cerne da transformação do reino.

O New York Times conseguiu verificar que ocorreu um julgamento no Tribunal Penal Especializado de Riade, onde Almuzaini foi condenado no ano passado por apoiar a ideologia extremista, entre outras acusações. Ele foi condenado a 13 anos de prisão, seguidos de uma proibição de 13 anos de viajar para fora da Arábia Saudita. Um tribunal de recurso manteve a sua condenação e pena de prisão este ano, ao mesmo tempo que prolongou a sua proibição de viajar para 30 anos.

O Centro de Comunicação Internacional do governo saudita não respondeu a um pedido de comentário. O Sr. Almuzaini não respondeu ao pedido de entrevista. Não foi possível entrar em contato com seu advogado. A Netflix se recusou a comentar.

O Departamento de Estado americano disse numa declaração ao The Times que estava a monitorizar o caso do Sr. Almuzaini, acrescentando: “As nossas embaixadas e consulados procuram garantir que os cidadãos dos EUA no estrangeiro estejam sujeitos a um processo legal justo e transparente”.

As acusações dos promotores estavam ligadas ao conteúdo televisivo produzido por Almuzaini e às postagens nas redes sociais que ele escreveu há uma década, quando o espaço para o discurso público na Arábia Saudita era menos restrito.

“Nunca pensei que chegaria a esta fase”, disse Almuzaini no seu vídeo. “Especialmente porque há pessoas e funcionários – aos quais sou grato, mas não mencionarei – que me garantiram que o problema não merecia tudo isso e que seria paciente e que seria resolvido burocraticamente.”

Desde a ascensão do príncipe Mohammed ao poder, que começou em 2015, ele afrouxou significativamente as restrições sociais na Arábia Saudita. acabar com a proibição de mulheres dirigiremdefraudando a polícia religiosa e investindo pesadamente em novos setores, como entretenimento e turismo. Ele também presidiu uma repressão política generalizada, que atingiu o auge com o assassinato em 2018 do escritor saudita Jamal Khashoggi — um colunista que escreveu criticamente sobre a monarquia no The Washington Post — por agentes sauditas em Istambul.

Os conselheiros e apoiantes do Príncipe Mohammed argumentam por vezes que é necessário um punho de ferro para fazer o Estado atravessar um período de mudanças tumultuosas. Mas o caso de Almuzaini, entre outros como o seu, levanta questões sobre como o reino pretende nutrir a arte, a criatividade e o empreendedorismo – componentes-chave dos planos do príncipe – ao mesmo tempo que reduz a liberdade de expressão.

“Masameer” começou no YouTube há mais de uma década, quando os cinemas foram efetivamente proibidos e a produção de filmes era em grande parte um esforço underground.

Através de enredos deliberadamente absurdos, o programa – bobo, sombrio e às vezes atrevido – critica aspectos da vida no conservador reino islâmico.

Em uma entrevista em 2017um co-criador do programa, Malik Nejer, disse: “Tentamos zombar de muitas questões sociais, desde a forma como o governo funciona até a forma como certas crenças são espalhadas pela sociedade”.

“Às vezes até zombamos de nós mesmos”, acrescentou.

Desde os seus primeiros anos, a ideologia de “Masameer” foi socialmente liberal, com histórias que ridicularizavam o classismo, a discriminação contra as mulheres e as restrições religiosas que definiam fortemente a vida na Arábia Saudita na altura.

Durante a rápida transformação do país sob o comando do príncipe Mohammed, o governo pareceu abraçar o trabalho de Almuzaini, mesmo quando ele foi julgado ao mesmo tempo.

No ano passado, depois de ter sido condenado e sentenciado, participou de uma gala mantido por entidades estatais onde as autoridades festejaram os criadores sauditas. Desde 2021, o Riyadh Boulevard – um complexo de entretenimento administrado pelo governo na capital do reino – tem sediado eventos e passeios em parques temáticos projetados em torno dos personagens “Masameer”. E há alguns meses, enquanto continuava a recorrer das decisões, Almuzaini foi apresentado num programa de televisão estatal saudita para discutir a indústria cinematográfica do reino.

O episódio celebrou a disseminação do conteúdo saudita para o público internacional, com uma voz off declarando“Vamos contar nossas próprias histórias, nós mesmos, e exportá-las com nossa narrativa para o mundo.”

Várias séries de televisão e dois filmes da franquia “Masameer” ainda estão disponíveis na Netflix na Arábia Saudita. O estúdio de animação de Almuzaini, Myrkott, está no meio de uma parceria de cinco anos com o serviço de streaming, assinada em 2020.

De acordo com o vídeo de Almuzaini, algumas das acusações que ele enfrentou estavam relacionadas a um episódio de “Masameer County”, um programa derivado da Netflix lançado em 2021.

Esse episódio conta a história de um homem rico, mimado e solitário chamado Bandar, que desenvolve um desejo noturno por sorvete. Ele sai em busca dele, mas é espancado, jogado no deserto e levado por um bando de jihadistas. Ele se junta ao grupo terrorista Estado Islâmico e, no final do episódio, um helicóptero em que ele viaja explode, catapultando-o para uma cena de sonho onde ele encontra uma casquinha de sorvete palaciana.

O episódio é abertamente depreciativo para com os jihadistas retratando o líder do Estado Islâmico Abu Bakr al-Baghdadi que morreu em 2019como um homem desprezível com um harém de mulheres.

Mas as autoridades sauditas que perseguiram Almuzaini interpretaram isso como significando que “se você for lutar com o Estado Islâmico e morrer como Bandar no episódio do sorvete, você irá para o céu”, disse Almuzaini em seu vídeo. “Não sei como eles leram dessa maneira.”

No vídeo, Almuzaini implora pela ajuda do Príncipe Mohammed, dizendo que ele procurou resolver o seu caso por vários caminhos antes de ir a público.

Os problemas de Almuzaini começaram em 2021, quando um funcionário de uma autoridade de mídia saudita começou a investigá-lo e ao seu estúdio de animação por violações regulatórias que incluíam “apoio ao terrorismo e à homossexualidade”, disse Almuzaini no vídeo.

O que inicialmente era uma questão regulatória transformou-se em um julgamento criminal. Além das reclamações sobre o conteúdo de “Masameer”, os promotores se referiram a postagens nas redes sociais que Almuzaini fez de 2010 a 2014, disse ele no vídeo.

Almuzaini concluiu o vídeo dizendo que recentemente teve que fechar seu estúdio de animação e demitir seus funcionários. Mas ele ainda acredita no “governo sábio” do reino e está confiante de que obterá os seus direitos, acrescentou.

Depois que o vídeo foi excluído, Almuzaini pareceu permanecer em liberdade. Ele continuou a postar nas redes sociaisinclusive na terça-feira.

Em um segundo vídeopostado no domingo, Almuzaini enfatizou sua lealdade ao reino saudita e seus governantes, acrescentando que não queria ir a nenhum outro lugar.

“Vou morar neste país”, disse ele. “E se Deus quiser, morrerei neste país.”