Depois de centenas de peregrinos terem morrido no calor escaldante do deserto durante a peregrinação anual do hajj a Meca, o governo egípcio está a tomar medidas contra as empresas de turismo que facilitaram as viagens para a Arábia Saudita e disse no sábado que suspendeu as licenças de 16 empresas.

Pelo menos 450 pessoas morreram durante a peregrinação, na qual os viajantes suportaram temperaturas máximas que variou de 108 graus a 120 graus Fahrenheit (42 a 49 graus Celsius). Mas espera-se que o número real de mortes aumente ainda mais à medida que os governos obtenham contagens mais precisas das mortes. (O Egito, por exemplo, reconheceu oficialmente apenas 31 mortes.)

Ao anunciar a suspensão das 16 empresas de viagens, o governo egípcio disse que as empresas não conseguiram oferecer aos peregrinos serviços importantes, como cuidados médicos. Afirmou que as empresas não forneceram aos peregrinos “alojamento adequado”, o que fez com que os peregrinos sofressem de “exaustão devido às altas temperaturas”.

A Associated Press informou que algumas agências de viagens podem não ter se registrado oficialmente para a peregrinação, para contornar os altos custos dos pacotes turísticos. E, disse a AP, as empresas estavam a ser responsabilizadas por permitirem que os peregrinos viajassem para a Arábia Saudita com vistos pessoais, em vez de vistos de hajj que lhes poderiam ter permitido acesso a cuidados médicos e aos locais sagrados.

Mahmoud Qassem, membro do Parlamento do Egipto, disse que as agências de viagens “deixaram os peregrinos retidos e desligaram os seus telemóveis” para que não pudessem ouvir os pedidos de ajuda dos viajantes.

Também houve reclamações de que os peregrinos não tiveram acesso a estações de refrigeração ou água suficientes em meio ao calor intenso.

O número de visitantes não registados — somado ao intenso calor do deserto — poderia ter deixado a Arábia Saudita despreparada para lidar com um afluxo tão grande de pessoas.

O governo da Tunísia disse que o número de mortos de peregrinos daquele país deveria aumentar em relação aos 49 relatados na sexta-feira, à medida que o número de pessoas que viajam com vistos de turista se tornava mais claro.

O hajj foi palco de diversas tragédias, incluindo uma debandada em 2015 que matou mais de 2.200 pessoas. Nos últimos anos, com o aumento das temperaturas, muitos peregrinos também têm sucumbiu ao estresse térmico.

O governo saudita disse que durante o hajj deste ano mais de 1,8 milhões de muçulmanos viajaram para Meca, 1,6 milhões deles vindos de fora da Arábia Saudita.

Hager Al-Hakeem contribuiu com reportagem de Luxor, Egito.