Em estados como Califórnia, Ohio e Michiganos defensores do direito ao aborto têm sido invictos na utilização de medidas eleitorais para garantir o acesso constitucional ao procedimento.

Mas a sua abordagem está prestes a enfrentar o teste talvez mais difícil de sempre no Arkansas, um estado com uma proibição quase total do aborto e onde os valores conservadores e evangélicos são profundos. Uma vitória aqui poderia mostrar quão confusa se tornou a política do aborto desde que o Supremo Tribunal derrubou Roe v. Wade, há dois anos. Uma perda ilustraria os limites do seu apelo.

“Seria uma joia da coroa para eles eliminarem o Arkansas”, disse a senadora estadual Kim Hammer, republicana e abertamente oponente do aborto.

Os organizadores têm até sexta-feira para reunir assinaturas suficientes para colocar a sua iniciativa na votação de novembro e estão otimistas de pelo menos ultrapassar o primeiro obstáculo. Argumentam que a falta de excepções ao abrigo da lei actual – que só permite o aborto para salvar a vida de uma mulher grávida numa emergência médica – e o cenário jurídico precário para os médicos serão suficientes para construir uma coligação bipartidária.

A campanha visa “ser capaz de transmitir a mensagem de que vale a pena lutar pelo Arkansas”, disse Marlee Stark, uma voluntária, e “que não estamos condenados a permanecer no último lugar de todos os indicadores de qualidade de vida”.

Mas pesquisas também mostrar que o Arkansas é um dos cinco estados onde apenas uma minoria acredita que o aborto deveria ser legal em todos ou na maioria dos casos. Em Little Rock, o governo estadual está supervisionando a construção de um “Monumento aos Nascituros” para marcar o fim de Roe, com planos para que milhares de plantas sejam instaladas em uma parede viva no Capitólio do Estado.

E à medida que os voluntários se espalhavam por todo o estado para recolher assinaturas, aqueles que se opunham à medida também se mobilizaram, incluindo alguns dos principais assessores da governadora Sarah Huckabee SandersQuem deixou o gabinete do governador em parte para ajudar a liderar esforços externos para garantir que ele falhe.

Décadas antes, conservadores como Jerry Cox usaram o mesmo processo de iniciativa eleitoral para minar o acesso ao aborto no estado, com uma proposta para impedir que fundos públicos fossem destinados ao aborto.

“Tecemos na tapeçaria do Estado muitos fios pró-vida”, disse Cox, presidente do Conselho da Família no Arkansas, numa entrevista. Sobre sua mesa, alfinetes em um mapa do Arkansas marcavam onde colportores pagos estavam trabalhando coletando assinaturas. Mas ele acrescentou sobre os apoiadores da nova medida eleitoral: “É preciso levá-los muito, muito a sério. Eles lutarão até o fim.”

“Foi exatamente isso que fizemos”, continuou ele. “Eu sei o que pode ser feito se você tiver um pequeno grupo de pessoas altamente dedicadas.”

Se este esforço recolher assinaturas suficientes, o Arkansas juntar-se-á a pelo menos quatro outros estados que estão a colocar tal questão em votação neste outono. O secretário de estado de Nevada certificou uma iniciativa semelhante no domingo para a votação de novembro, enquanto os grupos em Arizona e Nebrasca também enfrentam prazos esta semana.

Mas, ao contrário do Arizona ou do Nevada, o Arkansas não é considerado um campo de batalha nem para as eleições presidenciais nem para o Senado, o que de outra forma poderia galvanizar os eleitores ou o apoio externo. Grupos nacionais de defesa do aborto não apoiaram abertamente o esforço. E mesmo com assinaturas suficientes, são possíveis contestações legais.

Os organizadores, muitos voluntários não remunerados, devem recolher 90.704 assinaturas – 10 por cento dos votos expressos na corrida para governador de 2022 – e tê-las certificadas pelo secretário de Estado para que a iniciativa seja votada. Sob uma nova medida aprovada recentemente pela legislatura estadual liderada pelos republicanos, um certo mínimo também deve ser atendido em pelo menos 50 dos 75 condados do estado, mais que o dobro do requisito anterior.

Na segunda-feira, os apoiantes da medida eleitoral estimavam que precisavam de pelo menos mais 10.000 assinaturas para cumprir confortavelmente o requisito, e estava a enviar voluntários para completar o punhado de condados onde as assinaturas ainda eram necessárias. Chegar às urnas, no entanto, não garante que a maioria dos eleitores aprovará a medida em novembro.

“Se isso for votado e 60% das pessoas disserem que ninguém nunca abortará, então eu direi: ‘OK, precisamos recalibrar e descobrir o que vem a seguir’”, disse Sara Putman, 46, que organizou uma sessão de autógrafos em sua livraria independente em Fort Smith, perto da fronteira do estado com Oklahoma. “Mas não acho que seja isso que os números mostram.”

Os apoiantes uniram-se sob o nome de Arkansans for Limited Government, numa tentativa de apelar aos libertários e centristas do estado. A alteração proposta – linguagem jurídica já abençoada pelo procurador-geral republicano – não irá tão longe como outros estados.

A alteração permitiria abortos até 18 semanas após a fertilização, em vez das 24 semanas utilizadas na maioria das outras iniciativas eleitorais. Também acrescentaria exceções para violação, incesto ou caso o feto não sobrevivesse fora do útero, e expandiria a exceção existente para a saúde de uma mulher grávida. Isso, dizem os organizadores, cobriria a maior parte dos abortos que aconteciam no estado.

Os críticos da medida argumentam que a linguagem da alteração, especialmente em torno das excepções, continua a ser enganosamente ampla e rotularam-na como uma mudança extrema. (Em 2019, Arkansas aprovou uma lei isso proibiria o aborto após 18 semanas.)

E mesmo quando assinaram, alguns defensores do direito ao aborto disseram que a medida não ia suficientemente longe.

“Gostaria que fosse mais longe”, disse Gabrielle Sandoval, 27 anos, após assinar a petição em uma celebração do Orgulho LGBT em Little Rock. Mas, ela acrescentou, “é um bom passo em direção à mudança”.

Os colportores disseram que abordar o tema do aborto com estranhos neste canto do Sul pode ser difícil. Há temores de sofrer reações pessoais ou profissionais pela assinatura.

“Vou começar com a mais difícil, a do aborto”, disse Raymond Whiteside, enquanto esperava com petições para múltiplas iniciativas eleitorais fora de uma reunião comunitária noturna em West Memphis, do outro lado do rio do Tennessee.

Embora ele tenha coletado algumas assinaturas, muitas pessoas recusaram educadamente. Às vezes, disseram outros voluntários, as pessoas voltavam sozinhas para assinar. Alguns disseram que foram motivados pelo desejo de mais excepções ao abrigo da lei, ou por um desconforto com o facto de o governo estabelecer restrições aos cuidados de saúde.

Por vezes, os intercâmbios com contramanifestantes ou críticos transformaram-se em ameaças, disseram os colportores. Em junho, o Conselho de Família publicado dos nomes dos colportores pagosobtidos sob a lei de registros públicos, alimentando temores de retaliação pessoal ou profissional.

O esforço também revigorou novos tipos de voluntários, incluindo obstetras frustrados pelo atoleiro legal, mulheres que anteriormente fizeram abortos, reformados que se lembram de terem conquistado o direito concedido por Roe e mulheres jovens irritadas por já não o terem.

“Este não sou eu. Sou introvertida”, disse Norma Smith, 69 anos, ex-obstetra em Fort Smith. Coletar assinaturas, disse ela, “faz você sentir que está fazendo alguma coisa”.

Eles se organizaram ao lado de comícios de food trucks e em festivais, e até se movimentaram entre a multidão reunida para as corridas anuais de banheiras em Hot Springs, uma tradição local onde as equipes empurram banheiras pela Avenida Central.

À margem das corridas, Ted Harps disse estar entusiasmado com as ambições do ex-presidente Donald J. Trump de retornar à Casa Branca. Mas Harps, um técnico aposentado da AT&T, demorou um minuto para assinar a petição porque, segundo ele, o Arkansas foi longe demais com a proibição do aborto.

“É entre você e seu Deus o que você decide fazer”, disse Harps, 66 anos. Ele acrescentou: “Não é da minha conta – vocês, as mulheres lidam com isso”.

Elisabete Dias relatórios contribuídos.