Ao observar a equipe de natação artística dos EUA praticar para as Olimpíadas – com os corpos de cabeça para baixo, as pernas balançando no ar em tempo perfeito, como frenéticas turbinas eólicas offshore – você notará duas coisas.

Primeiro, o esporte é muito mais difícil e possivelmente ainda mais insano do que você pensava. Em segundo lugar, numa disciplina cujo entusiasmo pela homogeneidade se reflete no seu nome pré-2017, nado sincronizado, um dos atletas na piscina é muito diferente dos outros.

O nome dele é Bill May e ele é o único homem da equipe. Uma mudança de regra em 2022 abriu caminho para os homens competirem no esporte nos Jogos Olímpicos de Paris deste verão. Isso significa que esta é a primeira e, realisticamente, a última chance de May realizar o sonho de sua vida de competir nas Olimpíadas. Ele tem 45 anos.

Há 12 pessoas na equipe, mas apenas oito, mais um suplente, poderão viajar para Paris – uma realidade dolorosa para um grupo tão unido de pessoas. No sábado, a equipe anunciará quem fez o corte final.

May é uma figura imponente no esporte, quebrou barreiras por mais de três décadas e é líder no esforço de décadas para abrir a competição olímpica aos homens. Mas o seu destino neste verão não dependerá das suas conquistas individuais ou da sua estatura como defensor, mas da sua capacidade de atuar como um oitavo de uma equipe de mulheres com metade da sua idade.

A decisão iminente pesa sobre a equipe. Andrea Fuentes, a treinadora principal, disse que estava tão ansiosa que estava tendo problemas para dormir.

“Cresci sendo fã de Bill e todos nós o conhecemos como um pioneiro no esporte”, disse ela. “E ele é um grande ser humano, não apenas como nadador, mas como pessoa. Mas você tem que fazer o que é melhor para a equipe.”

May está acostumado a responder perguntas sobre o peso deste momento e tem o cuidado de manter um ar de apreço e humildade. “Estou nervoso por mim mesmo”, disse ele durante um intervalo do treino de oito horas em Park Pool, no campus da Universidade da Califórnia, em Los Angeles, outro dia. “Mas estou no esporte há 35 anos e estou muito orgulhoso e grato por tudo que isso me deu.”

Uma mistura maluca de balé, ginástica, natação e Ester Williams O espetáculo aquático, o nado sincronizado, como era chamado, chegou às Olimpíadas pela primeira vez em 1984. Os trajes de banho chamativos, a maquiagem exagerada (à prova d’água), a música dramática e o ar de teatralidade excêntrica podem evocar memórias de Extravagâncias de Busby Berkeleymas os nadadores artísticos são atletas excelentes, com o condicionamento cardiovascular dos velocistas e a flexibilidade dos ginastas.

Eles passam grande parte do tempo de cabeça para baixo, prendendo a respiração e permanecendo flutuando remando rapidamente com seus braços. Eles não têm permissão para tocar o fundo da piscina, sua visão subaquática é confusa (óculos são proibidos em competição) e suas rotinas são tão precisas e suas configurações tão compactas que o menor passo em falso pode resultar em colisões desagradáveis ​​e chutes na cabeça. Não é incomum que os atletas sofram uma concussão ou desmaiem devido à intensidade. Em 2022, a nadadora artística americana Anita Alvarez desmaiou e afundou no fundo da piscina depois de realizar uma rotina solo no campeonato mundial de esportes aquáticos. Seu treinador, Fuentes, saltou totalmente vestido e puxou-a com segurança para a superfície.

A seriedade da perseguição ficou evidente em uma segunda-feira recente, quando os atletas se reuniram às 6h30 para uma série de vigorosos trechos em terra, culminando em espacates que mantiveram por mais de um minuto cada. Em seguida, cobriram o rosto com creme para fraldas de óxido de zinco como proteção contra o sol da Califórnia, vestiram os trajes de banho – as mulheres usavam ternos inteiros, May uma sunga minúscula – e pularam na água de 5 metros de profundidade.

Exceto por um intervalo de 30 minutos em uma banheira de hidromassagem improvisada, os atletas passariam a maior parte das próximas 7 horas e meia na piscina. Eles receberam um pequeno canto; o resto foi feito por nadadoras e, por um tempo, por membros da equipe feminina de natação da UCLA.

Fuentes aumentou a trilha sonora de sua rotina, um mosaico de músicas e palavras faladas sobre o tema “água”, e os conduziu meticulosamente por cada elemento. Eles executavam um movimento, ela gravava em seu iPad e então, pisando na água usando um movimento de perna “batedor de ovos”, os atletas assistiam ao replay, recebiam instruções e faziam tudo novamente. Foi rigoroso e exaustivo.

Exceto por uma breve pausa para ir ao banheiro, nenhuma vez nas primeiras cinco horas May saiu da água ou descansou, digamos, pendurada na beira da piscina ou em qualquer coisa; ele passou o tempo de inatividade andando na água e brincando com seus companheiros de equipe. Muitas vezes ele é o primeiro a chegar e o último a sair, fazendo seu treino diário de abdominais, dando algumas voltas após o treino, realizando um ritual especial de alongamento duas vezes ao dia.

“A forma física dele é outra coisa”, disse Lara Teixeira, treinadora do time. “Ele é uma pessoa tão motivada que tudo o que ele coloca em sua mente, ele vai em frente.” A recuperação é mais difícil quando você tem 45 anos, disse ela, e lesões são mais arriscadas. “Ele cuida de toda a sua saúde”, disse ela. “De certa forma, ele é realmente seu próprio treinador.”

A história de May é tão singular que é difícil vê-lo como outra coisa senão uma anomalia, uma pessoa antes de seu tempo. Ele cresceu em Syracuse, NY, filho de uma mãe que era professora e de um pai que trabalhava como compositor e segurança. Ginasta e nadador competitivo quando menino, ele se apaixonou pela natação artística aos 10 anos, quando foi para a aula da irmã mais nova.

“As pessoas costumam perguntar: ‘Por que você escolheu a natação artística?’”, Disse May. “Eu não escolhi isso. Estava esperando por mim. Ele me escolheu.”

Sua obsessão parecia tão natural e seus pais o apoiaram tanto que May não se importou muito com as diferenças entre ele e todos os outros.

“Não achei que você tivesse que ter uma determinada aparência”, disse ele. “Eu simplesmente sabia que adorava o esporte.” Certa vez, quando ele tinha 14 anos, a família de uma garota que ele havia derrotado em uma competição individual o vaiou, mas principalmente seu gênero não era um problema. “Eles me trataram como qualquer outro atleta”, disse ele.

Ele nadou com algumas equipes do interior do estado, incluindo o Syracuse Synchro Cats e o Oswego Lakettes, até que os treinadores lhe disseram que não tinham mais nada para lhe ensinar. Aos 16 anos, May mudou-se para a Califórnia para treinar com o melhor treinador do país, Chris Carver, do Santa Clara Aquamaids.

Enviar seu filho adolescente para a Califórnia foi uma decisão dolorosa para sua mãe, Sharon May. “Achei que se não o deixasse ir, iria perdê-lo emocionalmente”, disse ela. “Esta foi uma grande oportunidade para ele. Como ele se sentiria tendo uma mãe que não o deixaria fazer isso? Mas por dentro, fiquei com o coração partido.”

Carver gostou imediatamente de May – todo mundo gosta de May – e ficou impressionado com o quanto ele se esforçou e como permaneceu entusiasmado, não importa o que acontecesse. “Achei que ele seria maravilhoso”, disse ela. “Em primeiro lugar, ele é meio incomum para um homem por ser tão flexível. E ele tem pés bonitos e é forte, mas tinha um impulso tremendo e estava tentando melhorar. Ele é muito humilde, aceita muito críticas e críticas e é muito fácil de trabalhar.”

May competiu nacionalmente à medida que sua reputação crescia, acumulando campeonatos, mas os principais eventos internacionais permaneceram fechados aos homens. Depois de treinar com a seleção olímpica dos EUA em 2004, mas torcer nos bastidores durante a competição, em Atenas, May se aposentou do esporte aos 25 anos e se mudou para Las Vegas. Nos 17 anos seguintes, ele atuou no espetáculo aquático do Cirque du Soleil, O, mas continuou sendo um defensor dos homens e um embaixador da natação artística.

Depois, em 2014, veio a notícia de que os homens poderiam disputar os campeonatos mundiais do ano seguinte em duetos mistos, duplas de um homem e uma mulher, como na patinação artística. May saiu da aposentadoria para competir e conquistou duas medalhas em duas rotinas distintas com dois parceiros distintos: o ouro na competição técnicacom Christina Jones, e o prata na livre competiçãocom Kristina Lum-Underwood.

Mais medalhas se seguiram em mais mundos. Há alguns anos, May deixou o Cirque du Soleil e tornou-se treinador principal do Aquamaids, agora chamado Natação Artística Santa Clara. Mas o Santo Graal – as Olimpíadas – permaneceu indefinido. Os jogos de 2016 e 2020 vieram e foram: os homens ainda eram inelegíveis para competir. O facto de estarem em 2024 deve-se em grande parte à longa e apaixonada campanha de Maio.

É preciso ser um pouco louco para amar o esporte, que oferece pouca fama ou remuneração – alguns atletas da seleção dos EUA ganham menos de US$ 2 mil por mês – e May adora isso com todas as fibras do seu ser. As letras em sua placa são OCWAMAN, uma homenagem à Autoridade de Água do Condado de Onondaga em Syracuse e um homônimo fortuito que ele aproveitou porque, explicou ele, “AQUAMAN foi levado”.

Ninguém está subestimando as probabilidades contra ele. Embora May tenha competido (e vencido) muitos campeonatos internacionais não olímpicos em duetos masculinos e femininos, já se passaram 20 anos desde que ele competiu em uma equipe maior. O esporte está mais difícil tecnicamente e o julgamento mais rigoroso agora.

Ele é antigo em anos de atleta, 28 anos mais velho que a pessoa mais jovem do time, Audrey Kwon, de 17 anos. A assistente técnica, Megan Abarca, o conhece há 20 anos – desde os 10 anos, e May foi dela treinador. Uma companheira de equipe, Natalia Vega, 25 anos, era tão fã quando adolescente que certa vez removeu o rosto do parceiro de dueto de May de um pôster, substituiu-o por uma foto dela mesma e enviou a ele com um bilhete: “Posso ser seu parceiro de dueto? (Na verdade, os dois formaram dupla mais tarde, ficando em quarto lugar nos duetos mistos no campeonato mundial de 2019.)

May entrou para a seleção dos EUA há um ano, assim que foi aberta aos homens, trazendo consigo maturidade, autodisciplina e uma disposição infinitamente alegre. Quando ele está em uma piscina cheia de nadadores com protetores de nariz e óculos de proteção praticando as mesmas rotinas o dia todo, seis dias por semana, ele parece apenas mais um atleta, dizem seus companheiros de equipe.

Obviamente existem diferenças, como a forma como o treino termina com todos entrando no mesmo vestiário – exceto May. E é claro que ele cresceu uma geração antes de seus companheiros.

“Nunca me fizeram sentir velho, exceto quando falamos sobre filmes, música ou coisas que costumavam existir, como comidas e doces diferentes”, disse ele. Quando ele mencionou “The Breakfast Club”, ninguém sabia do que ele estava falando. “Provavelmente nenhum deles jamais viu uma cabine telefônica”, disse ele.

Ser homem não traz necessariamente uma vantagem na natação artística, que exige flexibilidade e também resistência. Mas os homens ajudaram a mover o desporto em direcções emocionantes com competências complementares que ajudam a melhorar a sua capacidade atlética e força, disse Lisa Schott, cadeira de natação técnica e artística da World Aquatics, o órgão regulador do desporto.

Schott, que chamou May de “um ícone e um modelo”, sonha com uma época em que homens e mulheres competirão juntos regularmente em equipes. A igualdade funciona nos dois sentidos, disse ela: “O World Aquatics trata da inclusão de gênero e queremos e acolhemos os homens no esporte”.

Em uma das ironias de uma situação repleta deles, May parece ser o único nadador artístico masculino que ainda está de pé (ou nadando, conforme o caso) de qualquer equipe com destino às Olimpíadas. A maioria dos países não tem atualmente nenhum homem nadando próximo ao seu nível em competições por equipes. O melhor nadador artístico masculino em duetos mistos do mundo, 28 anos Giorgio Minisini da Itália, era recentemente negou um lugar na seleção olímpica italiana.

“Seria devastador não fazer parte da equipe olímpica – talvez eu pudesse ter feito algo diferente ou trabalhado mais duro”, disse May.

“Mas, além disso, meu maior medo é não ver a presença masculina nas Olimpíadas”, acrescentou. “Finalmente ter a oportunidade de apresentar os homens aos Jogos Olímpicos, saber que o esporte finalmente é inclusivo, mas não ver essa representação – é quase como um tapa na cara.”

Schott disse que May já havia mudado o esporte ao inaugurar uma nova geração de homens como Kenny Gaudet nos EUA e Ranjuo Tomblin da Grã-Bretanha que estão agora a subir na hierarquia.

“À medida que o esporte evolui, tornando-se mais rápido, mais forte e mais atlético, teremos equipes mistas”, disse ela. “A única questão é: o que teremos nesta Olimpíada?”