Dois meses antes do início programado dos Jogos Olímpicos de Paris, a agência global encarregada de policiar o doping no desporto enfrenta uma crise crescente à medida que se defende das alegações de que ajudou encobrir os testes positivos de nadadores chineses de elite que competiram – e ganharam medalhas – nos últimos Jogos Olímpicos de Verão.

As alegações são particularmente vexatórias para a Agência Mundial Antidopagem, que há muito se autodenomina o padrão-ouro no movimento mundial pelos desportos limpos, porque levantam o espectro de que a agência – e, por extensão, todo o sistema criado para tentar manter as Olimpíadas limpas – não é confiável.

Os atletas são questionando abertamente se a WADA pode ser confiável para realizar seu trabalho principal de garantir que haverá condições equitativas em Paris, onde alguns dos mesmos nadadores chineses são os favoritos para ganhar mais medalhas.

E nos últimos dias, a pressão sobre a WADA aumentou significativamente, especialmente por parte dos Estados Unidos, que é um dos principais financiadores da agência, e à medida que surgiram novas questões sobre a nomeação pela WADA de um procurador independente para investigar as alegações, e se a WADA forneceu um relato preciso ao público sobre a nomeação, de acordo com entrevistas e documentos revisados ​​pelo The New York Times.

Na quarta-feira, o principal responsável antidrogas da administração Biden – que também é membro do comité executivo da WADA – enviou uma carta contundente à agência antidopagem explicando como é necessário nomear uma comissão verdadeiramente independente para investigar como os testes positivos foram tratados e exigindo que sua diretoria executiva realizará uma reunião de emergência nos próximos 10 dias.

“Deixe-me sublinhar a extrema preocupação que tenho ouvido diretamente dos atletas americanos e dos seus representantes sobre esta questão”, escreveu o funcionário, Dr. Rahul Gupta, na carta, que foi enviada em papel timbrado da administração Biden. “Como compartilhei com vocês, os atletas expressaram que estão se dirigindo para os Jogos Olímpicos e Paraolímpicos com sérias preocupações sobre se o campo de jogo é nivelado e se a competição é justa.”

Nesse mesmo dia, o senador responsável pelo subcomité que fornece financiamento à WADA, Chris Van Hollen, democrata de Maryland, disse: “Precisamos de respostas antes de apoiarmos financiamento futuro”. (Os Estados Unidos contribuem mais para o orçamento da WADA — comprometendo-se mais do que US$ 3,6 milhões este ano – do que qualquer nação; o Comitê Olímpico Internacional iguala tudo o que os Estados Unidos dão.)

Então, na sexta-feira, um assessor do Congresso disse que um comitê bipartidário da Câmara que investiga o Partido Comunista Chinês começou a investigar os testes positivos.

Lilly King, duas vezes medalhista de ouro olímpica e membro do Conselho Consultivo de Atletas da Natação dos EUA, disse que não confia mais que a WADA esteja fazendo seu trabalho para manter os atletas que violam as regras antidoping fora dos Jogos.

“Quando subo nos quarteirões, não tenho certeza de que as pessoas à minha direita e à minha esquerda estejam limpas”, disse King em entrevista por telefone na sexta-feira. “E isso é realmente lamentável, porque não é algo em que eu deveria me concentrar enquanto corro nas Olimpíadas.”

A pressão crescente e as preocupações crescentes sobre a credibilidade das competições olímpicas foram recebidas com silêncio por parte dos dois grupos que representam uma parte importante das receitas do Comité Olímpico Internacional: o seu principal organismo de radiodifusão e os patrocinadores.

A NBC, cujos pagamentos de direitos de transmissão representam uma parte significativa do orçamento total do COI, não respondeu a uma pergunta sobre se estava confiante de que iria transmitir uma Olimpíada em que os telespectadores pudessem confiar que os atletas que assistiam estariam limpos.

Os patrocinadores multimilionários das Olimpíadas – Visa, Airbnb, Coca-Cola e Intel – não responderam às mensagens solicitando comentários sobre se estavam preocupados em vincular suas marcas a Jogos nos quais os atletas expressaram preocupações sobre trapaças. A Allianz, uma empresa alemã de serviços financeiros, também não quis comentar.

O New York Times informou no mês passado que a WADA não seguiu suas próprias regras depois de 23 nadadores de elite chineses terem testado positivo para a mesma droga proibida em 2021, meses antes dos últimos Jogos Olímpicos de Verão. O medicamento – trimetazidina, conhecido como TMZ – é um medicamento prescrito para o coração, mas é popular entre os atletas que buscam uma vantagem porque os ajuda a treinar mais, a se recuperar mais rapidamente e a se mover rapidamente pelo corpo, tornando-o mais difícil de detectar.

Dois dias após a publicação do artigo do Times, o presidente da WADA, Witold Banka, e outros altos funcionários da agência detiveram uma coletiva de imprensa durante o qual afirmaram que não tinham outra escolha senão aceitar a explicação fornecida pela agência antidoping da China para os testes positivos. A agência chinesa alegou que todos os nadadores ingeriram inadvertidamente a droga porque comeram alimentos de uma cozinha contaminada pelo TMZ.

Nos dias que se seguiram, a WADA publicou um documento extenso que novamente tentou explicar sua decisão.

Mas nenhuma das medidas satisfez os atletas, dirigentes desportivos e autoridades antidoping, perplexos com a aparente relutância da WADA em prosseguir a sua própria investigação dos testes positivos. No entanto, poucos dias depois de a notícia se tornar pública, a WADA nomeou um procurador especial, Eric Cottier, para rever a forma como lidou com o caso.

Essa decisão também atraiu rapidamente críticas.

Cottier é ex-procurador-geral de Vaud, uma região suíça que se tornou o centro do esporte internacional e que abriga diversas organizações esportivas, incluindo o COI. Mas entrevistas mostraram que Cottier foi nomeado para liderar a investigação por o funcionário da WADA encarregado de auditar o departamento de inteligência e investigações da agência no momento em que os nadadores chineses testaram positivo.

O auditor, Jacques Antenen, serviu como chefe de polícia de Vaud sob o comando do Sr. Cottier quando ele era procurador-geral de Vaud. Numa entrevista telefónica em 3 de maio, Antenen disse que contactou Olivier Niggli, o administrador mais graduado da WADA, nos dias seguintes à divulgação dos testes positivos para sugerir que Cottier poderia ser uma boa escolha para liderar a investigação.

“Eu não o recomendei; Acabei de dizer que se você precisar de alguém, é uma boa escolha”, disse Antenen. Ele disse que não sabia se outros haviam sido considerados para o papel.

Independentemente das capacidades e qualificações de Cottier, a sua proximidade física com figuras próximas da WADA, do COI e do movimento desportivo é problemática, disseram especialistas em governação.

Cottier e Christoph de Kepper, diretor-geral do COI, estavam entre as pessoas que celebraram a aposentadoria de Antenen da força policial em uma festa em 2022. O COI contribui com metade do orçamento anual de US$ 40 milhões da WADA.

A celebração, que foi publicada na revista interna do serviço policial, foi noticiada pela primeira vez pela Associated Press. A rubrica com uma foto de dois dos homens na revista diz: “O procurador-geral Eric Cottier veio cumprimentar seu velho amigo Jacques Antenen”.

Um porta-voz da WADA, James Fitzgerald, disse que a sua agência tinha, de facto, contactado primeiro o Sr. Antenen, para perguntar “se ele conhecia alguém com as credenciais, independência e disponibilidade necessárias para realizar uma revisão completa do tratamento da WADA neste caso. ”

“Essas tentativas de prejudicar a integridade de um profissional altamente conceituado no momento em que ele inicia seu trabalho estão se tornando cada vez mais ridículas e têm como objetivo minar o processo”, disse Fitzgerald.

Há também novas questões sobre as declarações públicas da WADA relacionadas com a nomeação do Sr. Cottier. Numa declaração ao The Times, a WADA disse que discutiu a nomeação de Cottier com o seu conselho antes de nomeá-lo formalmente para o cargo.

Mas o Escritório de Política Nacional de Controle de Drogas do Dr. Gupta disse em um comunicado que pouco antes do anúncio formal da contratação do Sr. Cottier em abril, a WADA disse ao seu conselho que um investigador já havia sido escolhido.

Gupta disse na sua carta à WADA que estava “profundamente preocupado” com o facto de o comité executivo “não ter sido adequadamente informado com informações essenciais ao longo deste processo”.

Atletas atuais e antigos pedem agora mais testes em todo o mundo antes dos Jogos de Paris, mas reconheceram que é pouco provável que as suas preocupações sobre o regulador antidopagem global sejam dissipadas a tempo da cerimónia de abertura.

King, a nadadora americana, disse que quando soube dos testes positivos não divulgados, sentiu como se fosse uma repetição de sua experiência nas Olimpíadas Rio 2016quando ganhou a medalha de ouro nos 100 metros peito sobre uma nadadora russa, Yulia Efimova, que havia sido reprovada em um teste de drogas no início daquele ano, mas foi autorizada a competir depois que o resultado foi anulado em recurso.

Katie Meili, representante da atleta no conselho de administração da USA Swimming e medalhista de bronze naquela corrida, atrás de King e Efimova, disse que os atletas “colocaram muita fé na WADA”.

“Sim, os testes positivos são uma preocupação e isso é uma coisa má”, disse ela. “Mas ainda mais preocupante para mim é que o regulador internacional não está fazendo o seu trabalho.”

Amy Chang Chien contribuiu com pesquisa.