A maioria das pessoas não teve tanta sorte.

A cerca de 1.400 quilômetros de distância, em Virginia Beach, Talia Phillips e seu marido começaram a procurar uma casa comercial no verão passado, depois que seu terceiro filho nasceu. As filhas, de 7 e 11 anos, tinham quartos próprios na casa de três quartos da família, enquanto o casal dividia o terceiro com o bebê.

Um ano depois, eles estavam otimistas quanto ao patrimônio que haviam acumulado em sua casa inicial. Mas quando souberam que a hipoteca aumentaria de US$ 1.300 por mês para cerca de US$ 3.000 se comprassem uma casa nova, eles cancelaram a busca. “Estou um pouco frustrada e espero que, você sabe, em alguns anos as taxas de juros caiam”, disse Phillips.

Com compradores e vendedores nos níveis de preços mais elevados efetivamente paralisados, o peso do mercado imobiliário está a pressionar mais fortemente aqueles que têm menos para gastar.

“O comprador de troca simplesmente desapareceu”, disse Sam Khater, economista-chefe da Freddie Mac, explicando que os proprietários de casas que não conseguem fazer upgrade estão, em vez disso, caindo no continuum de preços. “A falta de oferta não é apenas a causa do aumento dos preços, mas também o aumento dos preços na metade inferior da distribuição de preços”.

Os preços na parcela mais baixa da economia habitacional estão a crescer a um ritmo mais rápido do que qualquer outra categoria. Nos últimos 20 anos, o preço das casas de nível básico – definidas como casas que custam 75% ou menos do que a mediana num determinado mercado – quase triplicou desde 2004, de acordo com a CoreLogic, uma empresa de informação imobiliária. (Uma casa inicial que se enquadra nessa definição em Manhattan custa até US$ 863 mil, enquanto uma em Cleveland não passa de US$ 142 mil, de acordo com Alex Lacter, porta-voz da Zillow.)