Poucos executivos do setor automotivo estão tão identificados com as empresas que administram quanto Elon Musk, o presidente-executivo da Tesla. E provavelmente nenhum deles é mais prolífico na transmissão das suas opiniões políticas nas redes sociais.

Mas à medida que a personalidade pública de Musk se torna cada vez mais de direita, a Tesla parece estar a pagar um preço nas vendas, especialmente a clientes liberais e de esquerda, que são muito mais propensos a comprar carros movidos a bateria do que os conservadores, segundo analistas e analistas. muitos proprietários de automóveis que responderam a um questionário no site do The New York Times sobre se o comportamento dele afetou suas opiniões sobre Tesla.

Sua imagem de gerente errático e impulsivo parece ter se espalhado para os carros, levantando dúvidas na mente de algumas pessoas sobre sua qualidade e ajudando a explicar por que as vendas da Tesla estão caindo. Na terça-feira, a empresa informou que as suas vendas globais no segundo trimestre caíram 4,8% em relação ao mesmo período do ano anterior, após uma queda de 8,5% no primeiros três meses do ano.

“Musk é um verdadeiro pára-raios”, disse Ben Rose, presidente da Battle Road Research, que tem uma visão geralmente positiva sobre as ações da Tesla. “Há pessoas que juram por ele e pessoas que juram por ele. Sem dúvida, alguns de seus comentários são realmente desagradáveis ​​para algumas pessoas. Para um subconjunto, o suficiente para comprar outra marca.”

A Tesla e um representante do conselho da empresa não responderam aos pedidos de comentários.

Algumas das mais de 7.500 pessoas que responderam ao questionário do The Times disseram que ficaram ofendidas com o que consideraram anti-semitismo do Sr. Musk, o que ele nega. Alguns ficaram chateados com a forma como Musk administra o Twitter, agora chamado X, desde que comprou a empresa em 2022. Ele demitiu milhares dos funcionários e removeu as proteções ao conteúdo compartilhado na plataforma de mídia social. As suas relações cada vez mais amigáveis ​​com o ex-presidente Donald J. Trump e outras personalidades conservadoras também foram citadas como preocupações. A grande maioria dos leitores que responderam ao questionário criticou Musk.

“Você está basicamente dirigindo um chapéu MAGA vermelho gigante”, disse Aaron Shepherd, designer de produto da Microsoft em Seattle, que disse estar planejando comprar um Volkswagen ID.4 elétrico em vez de um Tesla.

Não é possível saber qual o preço que a Tesla pagou pelas declarações e atividades políticas do Sr. Musk. O que está claro é que a Tesla, que já foi o vendedor dominante de veículos elétricos em todo o mundo, perdeu quota de mercado em muitos países por diversas razões. O principal deles é a dependência da empresa do veículo utilitário esportivo Modelo Y e do sedã Modelo 3, que não são substancialmente atualizados há anos, para quase todas as suas vendas. Outras empresas estão atraindo compradores ao lançar carros novos ou atualizados com mais frequência.

Na China, fabricantes de automóveis nacionais como a BYD ganharam terreno em relação à Tesla ao oferecer carros mais acessíveis com características que atraem os consumidores chineses, como o karaoke. Na Europa, BMW, Volkswagen e outras marcas locais estão a sair-se bem ao oferecer carros mais luxuosos ou mais baratos do que a Tesla. E nos Estados Unidos, Hyundai-Kia, Ford Motor e General Motors aumentaram as vendas ao oferecer uma seleção crescente de modelos.

Os leitores do Times que responderam ao questionário online disseram que ficaram desanimados com as declarações de Musk e com sua experiência com os carros e operações de serviços da Tesla – a empresa vende e faz a manutenção dos carros diretamente, e não por meio de revendedores.

“Houve um tempo em que eu teria dado um órgão a Musk se ele precisasse”, disse Tim Yocum, diretor de engenharia de uma empresa de software. Mas Yocum, que mora em Chicago, disse que teve problemas com seu Tesla Model S e que estava insatisfeito com os serviços de reparo e manutenção da empresa. A guinada à direita de Musk também o perturbou.

“A Tesla é o único fabricante nos tempos contemporâneos que, sem remorso, permitiu que seu CEO levasse uma tocha ao seu bom nome”, disse Yocum. “Este carro será o último Tesla que possuo.”

Esses comentários ajudam a esclarecer pesquisas que afirmam que a reputação da Tesla sofreu recentemente. A empresa caiu para o 63º lugar em 2024 Pesquisa Axios Harris 100, que perguntou aos entrevistados sobre suas opiniões sobre marcas corporativas. Em 2021, a empresa ficou em oitavo lugar.

Musk afirmou que suas declarações públicas e personalidade não afetam as vendas da Tesla. “Fabricamos os melhores carros”, disse ele no DealBook Summit do The Times em novembro. “Quer você me odeie, goste de mim ou seja indiferente, você quer o melhor carro ou não o melhor?”

Musk ainda tem muitos admiradores apaixonados. E alguns disseram que as declarações públicas do executivo não influenciariam a sua decisão de comprar um Tesla. Muitas pessoas deram-lhe crédito por ter pressionado a indústria automóvel a produzir veículos eléctricos, uma ferramenta poderosa para combater as alterações climáticas.

“Ele liderou uma empresa que conseguiu perturbar uma indústria automobilística corrupta e preguiçosa”, disse Julian Mehnle, engenheiro de software que mora em São Francisco. Embora não seja fã de Musk, Mehnle disse: “Sou adulto o suficiente para separar essas preocupações de minha escolha de produtos de consumo”.

Robert Dean, um arquiteto que mora em Redding, Connecticut, ecoou esses sentimentos: “Musk é um talento gigantesco e disruptivo, com um efeito transformador e positivo no mundo em que vivemos. casar com ele; Estou comprando carros de uma empresa que ele lidera de forma brilhante.”

A maioria dos acionistas da Tesla continua a apoiar Musk. No mês passado, investidores endossou um plano de compensação de US$ 45 bilhões para ele por uma ampla margem.

No entanto, os compradores de automóveis ouvidos pelo Times e os analistas disseram que a atividade política de Musk prejudicou claramente a reputação da empresa junto aos consumidores de tendência esquerdista. E há poucas evidências de que a virada de Musk para a direita tenha atraído mais conservadores a comprar Teslas. Na verdade, 77 por cento dos republicanos e os eleitores de tendência republicana disseram este ano que não estavam interessados ​​em carros movidos a bateria, acima de 70 por cento que disseram o mesmo no ano passadode acordo com o Pew Research Center.

“Ele pode estar conquistando algumas pessoas que gostam de suas posições”, disse Greg Silverman, diretor global de economia de marcas da Interbrand, uma empresa de consultoria que aconselha clientes sobre estratégias de marketing. Mas, acrescentou, as probabilidades de Musk atrair mais clientes em vez de os afastar “são muito baixas”.

Uma pesquisa da Interbrand indica que um executivo-chefe ou outro representante da empresa que ofende os clientes pode reduzir as vendas em até 10%, disse Silverman.

As preocupações de alguns proprietários de automóveis foram além das declarações políticas de Musk. Eles citaram acusações de discriminação racial nas fábricas da Tesla, ou a percepção de que ele permitiu que conteúdo racista florescesse em X. Tesla negou que tolere discriminação em suas fábricas.

“Minha mãe estava pensando seriamente em comprar um Tesla”, disse Achidi Ndifang, que trabalha com tecnologia da informação em Baltimore. “Como pessoa negra, senti que seria um insulto para minha mãe dirigir um Tesla.”

Derek Morf, professor de matemática do ensino médio em Verona, NJ, dono de um Tesla, relatou ter ficado alarmado quando Tesla removeu o aplicativo Disney Plus em algumas telas do painel no final do ano passado, aparentemente porque Musk estava zangado com Robert A. Iger, o presidente-executivo da Disney.

Morf não se importava muito com o aplicativo da Disney, que ele quase não usava. Mas, disse ele, achou perturbador “que o veículo que comprei pudesse ter características alteradas num instante, simplesmente porque um homem tinha tanto controle”.

Tais preocupações podem ser um risco para a Tesla, à medida que investe recursos na tecnologia de condução autônoma. Musk prometeu lançar um táxi autônomo em 8 de agosto. A tecnologia não pode ter sucesso sem a confiança dos consumidores.

Muitos leitores do Times apontaram que outras montadoras também tinham bagagem. Volkswagen teve um escândalo de emissões há alguns anos. Henry Ford, o fundador da Ford Motor, defendeu e difundiu opiniões anti-semitas. Há uma década, a GM vendia carros com interruptores de ignição com defeito que foram responsabilizados por mais de 100 mortes.

As montadoras estabelecidas ainda vendem carros a gasolina que emitem gases de efeito estufa e outros poluentes. A Tesla vende apenas carros elétricos.

Mas provavelmente nenhum outro executivo do setor automobilístico atual tem um megafone tão barulhento quanto Musk, ou está mais disposto a usá-lo.

“Se as pessoas pensam que os CEOs de outras empresas são santos, são um pouco ingênuas, na minha opinião”, disse Jan Leys, proprietário da Tesla em Zurique. “Eles simplesmente não têm boca e/ou plataforma tão grandes quanto Elon Musk.”