Os Estados Unidos e os seus aliados do Grupo dos 7 estabeleceram dois objetivos em 2022, quando promulgaram um novo plano para limitar o preço do petróleo russo: restringir a capacidade de Moscovo de lucrar com as suas exportações de energia e, ao mesmo tempo, permitir que o seu petróleo continue a fluir nos mercados internacionais. para evitar um choque global de preços.

Um ano e meio depois, apenas este último objectivo parece ter funcionado. Os preços da energia têm permanecido relativamente estáveis ​​em todo o mundo, incluindo nos Estados Unidos, o que ajudou a elaborar o plano. Mas o esforço de guerra da Rússia na Ucrânia está a intensificar-se, tornando cada vez mais claro que os esforços dos aliados ocidentais para espremer as receitas petrolíferas de Moscovo estão a falhar.

Uma variedade de factores permitiu à Rússia continuar a lucrar com as fortes receitas do petróleo, incluindo a aplicação leniente do limite de preços. O desenvolvimento pela Rússia de uma extensa frota “sombra” de petroleiros permitiu-lhe contornar em grande parte essa política. Isto permitiu que a economia russa fosse mais resiliente do que o esperado, levantando questões sobre a eficácia da campanha coordenada de sanções utilizada pelo Grupo dos 7.

A administração Biden sustenta que a estratégia foi eficaz e que o limite de preços impôs custos à Rússia e forçou-a a redireccionar dinheiro que teria usado na Ucrânia para financiar um ecossistema petrolífero alternativo.

A secretária do Tesouro, Janet L. Yellen, disse numa entrevista no domingo que o preço do petróleo russo não era a única medida dos seus lucros, observando que a Rússia teve de investir recursos significativos em resposta ao limite máximo.

“Tornámos muito caro para a Rússia enviar este petróleo para a China e a Índia em termos de aquisição de uma frota paralela e de fornecimento de seguros”, disse Yellen no seu voo para a Europa, onde realiza reuniões na Alemanha e participa num evento. reunião de ministros das finanças em Itália. “Ainda achamos que está funcionando.”

Manter o fluxo do petróleo tem sido uma prioridade importante para a administração Biden, que está ansiosa por evitar o tipo de aumento nos preços da gasolina que irritou os motoristas americanos há dois anos.

O limite proíbe as empresas de transporte marítimo e as seguradoras marítimas baseadas no Grupo dos 7 países de lidar com petróleo russo, a menos que o envio seja inferior ao limite de 60 dólares por barril estabelecido pela coligação no final de 2022.

Depois de ter sido promulgada, o preço do petróleo russo caiu abaixo do limite máximo de 60 dólares no início de 2023, mas no final do ano passado estava a ser negociado acima dos 70 dólares por barril. À medida que a Rússia construiu o seu próprio fornecimento de navios-tanque e alternativas de seguros, redirecionou as suas exportações para países como a China, a Índia e a Turquia, que constituem agora a maior parte das suas vendas. Este ano, a Rússia também adoptou um chamado preço mínimo, que se destina a extrair mais receitas fiscais dos seus produtores de petróleo sobre o petróleo que vendem.

Um relatório publicado este mês pela S&P Global afirma que 76,6% das exportações de petróleo russas, ou três milhões de barris por dia, foram transportadas em Abril em navios-tanque operados por empresas que não estavam sediadas no Grupo dos 7 ou apoiadas por seguros ocidentais. O volume das exportações de petróleo russas no mês passado foi o mais elevado desde Dezembro de 2022, e as receitas fiscais do petróleo duplicaram desde Abril de 2023.

Em Abril, o Fundo Monetário Internacional melhorou as suas perspectivas para o crescimento da Rússia em 2024 para 3,2%, observando que a maior parte do seu petróleo estava a ser exportada a preços acima do limite máximo de 60 dólares.

A frota privada de petroleiros e os serviços de seguros alternativos da Rússia atenuaram o impacto do limite de preços, que não se aplica às transacções petrolíferas que utilizam navios e seguros que não se enquadram no âmbito do Grupo dos 7 países. Em resposta a um inquérito do governo britânico, um grupo de seguradoras internacionais afirmou no mês passado que o limite de preços se tinha tornado “cada vez mais inexequível à medida que mais navios e serviços associados passam para este comércio paralelo.”

Espera-se que os ministros das finanças do Grupo dos 7, que se reunirão em Itália no final desta semana, discutam o limite de preços como parte das suas deliberações contínuas sobre como reforçar as sanções à Rússia e fornecer mais ajuda à Ucrânia. Como parte desse esforço, têm alertado instituições financeiras internacionais e países como a China que também poderão enfrentar sanções se facilitarem as vendas ou transferências de componentes de armas para a Rússia.

No entanto, grandes mudanças na política parecem improváveis ​​por enquanto.

Especialistas em energia e sanções disseram que os vazamentos no limite de preço foram o resultado de falhas de projeto que estavam em grande parte associadas aos interesses americanos em manter o fluxo do petróleo russo.

“É difícil argumentar que o limite de preços está a funcionar”, disse Edward Fishman, investigador sénior da Universidade de Columbia. “É inegável que a Rússia, mais rapidamente do que os legisladores dos EUA pensavam ser possível, despachou muitas mercadorias em navios não ocidentais e encontrou alternativas ao seguro ocidental.”

Fishman, um antigo funcionário do Departamento de Estado que supervisionou as sanções à Rússia durante a administração Obama, depois de a Rússia ter anexado a Crimeia em 2014, observou que o limite de preço incluía uma grande lacuna que permitiu aos bancos continuarem a facilitar as transacções energéticas russas. Para que o limite seja verdadeiramente eficaz, disse ele, este teria de ser aplicado a qualquer transportador que transportasse petróleo acima de 60 dólares e os compradores teriam de enfrentar a ameaça de sanções secundárias.

“Assim como a Rússia pode adaptar-se às sanções, os EUA e o G7 também podem”, disse Fishman. “Infelizmente, não nos adaptamos.”

Robin Brooks, pesquisador sênior do programa de Economia Global e Desenvolvimento da Brookings Institution, disse que os Estados Unidos deveriam ter pressionado por um nível de preço mais baixo para o limite máximo e que uma aplicação mais rigorosa desencorajaria a evasão e provavelmente faria com que o preço do petróleo russo cair. Contudo, Brooks sugeriu que a Europa era responsável por muitos dos problemas com o limite e observou que os navios gregos têm apoiado o comércio de petróleo da Rússia.

“A questão principal é que muitos petroleiros foram vendidos à frota paralela”, disse Brooks, argumentando que os armadores deveriam documentar quem está comprando seus navios. “A UE não fez o que precisava ser feito.”

Nos Estados Unidos, o Departamento do Tesouro disse este ano que iria aplicar o limite de preços com mais rigor. Anunciou mais sanções aos navios russos e alertou contra tácticas de evasão, como a utilização de custos de transporte inflacionados para mascarar os preços do petróleo que estão efectivamente a ser vendidos acima do limite máximo.

“Certamente tomamos medidas para aplicar o limite de preços de forma mais rigorosa, tanto em termos de prestadores de serviços no G7 como de pedidos de documentação mais rigorosos”, disse Yellen.

Durante um discurso na Índia no mês passado, Eric Van Nostrand, secretário adjunto do Tesouro para a política económica, disse que as novas medidas estavam a conseguir aumentar o desconto do petróleo russo em comparação com os preços globais do petróleo. Salientou também que a política estava a cumprir o objectivo de manter os preços do petróleo sob controlo.

“O limite de preço está ajudando a manter um fornecimento constante de energia aos consumidores e empresas globais”, disse Van Nostrand.

Mas os críticos do limite de preços afirmam que encorajar as vendas de petróleo russo à China e à Índia apenas enriquece os cofres do Kremlin e que os Estados Unidos deveriam aplicar sanções petrolíferas mais rigorosas, semelhantes às que impuseram ao Irão.

“A única forma de levar esta guerra a uma conclusão razoável é secar a moeda forte que mantém a máquina de guerra da Rússia a funcionar”, disse Marshall Billingslea, antigo secretário adjunto para o financiamento do terrorismo no Departamento do Tesouro durante a administração Trump.

Descrevendo o limite de preços como um engodo, Billingslea acrescentou: “Parecia que estava a fazer algo sem realmente afectar o mercado energético global, o que significa efectivamente não degradar as receitas russas”.