Quando oito homens tadjiques procuraram asilo na fronteira sudoeste dos EUA há meses, as autoridades federais não tinham motivos para duvidar de que se tratavam de migrantes desesperados que fugiam de um país pobre na Ásia Central devastada pela guerra.

Mas logo depois de terem sido admitidos no país, o FBI descobriu que poderiam ter ligações com o Estado Islâmico e abriu uma investigação antiterrorista.

Esta não foi uma investigação comum. Dezenas de funcionários monitoraram os homens de perto enquanto eles se dirigiam para diferentes cidades dos Estados Unidos, disseram autoridades. A Casa Branca era atualizada regularmente.

A agência esperava reunir informações sobre uma rede terrorista mais ampla. Mas preocupações acrescidas sobre um ataque iminente em pelo menos um local desencadearam a prisão de todos os oito homens no início deste mês por acusações de imigração, de acordo com várias autoridades norte-americanas que falaram sob condição de anonimato para discutir a delicada investigação. Até agora, os homens não foram acusados ​​de quaisquer crimes relacionados com o terrorismo.

O episódio dramático desenrolou-se à medida que a ansiedade aumentava entre as autoridades norte-americanas, que vinham alertando há meses que o conflito em Gaza e a agitação na Ásia Central poderiam se espalhar para os Estados Unidos, muito provavelmente na forma de pequenos grupos radicalizados agindo por sua própria iniciativa ou terroristas lobos solitários.

Os novos detalhes sobre a investigação do FBI e a decisão de prender os homens sublinham o dilúvio de ameaças terroristas que agora inundam as agências de segurança nacional, algumas provenientes de actores internacionais bem conhecidos, outras de pontos quentes emergentes como o Tajiquistão.

Desde os ataques do Hamas em Israel, em 7 de outubro, o FBI recebeu “mais de 1.800 relatórios de ameaças ou outros tipos de dicas ou pistas que estão de alguma forma relacionadas ou têm ligação com o atual conflito em Israel e Gaza”, disse Lisa. Monaco, o vice-procurador-geral, embora muitos dos casos tenham sido resolvidos sem incidentes.

As autoridades de segurança nacional estão profundamente preocupadas com o ritmo das ameaças.

“Olhando para trás, para minha carreira na aplicação da lei, seria difícil pensar em uma época em que tantas ameaças diferentes à nossa segurança pública e à segurança nacional eram tão elevadas ao mesmo tempo, mas esse é o caso enquanto estou aqui sentado hoje. ”, disse o diretor do FBI, Christopher A. Wray, ao Congresso este mês, poucos dias antes de os homens serem presos.

Uma porta-voz do FBI não quis comentar.

Durante anos, os meios de comunicação social republicanos e conservadores descreveram os perigos potenciais representados pelos terroristas que poderiam entrar no país pela fronteira sudoeste, juntamente com dezenas de milhares de migrantes latino-americanos. Esses receios, na sua maior parte, não se concretizaram.

Ainda não está claro se os homens estavam, de facto, a planear um ataque terrorista – quer fosse dirigido pelo Estado Islâmico ou inspirado pelo grupo extremista. Mas os recursos que o FBI dedicou ao caso sublinham a seriedade com que o FBI continua a encarar a ameaça como uma prioridade máxima.

As detenções ocorrem num momento de máxima atenção política à segurança das fronteiras. A questão emergiu como uma importante fonte de discórdia entre o Presidente Biden e o ex-Presidente Donald J. Trump, que fala frequentemente sobre “crimes de migrantes”.

Ainda assim, o deputado Jim Himes, democrata de Connecticut e membro graduado do Comitê de Inteligência da Câmara, pediu que o incidente fosse contextualizado. Ele advertiu que o “número de ataques terroristas fatais perpetrados por migrantes indocumentados que cruzaram a nossa fronteira sul é zero” e que o “número de americanos feridos por terroristas nascidos no estrangeiro que entraram ilegalmente no país é zero”.

Os adeptos tadjiques do Estado Islâmico – especialmente dentro de uma filial conhecida como ISIS-K – têm assumido papéis cada vez mais importantes em vários ataques terroristas recentes. Só durante o ano passado, os tadjiques estiveram envolvidos em ataques na Rússia, Irã e Turquiabem como conspirações frustradas na Europa.

O ISIS-K, ou Estado Islâmico da Província de Khorasan, foi fundado no Afeganistão em 2015 por membros descontentes do Taliban paquistanês, que então abraçaram uma versão mais violenta do Islão. O grupo viu as suas fileiras reduzidas aproximadamente à metade, para cerca de 1.500 a 2.000 combatentes, em 2021, devido a uma combinação de ataques aéreos americanos e ataques de comandos afegãos que mataram muitos dos seus líderes.

O grupo ganhou fôlego logo depois que o Taleban derrubou o governo afegão naquele ano. Durante a retirada militar dos EUA do país em Agosto de 2021, o ISIS-K realizou um atentado suicida no aeroporto internacional de Cabul que matou 13 soldados dos EUA e cerca de 170 civis.

Desde então, o ISIS-K reavivou algumas das suas ambições globais, com os tadjiques constituindo mais de metade dos seus vários milhares de soldados, disseram especialistas.

A Rússia é um alvo frequente, mas o ISIS-K também prometeu atacar os americanos e os Estados Unidos.

A maioria dos detalhes em torno da investigação do FBI permanece secreta, mas entrevistas com várias autoridades norte-americanas familiarizadas com o caso forneceram informações adicionais.

As autoridades disseram que os homens entraram nos Estados Unidos através da fronteira no sul da Califórnia e no Texas a partir de 2023. Eles são todos de etnia tadjique, mas pelo menos um tinha passaporte russo. Alguns dos homens podem ter se conhecido.

Eles seguiram para Los Angeles, Filadélfia e Nova York, onde existem grandes populações da Ásia Central. Depois que o FBI determinou que os homens poderiam ter uma ligação com o Estado Islâmico ou simpatizar com o grupo, a agência conseguiu descobrir o seu paradeiro.

Isso desencadeou uma investigação ampla que lembrava os esforços da agência após o 11 de setembro para rastrear vários suspeitos de terrorismo em ataques frustrados, como uma conspiração contra o metrô de Nova York em 2009. Em investigações anteriores de terrorismo de alta prioridade, o FBI confiou sobre vigilância aérea e um programa crítico de vigilância sem mandado conhecido como Seção 702 para coletar informações.

O programa autoriza o governo a recolher comunicações de estrangeiros no estrangeiro que tenham sido alvo de fins de inteligência, inclusive quando essas pessoas estão a interagir com americanos.

As apostas eram extremamente altas para o FBI e para o Sr. Wray. Se algum dos homens tivesse escapado e realizado um ataque terrorista, o FBI teria sido responsabilizado por não os ter detido mais cedo e enfrentaria críticas republicanas mais contundentes. No entanto, há sempre uma compensação. As prisões dificultam a coleta de informações sobre uma possível rede.

No caso dos tadjiques, disseram as autoridades, ainda não se sabe o que os homens estavam a fazer, se eram dirigidos por um grupo terrorista fora dos Estados Unidos ou se foram inspirados a realizar um ataque por conta própria.

O que quer que o FBI tenha descoberto sobre os movimentos dos homens fez com que os funcionários do departamento de contraterrorismo os tirassem das ruas e os prendessem sob acusações de imigração. Agentes da Imigração e Alfândega dos EUA e do FBI prenderam os homens, que não foram identificados, no fim de semana de 8 de junho em Nova York, Los Angeles e Filadélfia.

As autoridades federais não divulgaram publicamente o que levou os investigadores a acreditar que os homens poderiam estar envolvidos em terrorismo. Na altura, os responsáveis ​​pela aplicação da lei disseram apenas que os homens foram presos depois de terem sido descobertas “informações depreciativas” não especificadas sobre eles.

Num caso separado, advogados que representam um grupo de cidadãos do Uzbequistão processaram o governo dos EUA num tribunal federal em Fevereiro, alegando que migrantes daquele país da Ásia Central tinham sido alvo de detenção na fronteira sul.

Se os tadjiques forem detidos apenas por acusações de imigração e não por outros crimes federais, será quase certo que serão deportados, disseram as autoridades.

No seu depoimento ao Congresso antes das prisões, o Sr. Wray insinuou a ameaça, mesmo enquanto o FBI observava silenciosamente os suspeitos.

“Mas, agora, cada vez mais preocupante é o potencial para um ataque coordenado aqui no país, semelhante ao ataque do ISIS-K que vimos na sala de concertos da Rússia em Março”, disse Wray.

Mais de 130 pessoas foram mortas naquele ataque perto de Moscovo e vários dos suspeitos detidos são tadjiques.

Julian E. Barnes e Glenn Tordo relatórios contribuídos.