Os funcionários do Federal Reserve usam dados do governo para ajudar a determinar quando aumentar ou diminuir as taxas de juros. O Congresso e a Casa Branca utilizam-no para decidir quando prolongar os benefícios de desemprego ou enviar pagamentos de estímulo. Os investidores fazem apostas no valor de milhares de milhões de dólares, vinculadas a relatórios mensais sobre o crescimento do emprego, a inflação e as vendas a retalho.

Mas um novo estudo diz que a integridade desses dados está cada vez mais ameaçada.

O relatório, divulgado na terça-feira pela Associação Americana de Estatística, conclui que as estatísticas governamentais são confiáveis ​​neste momento. Mas isso poderá mudar em breve, alerta o estudo, citando factores que incluem a redução dos orçamentos, a queda das taxas de resposta aos inquéritos e o potencial de interferência política.

Os autores — estatísticos da Universidade George Mason, do Urban Institute e de outras instituições — compararam o sistema estatístico a infraestruturas físicas como autoestradas e pontes: vitais, mas muitas vezes ignoradas até que algo corre mal.

“Identificamos este tipo de espiral descendente como uma ameaça e é isso que estamos a tentar combater”, disse Nancy Potok, que foi estatística-chefe dos Estados Unidos de 2017 a 2019 e foi uma das autoras do relatório. “Ainda não chegamos lá, mas se não fizermos algo, essa ameaça poderá se tornar uma realidade, e num futuro não muito distante.”

O relatório, “Os dados da nação em risco”, destaca as ameaças enfrentadas pelas estatísticas produzidas em todo o governo federal, incluindo dados sobre educação, saúde, criminalidade e tendências demográficas.

Mas os riscos para os dados económicos são particularmente notáveis ​​devido à atenção que recebem dos decisores políticos e dos investidores. A maior parte desses dados baseia-se em inquéritos a famílias ou empresas. E as taxas de resposta aos inquéritos governamentais caíram drasticamente nos últimos anos, tal como aconteceu com as sondagens privadas. A taxa de resposta ao Inquérito Actual à População — o inquérito mensal a cerca de 60.000 agregados familiares que serve de base à taxa de desemprego e a outras estatísticas da força de trabalho — diminuiu caiu para cerca de 70 por cento nos últimos meses, em comparação com quase 90% há uma década.

“Este é um desastre lento”, disse Erica Groshen, que liderou o Bureau of Labor Statistics, parte do Departamento do Trabalho, durante a administração Obama.

O problema pode estar prestes a piorar. Confrontado com os custos crescentes para realizar os seus inquéritos e com um orçamento que não está a acompanhar, o Bureau of Labor Statistics disse recentemente que espera reduzir o tamanho do Inquérito Populacional Atual em cerca de 5.000 famílias no próximo ano fiscal, que começa em Outubro.

Taxas de resposta para outras pesquisas governamentais – incluindo os utilizados para produzir dados sobre salários, vagas de emprego e despesas de consumo – também caíram vertiginosamente durante a pandemia e recuperaram apenas parcialmente, se é que recuperaram. As agências estatísticas de outros países estão enfrentando problemas semelhantes: O Escritório Britânico de Estatísticas Nacionais no ano passado publicação temporariamente suspensa dos dados do seu Inquérito às Forças de Trabalho devido a preocupações quanto à sua fiabilidade.

Não há provas de que os dados económicos dos EUA tenham enfrentado uma erosão semelhante na qualidade. As agências de estatística afirmam que analisam regularmente os seus dados em busca de provas de que a queda nas taxas de resposta está a conduzir a resultados tendenciosos e permanecem confiantes nos seus dados – uma conclusão apoiada pelo relatório da American Statistical Association.

Mas William Beach, que liderou o Bureau of Labor Statistics de 2019 a 2023, disse que a agência estava chegando ao ponto em que não seria mais capaz de publicar dados mensais confiáveis ​​sobre emprego e desemprego para grupos demográficos menores, como asiático-americanos e adolescentes. , ou para estados menos populosos.

“Essa é a primeira coisa que você verá no futuro: menos dados sendo divulgados”, disse ele.

Representantes do Bureau of Labor Statistics e do Census Bureau disseram estar confiantes na fiabilidade dos seus dados. Mas reconheceram que a queda nas taxas de resposta representava um desafio.

“Questões como preocupações com a privacidade, desafios para contactar os entrevistados em lares onde só se usa telemóvel e a disponibilidade dos entrevistados quando o contacto é feito contribuíram para o declínio”, disse Ron Jarmin, vice-diretor do Census Bureau, num comunicado por escrito. “Temos pesquisado e testado maneiras de estabilizar ou reverter essa tendência, porque uma taxa de resposta mais alta significa dados de maior qualidade.”

As agências estatísticas e especialistas externos concordam que as estatísticas federais acabarão por necessitar de incorporar mais dados de fontes privadas e registos administrativos juntamente com os inquéritos tradicionais. Esse processo já começou: o Census Bureau, por exemplo, utiliza dados dos agregadores do sector privado Circana e Nielsen para complementar os dados do inquérito para o seu relatório mensal de vendas a retalho.

Mas esta abordagem exige muitos recursos, exigindo que os estatísticos governamentais recolham e verifiquem dados externos, descubram como fundir diferentes fontes e testem as estatísticas resultantes para garantir a sua fiabilidade – tudo isto enquanto continuam a produzir relatórios utilizando métodos tradicionais.

Os recursos para esse tipo de inovação têm sido escassos. O financiamento para o Bureau of Labor Statistics caiu 18% em termos ajustados à inflação desde 2009, concluiu o relatório da American Statistical Association. Outras agências também viram os seus orçamentos diminuir, apesar do aumento do custo da mera manutenção das operações existentes.

“As agências têm a tarefa não apenas de produzir os números deste mês ou deste trimestre, mas também de se modernizarem continuamente para não perderem a confiança e a qualidade”, disse a Sra. Groshen. “Mas o histórico de subfinanciamento nos últimos 20 anos significa, pelo menos, que tiveram menos oportunidades de fazer investigação e de avançar com planos de modernização que sabem serem necessários.”

O novo relatório apela ao Congresso para que forneça mais financiamento às agências de estatística, para garantir a fiabilidade contínua dos seus dados existentes e para que possam expandir a cobertura de partes da economia que não são bem medidas pelas estatísticas tradicionais. Os dados de emprego existentes, por exemplo, têm tido dificuldade em captar o aumento do trabalho temporário.

Mas o financiamento não é o único desafio, sublinharam os autores do relatório. Eles disseram que o Congresso também deveria facilitar o compartilhamento de dados entre as agências, para que possam operar com mais eficiência. E apelaram a protecções mais explícitas para manter as agências estatísticas livres de interferências políticas.

A independência destas agências atraiu cada vez mais atenção durante a administração Trump, quando o Departamento do Comércio procurou acrescentar uma questão sobre cidadania ao censo de 2020 – uma medida que os críticos argumentaram ter como objectivo suprimir respostas em áreas de tendência democrática. (A administração Trump negou uma motivação política.)

O Supremo Tribunal finalmente bloqueou o esforçomas o episódio destacou que existem poucas disposições legais que garantem que as agências estatísticas possam operar de forma independente.

“A verdade é que confiamos em normas para a autonomia das agências estatísticas e, por vezes, as normas são anuladas”, disse Potok, uma das autoras do relatório. “É por isso que dizemos que o Congresso precisa promulgar legislação para tornar esta questão da autonomia profissional estatutária.”